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Existe Agua en estado líquido  en Marte, Europa y Encélado. ¿Podría existir Vida allí?

Creada30-10-2017
Modificada30-10-2017
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Reseña del Documental El Sistema Solar de la serie Vida en el Espacio Exterior

Vida en el Sistema Solar

Durante mucho tiempo los científicos han estudiado el espacio y siempre se han hecho la misma pregunta: ¿Hay alguien ahí fuera?

Los más modernos instrumentos de observación astronómica y las sondas interplanetarias han puesto a nuestro alcance una posible respuesta a esa eterna pregunta.

En particular, el telescopio espacial Kepler ha descubierto numerosos planetas alrededor de otras estrellas, lo que nos ha permitido descubrir que casi todas las estrellas tienen planetas.

Probablemente hay más planetas que estrellas en la Vía Láctea, y existiendo al menos 100.000 Millones de Galaxias en el Universo es casi seguro que existan planetas similares a la Tierra, capaces de albergar Vida.

Y otro hito que apunta en el mismo sentido es el descubrimiento de los Extremófilos, organismos adaptados a vivir en condiciones extremas, donde nosotros no seríamos capaces de sobrevivir.

Todo ello sugiere que la Vida no es un fenómeno exclusivo de la Tierra, sino que podría darse en muy variadas condiciones, tal vez en planetas o lunas de otros sistemas estelares, pero quizás también mucho más cerca, en algún planeta o satélite de nuestro propio Sistema Solar.

El Misterio de la Vida

La Vida es un apasionante misterio que puede convertir la materia inerte en organismos complejos, capaces de percibir el entorno, reaccionar a él, alimentarse, crecer y reproducirse.

Algunos estudios afirman que la Vida pudo aparecer en la Tierra hace 4'1 Ga, muy poco después de su formación, cuando aún era un lugar muy caliente, con numerosos volcanes y que sufría frecuentes impactos de meteoritos.

Se cree que tras el Big Bang, hace 13'8 Ga, la Vida fue imposible hasta que, gracias a las explosiones de Supernovas y otros eventos astronómicos fueron apareciendo elementos más pesados hasta alcanzar un porcentaje que permitió la formación de planetas rocosos con una química compleja.

No se sabe con seguridad si la Vida puede aparecer con facilidad en cualquier planeta con las condiciones adecuadas. Algunos científicos piensan que la Vida es tan compleja que es casi imposible que aparezca en cualquier planeta, y que es más probable que apareciera en algún lugar del vasto Universo y desde ahí se diseminara por el espacio a lomos de cometas y meteoritos. Es la teoría de la Panspermia.

Con la cual estoy en total desacuerdo.

YO CREO que las primeras moléculas autorreplicantes, origen de la Vida, aparecen de forma espontánea en cuanto se dan las condiciones adecuadas, se forman moléculas complejas y la naturaleza hace con ellas trillones de combinaciones aleatorias hasta que aparece una molécula capaz de autorreplicarse.

De hecho se han realizado numerosos experimentos en los que a partir de un caldo primordial de CHON (Carbono, Hidrógeno, Oxígeno, Nitrógeno) y unos cuantos elementos más, con un leve aporte de energía se forman moléculas de gran complejidad, proteínas, enzimas, péptidos y muchas otras, con mucha rapidez y en grandes cantidades. Y largas cadenas moleculares, precursoras del ARN.

Aún no se ha llegado a crear una molécula autorreplicante pero en cuanto hagamos un trillón de experimentos aleatorios... todo se andará.

No es necesario recurrir a milagros ni a improbabilidades.

Los Elementos de la Vida

Para que pueda existir la Vida son imprescindibles tres elementos: Energía, Agua en estado líquido y elementos orgánicos, CHON y otros.

La energía en la Tierra nos la suministra el Sol, pero también hay reacciones energéticas a partir del calor de volcanes y géiseres.

Respecto al Agua, es posible que algunos otros líquidos puedan servir también, aún no hemos encontrado Vida sin agua, pero no es algo completamente descartable.

En Titán, por ejemplo, hay lluvia, ríos y mares de Metano y Etano, a una temperatura tan baja que se mantienen en estado líquido. ¿Podrían servir como soporte a reacciones químicas que den origen a la Vida?

Personalmente, no lo creo.

Molécula de AguaUna molécula de Agua es asimétrica, tiene un átomo de Oxígeno y dos de Hidrógeno, pero los dos átomos de Hidrógeno no están en extremos opuestos, sino que se mantienen más o menos cerca, como las orejas de Mickey Mouse. Eso hace que la molécula de agua tenga una ligera carga eléctrica positiva-negativa en extremos opuestos lo que la convierte en un eficaz disolvente y reactivo.

