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Nuevos descubrimientos para luchar contra las enfermedades y las plagas

Creada16-04-2018
Modificada16-04-2018
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Diciembre1

Reseña del Documental Salud de la serie Descubriendo el Mañana con Stephen Hawking

La Salud

Las enfermedades han acompañado a la Humanidad durante toda su existencia. No sólo a la Humanidad, sino a todas las especies vivas del planeta.

Algunas enfermedades son letales y causan miles o millones de muertes al año.

La ciencia está trabajando para reducir el número de víctimas de esas enfermedades, y está consiguiendo grandes éxitos.

Virus de Origen Animal

La Gripe Española acabó con un 3% de la población mundial.

En mi opinión no debería llamarse Gripe Española, sino Gripe de Kansas.

La epidemia comenzó en un cuartel militar de Kansas, afectando en pocos días a cientos de soldados. USA estaba involucrada en la I Guerra Mundial y las autoridades censuraron la noticia, por lo que no llegó a aparecer en los periódicos, ni siquiera cuando la plaga se extendió a la población civil.

Hay mucho que decir sobre la irresponsabilidad de militares y gobernantes que, en vez de establecer una cuarentena para intentar contener la epidemia, repartió los soldados hacia diversos cuarteles del Este de USA esparciendo la enfermedad.

Después los soldados fueron enviados a los campos de batalla en Europa llevando con ellos la enfermedad, que se extendió en ambos bandos, hasta el punto de que varias batallas tuvieron que suspenderse por falta de soldados sanos, lo que acortó la duración de la guerra.

La plaga llegó a España y causó millones de enfermos, matando a más de 300.000 españoles. El mismo rey Alfonso XIII enfermó, aunque no llegó a morir.

Al ser España un país neutral, los periódicos españoles fueron los primeros que informaron de la plaga, y posteriormente los ingleses, tan simpáticos ellos, comenzaron a publicar noticias sobre la epidemia llamándola "Gripe Española".

La Viruela ha causado la muerte de 300 millones de personas en el siglo XX.

En los últimos años han aparecido nuevas plagas, como la Gripe Aviar y la Porcina.

En las selvas de Camerún, el epidemiólogo Matthew LeBreton es el coordinador del Proyecto Global para el Diagnóstico de Virus. Lleva varios años investigando cómo algunas enfermedades animales son capaces de mutar para atacar a los humanos.

El 75% de las plagas han tenido su origen en virus que afectan a especies animales. En las aldeas de Camerún, a través de la caza y la ganadería, algunos de esos virus entran en contacto con el organismo humano. Normalmente esos virus no producen enfermedades, pero a veces se combinan con virus humanos y adquieren la capacidad de afectarlos y hacerse contagiosos.

Antiguamente las enfermedades de origen animal quedaban restringidas a una población pequeña, pero con el incremento de viajes turísticos a entornos naturales cada vez con más frecuencia los turistas traen esas nuevas enfermedades a occidente.

Actualmente se cree que el virus VIH tuvo su origen en África Central, a partir del virus VIS, que afectaba a los primates y que mutó y comenzó a afectar a los humanos sobre 1.880, pero no llegó a Occidente hasta un siglo más tarde, siendo conocido como el SIDA.

Recientemente se han descubierto dos nuevas cepas de virus, el VLTH3 y el VLTH4, relacionados con el VIH, que pueden provocar cáncer y parálisis. De momento están contenidos en África, pero tarde o temprano viajarán y se extenderán al resto del mundo.

En los laboratorios se están estudiando para intentar encontrar una cura o vacuna que reduzca el riesgo al mínimo posible antes de que se produzca una pandemia.

Mal de Corazón

Las enfermedades coronarias matan a 7 millones de personas al año.

Un tercio de las personas sufrirán alguna enfermedad coronaria que actualmente necesita una intervención de Cirugía Mayor.

Entre el 1 y el 1'5% de la población inglesa padece síntomas de Fibrilación Auricular. A los 80 años es el 10%.

En el Hospital St. Thomas de Londres se están combinando resonancias con sistemas biorobóticos para trazar un mapa 3D del corazón de los pacientes y dirigir un catéter a través de una pequeña incisión hasta la zona afectada.

El catéter usa ondas de radio de alta frecuencia para destruir el tejido degenerado que provoca el ritmo anormal.

Es dirigido remotamente desde una consola donde el operador ve en tiempo real la imagen del corazón y la posición del catéter, pudiendo serpentear por las venas hasta llegar al interior del corazón y hasta la zona afectada.

Apenas 200 personas en el mundo saben manejar correctamente este aparato, pero cientos de miles de personas necesitan una operación cuanto antes.

Un equipo de programadores está desarrollando un programa de Inteligencia Artificial que a partir de las imágenes captadas pueda realizar la operación de forma automática, sin necesidad de ser dirigida por un humano.

En el futuro, en vez de realizar dos operaciones al día, se podrán ejecutar decenas simultáneamente.

Neuronas Fotosensibles

El cerebro humano es el sistema más complejo del Universo. Contiene Cien Mil Millones de Neuronas unidas en 200 Billones de conexiones. En él, mediante un mecanismo que aún no se ha descifrado, se conservan los recuerdos, los conocimientos, los sentimientos que nos hacen humanos.

Los transtornos en el cerebro provocan enfermedades como el Alzheimer y la demencia que afectan a más de 35 millones de personas en el mundo. Y conforme vivimos más años, la cifra va en aumento.

