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Se han descubierto miles de  exoplanetas en la Vía Láctea. ¿Podría existir Vida allí?

Creada30-10-2017
Modificada13-11-2017
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Reseña del Documental Los Exoplanetas de la serie Vida en el Espacio Exterior

Vida en los Exoplanetas

Desde el lanzamiento del Telescopio Espacial Kepler, cuya misión es encontrar exoplanetas, planetas en torno a otras estrellas, se ha podido comprobar que los planetas abundan en la mayoría de los sistemas estelares.

Si hay 200 Mil Millones de Estrellas en la Vía Láctea es muy probable que haya muchos más planetas que estrellas.

Y si hay 100 Mil millones de Galaxias en el Universo ¿cómo va a ser posible que el nuestro sea el único planeta en el que se ha desarrollado la Vida?

Según mis cálculos (Ver La Ciencia del Big Bang y la Gran Onda, capítulo ¿Cuántas Galaxias Hay?) hay cien veces más, unos 10 Billones de Galaxias.

Exoplanetas Habitables

Hace apenas una generación, la posibilidad de que existieran planetas en otros sistemas estelares era casi de Ciencia Ficción.

Antes del lanzamiento del Telescopio Espacial Kepler, el método para localizar las estrellas con planetas era medir su espectro luminoso. Las estrellas emiten luz, y lo hacen en todas las frecuencias, pero su propia atmósfera absorbe parte de esas frecuencias y su espectro presenta líneas negras de absorción, llamadas Líneas de Fraunhofer.

Si una estrella se está acercando a nosotros, sus líneas de Fraunhofer se verán desplazadas hacia el azul. Si se está alejando lo harán hacia el rojo.

Cuando una estrella tiene un planeta en su órbita, la estrella no está quieta en el centro, sino que se desplaza levemente bajo el tirón gravitatorio de su planeta. Eso hace que en ciertos momentos se aleje y en otros se acerque, y los espectroscopios de la Tierra tienen la precisión necesaria para captar esas leves alteraciones del espectro de la estrella.

Con los datos recopilados podemos conocer la masa del planeta en relación a su estrella y la duración de su órbita.

Con este método, en 1.992 se localizaron las dos primeras Supertierras en torno al púlsar PSR-1257+12, a 2.300 al del Sol (Según Wikipedia, 980 al). Por desgracia un púlsar es una estrella muy violenta que emite radiaciones de muy alta intensidad en su entorno, por lo que no parece probable que la Vida sea posible a su alrededor.

Hubo que esperar a 1.995 para localizar un planeta en torno a una estrella similar al Sol, Helvetios, en la constelación de Pegaso, a 50 al. Es un planeta gigante, más que Júpiter, y está muy cerca de su sol, al que orbita en sólo 4 días.

Desde entonces se han encontrado muchos más exoplanetas.

Pero lo que ha revolucionado nuestro conocimiento de los exoplanetas fue el lanzamiento, en el año 2.009, del Telescopio Espacial Kepler, cuya misión es encontrar planetas similares a la Tierra en la zona habitable de las estrellas de nuestra región de la galaxia, y determinar qué porcentaje de estrellas contiene planetas similares a la Tierra en la Vía Láctea y, por extensión, en todas las galaxias del Universo.

La forma de hacerlo es vigilar las estrellas midiendo continuamente la intensidad de su brillo, y cuando una de esas estrellas disminuye su intensidad es probablemente porque un cuerpo planetario se ha interpuesto en su camino. Y cuando se observan tres tránsitos periódicos se da por confirmado el planeta.

Y como Kepler es capaz de vigilar simultáneamente 150.000 estrellas, hemos localizado miles de planetas en muy poco tiempo.

En 2.011 Kepler proporcionó un censo planetario de la Vía Láctea haciendo una estimación de Mil Millones de planetas.

Y en 2.013 descubrió los primeros planetas muy similares a la Tierra: Kepler 62E y Kepler 62F, con radios de 1'6 y 1'4 los de la Tierra, orbitando alrededor de una estrella naranja, Kepler 62, en su zona de habitabilidad estelar. Por desgracia están muy lejos, a 1.200 al en la constelación de Lira.

Kepler 186F es el primer planeta descubierto de un tamaño similar a la Tierra en la zona habitable de su estrella, donde podría haber Vida.

Su órbita es de 133 días y recibe un tercio de la energía que recibe la Tierra. Y sólo está a 492 al de nosotros.

Kepler 438B, Kepler 442B y Kepler 440B son muy similares a la Tierra, aunque no llegan a ser gemelas.

