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¿Cómo podría surgir y evolucionar la Vida en otros planetas muy diferentes a la Tierra?

Creada28-01-2019
Modificada28-01-2019
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Agosto4

Reseña del Documental ¿Cómo serán los Aliens? de la serie Secretos del Universo

¿Cómo son los Alienígenas?

Documental de la serie Secretos del Universo (T2, E10, 2011), donde Morgan Freeman nos presenta las opiniones de varios científicos sobre cómo podría surgir y evolucionar la Vida en otros planetas muy diferentes a la Tierra.

Existen cientos de miles de millones de planetas en la Vía Láctea. Es posible que en algunos, quizás muchos de ellos, haya surgido la Vida.

¿Serán como nosotros? ¿O serán algo totalmente diferente?

La Evolución en la Tierra

La Vida ha evolucionado en la Tierra durante 4.500 Millones de años, pero la mayor parte de ese tiempo el planeta habría sido tóxico para nosotros y la mayor parte de los seres vivos actuales.

En rocas datadas hace 3.500 Ma se han encontrado abundantes trazas de Hierro que se depositaron en el fondo marino como polvo para luego solidificarse en forma de rocas. Esa composición revela que en esa época no existía el Oxígeno, ni en la atmósfera ni en los mares.

Era un planeta Tierra muy distinto al actual.

Otra roca formada hace 635 Ma ha revelado que se formó cuando la Tierra estaba completamente cubierta de Hielo, incluso en el Ecuador.

En distintas épocas han habido distintas tierras y para todos nosotros serían mundos muy diferentes a la Tierra actual. Incluso su atmósfera era distinta, para nosotros sería tóxica. Serían Mundos Alienígenas.

Si queremos saber cómo podrían ser los alienígenas, lo único que tenemos que hacer es examinar los fósiles de esas épocas.

Fósil de TrilobitesLos Trilobites eran parecidos a las langostas, un cuerpo segmentado y patas articuladas con un caparazón externo. Fueron los primeros que, en su evolución, hicieron la transición de un entorno acuático a la tierra, pero no fueron los únicos. Al menos 10 especies en distintas épocas hicieron la transición del agua a la tierra, y de tres de ellas descienden casi todos los animales terrestres.

Primero están los arácnidos, arañas y escorpiones.

Luego están los más abundantes, los insectos.

Por último, los vertebrados, de los que descendemos nosotros.

Y aunque procedentes de tres ramas evolutivas distintas, todas tienen cosas en común. Es lo que se llama Evolución Convergente.

La Evolución Convergente

Los animales evolucionan adaptándose al entorno en que viven. Si dos especies muy diferentes comparten el mismo entorno, ambos adquirirán similares características de supervivencia. Un diseño eficiente puede surgir en varias especies. Los caparazones de crustáceos, tortugas o rinocerontes. Los ojos de mamíferos, cangrejos o avispas. A veces con distintos sistemas de desarrollo y funcionamiento, pero siempre con la misma utilidad: la visión del entorno para la caza o la huida: La supervivencia.

Si la evolución ha desarrollado órganos similares en distintas especies, es lógico suponer que en cualquier planeta la vida evolucionará para crear órganos semejantes.

El primer planeta que encontremos con organismos vivos tendrá animales con caparazón externo y otros con esqueleto interno. Tendrán extremidades articuladas y órganos para la visión de su entorno.

Todo dependerá de cómo sean los ambientes en los que evolucionen.

En Busca de Exoplanetas

Para saber cómo serán los alienígenas debemos conocer las características de sus planetas.

Hasta hace poco eso era imposible, ni siquiera podíamos estar seguros de que existieran otros planetas fuera del Sistema Solar.

Pero gracias al ingenio de varios científicos y a los avances tecnológicos en los últimos años hemos sido capaces de localizar cientos de exoplanetas.

En 2.009 se lanzó al espacio el Telescopio Espacial Kepler.

Campo de Visión del Kepler en la Vía LácteaSu misión es examinar las estrellas en una zona de un brazo espiral de la Vía Láctea, hasta una distancia de unos 3.000 años·luz.