La molécula de Metano no tiene ese diferencial de carga, por lo que no facilitaría las reacciones químicas con/de otros elementos.

Además, de los elementos de la Vida mencionados falta uno fundamental: Tiempo. Tiempo para que se produzcan trillones de reacciones químicas hasta que el azar haga inevitable la formación de las moléculas complejas que den lugar a la Vida.

A la temperatura del agua líquida, las reacciones químicas se producen con bastante rapidez, y esos trillones de experimentos químicos naturales pueden realizarse en pocos cientos de millones de años, pero en Titán las temperaturas son MUY BAJAS. Las reacciones químicas serán mucho más lentas y serían necesarios Miles de Millones, quizás Centenares de Miles de Millones de años para que se reproduzca el milagro (no por sobrenatural, sino por improbabilidad) de la Vida.

En ese sentido, también es un milagro que te toque la Lotería si sólo juegas una vez: hay una probabilidad entre 100.000 de que te toque. Pero si juegas 100.000 veces seguidas la probabilidad de acertar alguna vez el Gordo es de más de un 80%.

Vida en Marte

De los cuerpos del Sistema Solar hay 3, aparte de la Tierra, que tienen o han tenido agua en estado líquido en la superficie: Marte, Europa y Encélado.

Marte la tuvo hace 4 Ga, cuando la Tierra era aún una bola de lava incandescente.

El paisaje de Marte era muy similar al actual de la Tierra, con una densa atmósfera donde había nubes y lluvia, ríos, lagos y océanos. Pero al ser más pequeño su núcleo se enfrió antes y no llegó a desarrollar un campo magnético que lo protegiese de los vientos solares y los rayos cósmicos, por lo que la atmósfera se fue perdiendo lentamente y al disminuir la presión atmosférica el agua se evaporó quedando un planeta seco y desértico.

Pero bajo el suelo marciano queda agua, grandes cantidades de agua congelada que, si alguna vez se derritieran y no hirvieran por la baja presión atmosférica cubrirían el planeta con un océano de 25 m de profundidad.

Hubo agua en Marte, y aún la hay. La temperatura en el ecuador durante el verano puede alcanzar los 20 grados y en ocasiones se han visto estrías oscuras en las laderas arenosas de las montañas, por lo que los científicos piensan que podría tratarse de pequeños torrentes que aparecen durante el verano para luego desaparecer en el invierno.

Y si en algún momento la Vida llegó a aparecer en los océanos de Marte es posible que los organismos existentes se fueran adaptando a vivir en el subsuelo, en zonas húmedas cercanas a manantiales de agua.

Para más información sobre las posibilidades de encontrar Vida en Marte recomiendo ver el muy reciente documental Vida y Muerte en el Planeta Rojo.

Futuras Misiones a Marte

Base Espacial en MarteEn un futuro más o menos cercano tendremos como objetivo la instalación de una base permanente de investigación en Marte, habitada por geólogos, biólogos y otras disciplinas científicas.

De momento las misiones consistirán en Sondas que, desde la órbita de Marte estudien el planeta.

Como la Misión ExoMars, de la ESA, que lanzará la sonda orbital TGO, Trace Gas Orbiter, que estudiará los gases presentes en la tenue atmósfera marciana y determinará si alguno de ellos pueda estar relacionado con procesos biológicos.

En la misma misión, en Marte aterrizará el explorador Exomars 2.018, con un taladro de dos metros que permitirá extraer y analizar muestras del subsuelo marciano.

También la NASA enviará un explorador en 2.020 que estudiará el clima y el polvo de Marte, los minerales marcianos, buscará rastros de organismos y pondrá a prueba la posibilidad de extraer Oxígeno del terreno y la atmósfera para abastecer futuras colonias humanas.

Vida en Europa

Mucho más allá de Marte, orbitando Júpiter, se encuentra Europa.

Un poco más pequeña que nuestra Luna, su superficie está a -160º.

La Sonda Galileo sobrevoló Europa 12 veces tomando miles de fotografías de su superficie.

Su superficie es la más lisa de los cuerpos de similar tamaño, pero en ella se observan estrías, grietas y fragmentos de grandes placas de hielo. La ausencia de cráteres de impactos de meteoritos indica que la superficie se renueva con frecuencia y es posible que las grietas en el hielo atraviesen toda la capa helada, de unos 30 Km de grosor, hasta llegar al océano de agua líquida que hay bajo la superficie, con unos 100 Km de profundidad.

Se cree que la órbita excéntrica de Europa alrededor de Júpiter provoca una deformación de marea que va variando a lo largo de su órbita, lo que genera el calor interno que mantiene el océano en estado líquido.