Y en Julio de 2.015 se encontró Kepler 452B, a 1.400 al en la constelación de Cignus. Hasta el momento es el más parecido a la Tierra.

Aunque es algo más grande que la Tierra, y orbita una estrella algo más caliente que el Sol, también está un poco más lejos de su estrella, teniendo un año que dura unos 380 días. Y siendo su estrella algo más vieja que el Sol, ha tenido más tiempo que la Tierra para que en ella haya podido surgir y evolucionar la Vida.

También ha descubierto planetas, como Kepler 16D, en torno a sistemas binarios, formados por dos estrellas.

Y de estrellas Enanas Rojas, mucho más abundantes que las estrellas amarillas similares al Sol. En ellas la zona habitable está mucho más cerca de la estrella, pero igualmente hay una distancia a la que se recibe la cantidad justa de energía que permita la presencia de agua líquida.

Una nueva estimación en 2.013, basada en las estadísticas de las observaciones realizadas hasta entonces, informó de que podría haber 40.000 Millones de planetas de tamaño similar al terrestre orbitando en la zona habitable de estrellas amarillas y enanas rojas, sólo en la Vía Láctea. De ellos, 11.000 Millones están en la zona habitable de estrellas amarillas.

Son muchos, pero podrían ser más.

En 2.016 se anunció el descubrimiento de TRES planetas en la órbita habitable de una estrella Enana Ultrafría.

La estrella Trappist-1 está a 40 al de distancia, es un poco más grande que Júpiter, brilla con baja intensidad pero es muy longeva y estable. Y al ser un tipo de estrella muy corriente es probable que sean tan favorables para la Vida como el mismo Sol.

Y por sus mismas características, al estar orbitando una estrella no muy brillante y bastante cercana, se espera que mejores tecnologías como el Telescopio Espacial James Webb, aún por lanzarse al espacio, sean capaces de verlos ópticamente, sin ser deslumbrados por el resplandor de su estrella. Entonces podremos analizar su atmósfera y comprobar si contiene los elementos necesarios para albergar Vida o, mejor aún, si existen gases de origen orgánico, que delaten que la Vida ya existe en esos planetas.

Las Lunas de los Exoplanetas

La zona habitable alrededor de una estrella no es el único lugar donde podría desarrollarse la Vida. En nuestro Sistema Solar tenemos el ejemplo de varias lunas que orbitan alrededor de gigantes gaseosos muy lejos del Sol, en regiones muy frías más allá de la zona habitable pero que gracias a tener una órbita elíptica bastante excéntrica experimentan un calentamiento del núcleo por la fuerza de marea de su planeta madre.

Aún sin la presencia del Sol, en ellos existen océanos cálidos bajo una corteza de hielo, y es posible que alguno pueda haber desarrollado la Vida.

Las lunas alrededor de planetas del Sistema Solar son más de 200 y se cree que tres de ellas son candidatos donde la Vida podría haberse desarrollado. Siendo así es previsible que también existan lunas en otros sistemas estelares, muchas más que planetas, y no sería descabellado suponer que en algunas de ellas haya podido desarrollarse la Vida.

En 1.998 se descubrió que Gliese 876, una Enana Roja a 15 al, en la constelación de Acuario, contenía un Gigante Gaseoso en la órbita habitable de la estrella. Tres años más tarde se descubrió otro Gigante Gaseoso en la misma estrella. Y si, como en el Sistema Solar, los Gigantes Gaseosos albergan lunas, es posible, quizás probable, que algunas de esas lunas sean habitables.

¡Cuánto Espacio Desaprovechado!

Con todos estos nuevos descubrimientos hemos llegado a saber que existen al menos 11.000 Millones de planetas similares a la Tierra en la zona habitable de estrellas similares al Sol, y al menos otros 60.000 Millones de planetas terrestres en la zona habitable de otros tipos de estrellas.

Si estamos solos en el Universo, ¡qué terrible derroche de espacio!

Carl Sagan

En mi opinión

Es un documental MUY bueno, con unas maravillosas imágenes de estrellas, lunas y planetas, así como descripciones también muy buenas y sencillas sobre el funcionamiento de los dos métodos para localizar exoplanetas.

Por desgracia parece que en un momento dado se les ha agotado el tema y han dedicado varios minutos a repetir las mismas cosas y con los mismos datos que se habían dado unos veinte minutos antes. También han repetido, quizás también como relleno, varias cosas que ya se habían dicho en el documental que precede a éste Vida en el Sistema Solar

A pesar de todo, vale la pena verlos. Os los recomiendo.

Ver Ficha de Los Exoplanetas de la serie Vida en el Espacio Exterior

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