Cuando un planeta pase por delante de su estrella, el brillo de ésta disminuirá durante uno o dos minutos. Si esto se repite tres veces en períodos de tiempo iguales tendremos la confirmación de que se trata de un planeta en una órbita regular. A partir de las características del cambio de intensidad del brillo, su duración y el período orbital podremos deducir su tamaño y la distancia a la que se encuentra de su sol.

Hasta ahora (2.011) se han localizado varios planetas, algunos de ellos sumamente extraños.

El Kepler 10 es duro como el Hierro. Varios planetas son más grandes que la Tierra y están completamente cubiertos de agua. La mayoría son Gigantes Gaseosos muy cercanos a su sol, por lo que estarán muy calientes.

Pero los más intrigantes son las Supertierras, unas 300 veces la masa de la Tierra.

La Tectónica de las Supertierras

Diana Valencia es Geóloga, pero no estudia las rocas de nuestro planeta sino los mecanismos físicos y procesos geológicos capaces de crearlas y hacer que se desplacen los continentes.

El interior de la Tierra es un fluido denso y viscoso formado por rocas fundidas. Si se le aplica calor desde el fondo se formarán grumos de rocas más calientes que tenderán a flotar sobre las más frías. Se formarán ríos de magma caliente que fluyan hacia la superficie y la rotación del planeta hará que esos ríos formen corrientes circulares en la superficie.

La superficie, más fría que el interior, forma una corteza sólida muy fina, de apenas unos 20 Km de grosor. Las corrientes del magma intentan arrastrar la corteza en diversas direcciones y la acaban dividiendo en fragmentos, las Placas Tectónicas, que derivan en diferentes direcciones por encima del Manto.

En algunos sitios las placas se separan formando cadenas de volcanes. En otros se comprimen o se superponen, elevando grandes cordilleras. En otros se deslizan lateralmente provocando violentos terremotos.

Aunque a corto plazo los volcanes y terremotos pueden ser muy destructivos, a largo plazo son fuerzas de creación. La superficie de la Tierra se ha beneficiado durante miles de millones de años de una temperatura más cálida, con la presencia de continentes terrestres y con el aporte de gases, minerales y metales que han sido útiles para el desarrollo de la Vida. Y en los últimos siglos, de la tecnología.

En las Supertierras, el calor del núcleo planetario será mayor, las corrientes magmáticas más intensas y la tectónica de placas más dinámica. Pero también será más duradera y estable y es probable que los posibles organismos que allí existan dispongan de mucho más tiempo para evolucionar.

Sin embargo existe un inconveniente. El Interior fundido de la Tierra genera unas corrientes de materiales metálicos que producen un intenso magnetismo que rodea la Tierra protegiéndonos de gran parte de las radiaciones solares y cósmicas. En una Supertierra la gravedad será tan intensa que el núcleo estará solidificado y al no producirse esas corrientes del magma no tendrá ese intenso campo magnético protector, por lo que la superficie será bombardeada con radiaciones ionizantes que serían un peligro para la Vida.

No estoy de acuerdo con esto. En mi opinión el Campo Magnético de la Tierra no se forma en el núcleo de Hierro sólido, sino en la capa de Hierro fundido que lo rodea debido a las corrientes provocadas por el núcleo al RODAR por el interior del Manto. Es un movimiento muy leve, seguramente menos de un metro con respecto al centro de gravedad de la Tierra, y es debido a la atracción gravitatoria que hace que el núcleo sólido se desplace ligeramente rodando tras la Luna.

Por estar rodando, el Núcleo de la Tierra gira ligeramente más rápido que la Corteza, como se ha constatado y descrito en Rayos X a la Tierra, provocando las corrientes del Manto y generando el Campo Magnético que nos protege de las radiaciones solares y cósmicas.

Para que una Supertierra tenga Campo Magnético es preciso que tenga UNA, y sólo UNA luna, lo bastante grande para mantener su núcleo en movimiento.

Para sobrevivir en un mundo sin Campo Magnético que lo proteja de las radiaciones cósmicas, los organismos deberían evolucionar para adquirir una fuerte coraza protectora de metales pesados como el plomo, mecanismos moleculares que reparen los genes dañados por rayos cósmicos, órganos sensoriales que vean las radiaciones cósmicas y extremidades con garras metálicas capaces de excavar para protegerse bajo tierra.