Agua y Energía en forma de calor: Ya tenemos dos de los ingredientes necesarios para la Vida.

La sonda Galileo también detectó la presencia de una atmósfera con CO2, que al reaccionar con el intenso campo magnético de Júpiter podría producir moléculas orgánicas como el Formaldehído, lo que representaría el tercer ingrediente de la Vida.

Con los tres ingredientes de la Vida presentes, es muy posible que en el océano interior de Europa haya podido surgir la Vida.

Fumarola en el Fondo Marino habitada por ExtremófilosEn la Tierra, en fumarolas submarinas a Km de profundidad donde el agua mana a cientos de grados centígrados sin hervir debido a la presión oceánica, arrastrando gran cantidad de minerales disueltos, se han encontrado organismos complejos que viven y prosperan en ese entorno que para nosotros sería letal.

Y todo apunta a que en el fondo de los océanos de Europa existen las mismas condiciones.

La NASA en 2.020 y la ESA en 2.022 tienen planeadas misiones a Júpiter para estudiar sus lunas, especialmente Europa, con todo tipo de instrumentos que puedan ayudarnos a conocer su interior bajo la capa de hielo.

Probablemente antes del 2.040 sabremos con seguridad si hay Vida en Europa.

Vida en Encélado

Con 550 Km de diámetro, Encélado es una luna de Saturno que también está cubierta de Hielo y que ha sido estudiada a fondo por la misión Cassini.

Rayas de Tigre de EncéladoEn el hemisferio Sur se localizaron unas grietas de cientos de Km de largo que, al examinarlas con rayos infrarrojos revelaron estar a -80 grados, mucho más calientes que el resto de Encélado, que se encuentra a unos -200 grados.

Pero lo más sorprendente fue que de esas grietas manaban géiseres que lanzaban chorros de agua, inmediatamente convertidos en cristales de hielo, al espacio.

Los espectrómetros han revelado que el agua congelada no es pura, sino que contiene algunas trazas de sales y minerales, algunos de ellos con capacidad para formar parte de seres orgánicos.

En futuras misiones se está planeando realizar un estudio más detallado de Encélado y Titán, e incluso en una misión de ida y vuelta, capturar cristales de hielo de los géiseres de Encélado y traerlos a la Tierra, donde serán estudiados para comprobar si hay microorganismos en ellos.

Vida en Titán

Titán es otra prometedora opción para albergar Vida. Es una de las lunas más grandes del Sistema Solar, y la única que posee una densa atmósfera sobre un paisaje montañoso surcado por ríos, lagos y mares. Aunque las montañas son de Hielo y los ríos de Metano, a una temperatura de -180 grados.

Los análisis espectroscópicos han revelado la presencia de hidrocarburos y se cree que existen condiciones adecuadas para que pueda darse una química orgánica.

En experimentos realizados en la Tierra, a muy baja temperatura, se ha comprobado que a partir de metano y varios elementos orgánicos, suministrando energía en forma de rayos ultravioleta se pueden formar moléculas complejas y polímeros naturales, posibles precursores de la Vida.

Pero las temperaturas tan frías a las que se encuentran esos elementos hacen que las reacciones químicas sean mucho más lentas que en la Tierra.

Todo indica que Titán tiene unas condiciones que permitirían la formación de organismos vivos, pero necesitaría mucho más tiempo del que ha requerido en la Tierra.

De momento no hay prevista ninguna futura misión a Titán, pero en una colaboración informal entre científicos de la NASA y la ESA han diseñado un pequeño submarino capaz de navegar bajo el mar de Kraken, el mayor de Titán, y analizar las sustancias orgánicas existentes en el Metano, para ver si han sido capaces de formar organismos vivos.

El Misterio por Revelar

En 1.965, cuando la sonda Mariner tomó las primeras fotografías cercanas de Marte, se pudo ver que no existía ningún tipo de vegetación ni los famosos canales que los astrónomos habían creído ver un siglo antes.

El Planeta Rojo era considerado también un Planeta Muerto.

La mejora tecnológica de las sondas espaciales y los exploradores de superficie han superado todas las expectativas, y el descubrimiento de las formas de vida extremófilas nos han llevado a pensar que no es una posibilidad tan descabellada como parecía.

Podría haber Vida en Marte, y tal vez en algunas lunas del Sistema Solar.

Estamos muy cerca, a muy pocas décadas, de confirmarlo.

En mi opinión

Es un documental muy bueno, magnificas imágenes y muy buenas explicaciones.

No os perdáis la continuación: Vida en los Exoplanetas

Ver Ficha de El Sistema Solar de la serie Vida en el Espacio Exterior

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