El neurocientífico de Oxford, Gerald Wisenberg, intenta descubrir cómo se codifican las sendas neuronales, y para ello ha empezado con algo más sencillo: Las 250.000 neuronas del cerebro de la mosca de la fruta.

Ha injertado el mecanismo fotoreceptor de las retinas en las neuronas de la mosca, haciéndolas fotosensibles. Después puede activar esas neuronas de forma individual con un láser. Esta técnica se ha bautizado como Optogenética.

Las moscas realizan un ritual de apareamiento en el que los machos persiguen a la hembra agitando UN ala. Las hembras nunca agitan un ala.

Pero activando determinadas neuronas de la hembra puede hacer que ésta se comporte como un macho.

En el MIT se ha utilizado la optogenética en ratones. El fisiólogo Ed Boyden ha insertado una fibra óptica en el centro productor de dopamina, la hormona del placer. La fibra emite una luz cada vez que el ratón introduce el hocico en un sensor, y el ratón ha aprendido a hacerlo a su voluntad.

En el futuro la optogenética aplicada en humanos permitirá localizar las neuronas específicas que provocan los síntomas de una enfermedad mental y apagarlas o encenderlas a voluntad.

Mosquitera Invisible

Cada 30 segundos muere un niño por malaria en cualquier parte del mundo. Cada año enferman de malaria 250 millones de personas, de las que muere más de un millón.

Muchos pensamos que la Malaria es una enfermedad que podríamos coger si viajáramos a un lugar exótico, pero lo cierto es que se puede contagiar en cualquier país del mundo donde existan los mosquitos que lo transmiten.

En los países donde más se sufre, la primera línea de defensa contra la malaria son las mosquiteras, pero éstas se pueden romper con facilidad, y no podemos vivir siempre dentro de mosquiteras.

En la Universidad de Columbia, en Nueva York, el físico experimental Szabolcs Marka ha ideado una barrera invisible, hecha con un rayo láser infrarrojo que los mosquitos no pueden atravesar.

No se sabe por qué funciona, pero funciona. Los mosquitos no atraviesan esta barrera invisible.

Se está trabajando en miniaturizar el sistema y pronto se podrá disponer de pequeños proyectores, del tamaño de alarmas de incendios y alimentados por pilas o energía solar que, colocados en el techo sobre la cama, generen un cono protector contra los mosquitos.

Pero esas barreras seguirán sin ser suficientes.

Mosquitos Alterados Genéticamente

Los mosquitos aparecieron hace más de cien millones de años y han evolucionado adquiriendo diversos sentidos muy agudos que les permiten localizar a sus fuentes de alimento desde larga distancia.

El entomólogo Mike Relly intenta cambiar el genoma de los mosquitos para que no transmitan la malaria.

La malaria se transmite por un parásito que vive en el intestino de los mosquitos, y eso es lo que nos inyectan al picarnos.

El mosquito sólo vive unas tres semanas en la Naturaleza. El parásito tarda dos semanas en llegar a las glándulas salivares del mosquito. Si se consigue reducir la vida del mosquito a dos semanas, el parásito no tendrá tiempo para hacerse contagioso.

Las modificaciones genéticas que se han realizado han aportado un resultado inesperado: No sólo que los mosquitos con esa alteración genética viven dos semanas, sino que por algún motivo que aún no se conoce, no llegan a infectarse.

Para distinguir los mosquitos alterados de los naturales incluyó en su genoma un gen que provocaba un color fosforescente en los ojos, color invisible a simple vista pero que brillaba al ser iluminados con luz ultravioleta.

En general puede ser peligroso alterar los genes de una especie y soltarlos en la Naturaleza, pero en este caso, con el fin de erradicar la malaria y salvar millones de vidas al año, vale la pena.

Una pregunta que ha quedado sin aclarar: ¿Sabía el genetista qué genes alterar para hacer que el mosquito viva dos semanas y que le brillen los ojos ante la luz ultravioleta? ¿O ha hecho lo que hace la Naturaleza, cambios y mutaciones aleatorias seguidas de una selección de los resultados deseados?

Tratamiento Personalizado del Cáncer

Una de las enfermedades más temidas en Occidente es el Cáncer. Es una enfermedad que se origina en los genes y que a largo plazo afecta a gran parte de la población.

En tiempos antiguos y, actualmente, en los países pobres, donde la esperanza de vida es más corta, la mayoría de la gente muere por otras causas antes de que lleguen a desarrollar cáncer. Pero en los países ricos, donde la esperanza de vida es bastante más larga, sí da tiempo a que los distintos tipos de cáncer sean la causa de la muerte de muchísimas personas.

Las células normales pueden sufrir una mutación que las convierte en cancerosas. La medicina actual intenta matar a esas células, pero en el proceso también mueren muchas células sanas.

En el Hospital General de Massachusetts se toman muestras de diversos tipos de cáncer y se analizan genéticamente para identificar los genes específicos que han convertido células sanas en cancerosas. Esa información es enviada a empresas farmacéuticas especializadas en oncología para que desarrollen medicamentos que ataquen esos genes cancerígenos.

Es un tratamiento personalizado y que hasta el momento ha dado muy buenos resultados. Los pacientes no son tratados de cáncer, sino de SU cáncer, y en sólo 48 horas producen remisiones que antes hubieran sido consideradas milagrosas.

De momento no es un tratamiento genético que se pueda aplicar a todo el mundo, puesto que cada caso de cáncer supone una mutación diferente para la que se debe diseñar un medicamento específico. Pero en los casos en que ese medicamento ya existe la curación es casi segura.

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