En la Tierra hay organismos que disponen de una o varias de estas características. Los osos de agua son seres microscópicos que desde hace 500 Ma han sobrevivido a todas las grandes extinciones. Los escorpiones son capaces de sobrevivir a la radiactividad. En las fumarolas submarinas crecen crustáceos que toman los metales pesados en suspensión del agua y los convierten en corazas metálicas.

Mundos Alienígenas Extremos

Hasta hace poco se pensaba que los planetas que existieran en el Universo serían similares a los de nuestro Sistema Solar. Con los descubrimientos del Kepler se ha comprobado que no. Los planetas son mucho más variados y extraños de lo que suponíamos.

A unos 40 al de la Tierra se encuentra el planeta GJ1214b. Es el doble de grande que la Tierra y da muestras de tener atmósfera. También parece ser muy caliente y estar rodeado de un océano de agua casi al punto de ebullición con una atmósfera compuesta en su mayor parte de vapor de agua.

Una molécula de ADN como las que existen en la Tierra no podría sobrevivir a tan altas temperaturas, pero tal vez sea posible que exista una molécula similar al ADN, con capacidad replicadora y compuesta de otros tipos de aminoácidos y nucleótidos para nosotros aún desconocidos. Podría haber Vida.

Si las moléculas son capaces de formar membranas, habrá células, y si estas disponen de tiempo suficiente evolucionarán hasta ser capaces de colaborar entre ellas para formar organismos pluricelulares.

Y los organismos pluricelulares evolucionarán para convertirse en una gran variedad de especies, algunas vegetales, captando y procesando la abundante energía de su entorno, otras animales, alimentándose de vegetales o de otros animales.

En cualquier océano del Universo existirán animales similares a esponjas, medusas, calamares, pulpos y otros muchos invertebrados. Y si la evolución sigue los mismos procesos que en la Tierra se desarrollarán caparazones, esqueletos externos e internos, animales segmentados y, luego, vertebrados.

Vida Extraña en Planetas Extraños

De todos los mundos descubiertos por Kepler hay planetas rocosos, sin rastro de agua en la superficie, supertierras bañadas en un océano sin continentes, mundos de Hielo y otros de constantes volcanes en erupción y ríos de lava.

Algunos están muy cerca de su sol, otros están tan lejos que su sol no brilla más que una estrella. Su atmósfera puede ser transparente u opaca y los vientos pueden ser similares a los de la Tierra o huracanes globales.

¿Qué tipo de Vida podría surgir y prosperar en cada uno de ellos?

Glease 581d está a 20 al de la Tierra en la constelación de Libra. Orbita una estrella roja con sólo la mitad del calor de nuestro Sol. El planeta tiene una rotación muy lenta, por lo que uno de sus hemisferios está mucho más caliente que el otro y la superficie rocosa está batida por fuertes y constantes vientos.

A la superficie apenas llega luz solar, por lo que Michael LaBarbera piensa que las plantas podrían evolucionar para elevar sus hojas por encima de los vientos hasta superar las nubes para recibir la luz de su sol. Serían como cometas fotorreceptores unidos por un largo y liviano tallo a la planta principal, arraigada en el terreno del que extraerían los minerales y la humedad que necesitase.

También imagina la presencia de animales voladores similares a los albatros, con largas y delgadas alas que les permitan planear por encima de las nubes.

Y en los océanos imagina la existencia de todo tipo de seres, algunos protegidos por duras corazas similares a los nautilus.

La Evolución Natural

La Vida en la Tierra ha evolucionado gracias a dos mecanismos complementarios: Las Mutaciones y la Selección Natural.

Las mutaciones son ciegas y aleatorias, en cada generación se producen mejoras y defectos. La Selección Natural, que es el conjunto del entorno, incluidos los virus y los animales carnívoros, eliminará los defectos, a los animales más lentos, torpes, débiles o visibles. Sobrevivirán los rápidos, hábiles, fuertes o que se escondan mejor, y serán ellos los que tendrán crías que heredarán las características que les faciliten la supervivencia. En cada generación las especies estarán cada vez mejor adaptadas a su entorno natural.

