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Algunas de las frecuentes explosiones estelares que ocurren en nuestra galaxia y los efectos que podrían tener sobre la Vida en la Tierra.

Creada13-07-2015
Modificada02-05-2017
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Diciembre1

Reseña del Documental Estrellas de la Muerte de la serie Universo Maligno

Estrellas de la Muerte

Documental de la serie El Universo Maligno de Phil Plait, en el que se describen algunas de las frecuentes explosiones estelares que ocurren en nuestra galaxia y los efectos que podrían tener sobre la Vida en la Tierra.

Novas, Supernovas, Hipernovas

Una estrella es una bola de gas gigantesca en cuyo interior se produce una reacción termonuclear que transforma los gases más ligeros en elementos más pesados.

Todas las estrellas tienen un final, y la forma en que acaban depende de su tamaño y composición.

Una estrella Amarilla, como el Sol, convertirá el Hidrógeno en Helio, y cuando el Hidrógeno se reduzca la estrella se hinchará y se volverá roja: Se convertirá en una Gigante Roja que será tan grande que su superficie alcanzará hasta la órbita de la Tierra. Después implotará, y de rebote estallará en una Nova. En su núcleo se formará una pequeña Enana Blanca y parte de la corteza roja se esparcirá por el Universo. Con el tiempo la Enana Blanca se irá apagando hasta que de ella sólo quede una oscura Estrella de Neutrones, con toda la masa del Sol concentrada en el tamaño de una montaña.

Si la estrella fuera diez o veinte veces más grande, el Helio del centro también se fusionaría para convertirse en Carbono, Oxígeno y otros elementos hasta llegar al Hierro. Y cuando esto ocurra la presión interior será tan grande que el núcleo de Hierro se colapsará para formar un Agujero Negro. El resto de la estrella intentará caer sobre él, pero al ser tan pequeño la materia se apelotonará de tal forma que se convertirá en una explosión energética gigantesca, una Supernova que expulsará la materia externa de la estrella en todas direcciones, acompañada de una intensa radiación de Rayos Gamma.

Y si fuera de 30 a 50 veces más grande que el Sol se convertiría en una Hipernova. Sería similar a una Supernova pero aún quedaría una cantidad gigantesca de materia estelar intentando entrar en un Agujero Negro tan pequeño que la materia se apelotona, se desintegra, se convierte en plasma ionizado y sale disparada en direcciones opuestas por los dos extremos del eje de rotación del campo magnético del agujero negro en forma de dos potentísimos chorros de Rayos Gamma.

Nadie está a salvo

En 1.054 los astrónomos chinos vieron una nueva estrella aparecida tras una explosión. Aún hoy pueden verse sus restos, a 6.500 al formando lo que conocemos como Nebulosa del Cangrejo.

Se ha calculado que la explosión de una Supernova podría destruir la vida en los planetas que haya en un radio de unos 50 al. A partir de esa distancia habría cada vez más posibilidades de sobrevivir.

Pero los chorros de Rayos Gamma de una Hipernova podrían llegar mucho más lejos. Afortunadamente, si no estamos en el camino de los chorros, lo cual es más probable, estaremos a salvo a unos 100 al, pero si estamos en su camino, aún a 8.000 al nos pondría en grave riesgo de extinción.

Una Vieja Hipernova

Hace 440 Ma existían trilobites en los océanos de la Tierra. Los había en los mares profundos y en las plataformas continentales a poca profundidad. De repente los trilobites de poca profundidad se extinguieron, mientras que los de aguas profundas siguieron existiendo. Se ha teorizado que la Tierra recibió una intensa radiación Gamma que acabó con todos los animales de superficie y de aguas someras, pero que no pudo atravesar el agua hasta las profundidades abisales.

Sin embargo la atmósfera quedó muy dañada por las radiaciones emitiendo gran cantidad de Dióxido de Nitrógeno. Éste reaccionó convirtiendo la lluvia en ácido que destruyó gran parte de los seres vivos. El aire se volvió oscuro y opaco, impidiendo que a la Tierra llegaran los rayos de Sol y haciendo que se enfriara en una era glacial que duró cientos de miles de años.

Muy pocos seres vivos sobrevivieron a ese golpe letal.

La Próxima Supernova

Espiral WR-104WR-104 es un sistema de dos estrellas muy cercanas, rotando la una alrededor de la otra. La más masiva está absorbiendo la masa de la otra y tarde o temprano alcanzará un tamaño suficiente para convertirse en Supernova.

Por los telescopios la vemos a 8.000 al, formando una bonita espiral.

Una espiral tan perfecta que eso solo puede significar que su eje de rotación está apuntando directamente hacia nosotros.

Cuando WR-104 estalle, si no ha estallado ya en los últimos 8.000 años, la Vida en la Tierra podría correr un serio peligro.

La Estrella más Peligrosa

Las explosiones de Rayos Gamma se producen prácticamente cada día, en todo el Universo visible. Pero el Universo es inmenso, contiene al menos un billón de galaxias y eso significa que la mayoría explotan bastante lejos de nuestro vecindario.

Más bien serán unos Diez Billones de Galaxias (Ver en La Ciencia del Big Bang y la Gran Onda los capítulos  El Tamaño del Universo y ¿Cuántas Galaxias Hay?)

La estrella más peligrosa para nosotros es la más cercana, el Sol.

Está formado por plasma supercaliente que está bullendo continuamente en la atmósfera solar. Sus propiedades magnéticas hacen que se formen líneas de fuerza magnética, y el movimiento de los gases hace que esa líneas se retuerzan, se tensen y estallen en erupciones de plasma que muchas veces arrastran una gran cantidad de masa coronal.

El campo magnético de la Tierra nos protege de la mayor parte de esos efectos, pero de vez en cuando se produce una eyección más intensa que podría causar bastantes daños.

En 1.859 se produjo la mayor tormenta solar conocida en la Tierra. Por entonces había poca tecnología, pero los cables del telégrafo se sobrecargaron de energía y muchos telegrafistas fueron electrocutados, incendiándose algunas estaciones de telégrafos.

Una tormenta solar igual, hoy en día, destruiría un tercio de las instalaciones eléctricas de todo el planeta, aparte de estropear la mayor parte de los satélites, interrumpir las telecomunicaciones y estropear muchos aparatos eléctricos que estén enchufados.

En mi opinión

Si queremos superar con los mínimos daños posibles la próxima erupción solar o un bombardeo de una Nova cercana debemos desarrollar nuevas tecnologías para construir ordenadores y maquinaria eléctrica que no sean afectados por pulsos EM.

Ya se está experimentando con circuitos fotónicos que funcionan con rayos de luz en lugar de corrientes eléctricas. Espero que los avances sean lo bastante rápidos para que pronto podamos ir sustituyendo los aparatos electrónicos actuales situados en los satélites por computadoras fotónicas que no sean tan sensibles a las intensas radiaciones electromagnéticas de las erupciones solares.

Ver Ficha de Estrellas de la Muerte de la serie Universo Maligno

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