Una mutación particular en una especie determinada dio origen a la Inteligencia.

Si la Vida es un proceso natural que se produce en multitud de planetas de las más variadas características, es prácticamente seguro que en algunos de esos planetas también aparezca la Vida Inteligente.

La Próxima Evolución

La Inteligencia es el resultado de miles de millones de años de evolución. De los millones de especies existentes y mil veces más de especies ya extinguidas sólo se ha producido en la nuestra.

Pero tal vez el próximo paso evolutivo no seamos nosotros.

En los últimos 60 años hemos inventado los ordenadores, computadoras muy rápidas y potentes capaces de seguir instrucciones de cálculo y toma de decisiones con una rapidez muy superior a la capacidad de las neuronas orgánicas.

Los ordenadores son cada vez más inteligentes. Con mil dólares, hace diez años, podíamos comprar un ordenador tan inteligente como un lagarto. Hoy podríamos comprar otro tan inteligente como un gato. Tal vez en diez años podamos adquirir un ordenador tan inteligente como una persona.

¿Cómo de inteligentes serán los ordenadores dentro de cien años?

Seth Shostak piensa que en el futuro las máquinas serán más inteligentes que los humanos y tendrán la capacidad de evolucionar mucho más rápido que la lenta evolución natural. Si es así, entonces la Humanidad no es más que una fase intermedia entre la Vida y la Inteligencia.

En el Instituto para la Búsqueda de Inteligencia Extraterrestre, SETI, estamos intentando escuchar, desde hace 50 años, señales de radio emitidas por civilizaciones inteligentes. Si alguna vez las encontramos es mucho más probable que procedan de Inteligencias Artificiales que de Extraterrestres orgánicos.

El Elemento de la Vida

El 29 de Mayo de 2.008, a 50 Millones de Km en el espacio, la Sonda Espacial EPOXI dirigió su mirada a la Tierra y nos mostró cómo nos vería un alienígena desde esa distancia.

Un alienígena podría medir el tamaño de la Tierra, saber a qué distancia está del Sol y saber la temperatura.

Podría observar la rotación del planeta y distinguir tierra y océanos bajo una atmósfera con ocasionales nubes. También percibiría los cambios atmosféricos provocados por el clima cambiante.

Si examina el espectro lumínico podrá saber la composición de tierras, mares y atmósfera, y si comprueba que existe Oxígeno libre podría deducir que existe la Vida.

El Oxígeno libre tiende a mezclarse con otros elementos y no conocemos ningún proceso químico o geológico que lo produzca en tan gran cantidad como en la Tierra.

Durante 4.000 Millones de años los organismos existentes no eran más que Virus y Bacterias. Hace 500 Millones de años (Ojo: El documental dice 500 Mil Millones de años. Ignoradlo.) se produjo un intenso cambio evolutivo que duró 10 Millones de años, la Explosión Cámbrica, que dio lugar a la aparición de millones de nuevas especies de organismos pluricelulares de muy diversas formas y tamaños.

En esa época ya existía un alto porcentaje de Oxígeno en la atmósfera, y muchos científicos opinan que fue el Oxígeno el que propició esa aceleración de la evolución de la Vida.

Para analizar la composición química de los planetas a distancias interestelares tenemos que ser capaces de captar su espectro luminoso completo, y los telescopios actuales no tienen esa capacidad. Les falta multiplicar por cien su sensibilidad y observar un planeta, sin la menor vibración ni desviación durante décadas para conseguirlo.

El físico Dimitar Sasselov ha diseñado la Comba Astral, un sistema compuesto de láseres y un espejo que varía su orientación muchas veces por segundo para compensar las posibles desviaciones del telescopio y que la imagen no sufra ninguna vibración.

Cuando seamos capaces de observar planetas y ver sus verdaderos colores podremos saber si están habitados por seres vivos y si han llegado a un estadio evolutivo y tecnológico en el que hayan construido ciudades y civilizaciones complejas.

Entonces estaremos preparados para dar el siguiente paso, intentar comunicarnos con ellos y, tal vez dentro de algunos siglos tengamos la posibilidad de visitarlos.

Ver Ficha de ¿Cómo serán los Aliens? de la serie Secretos del Universo

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