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Reseña del Libro: Evolución, el Mayor Espectáculo sobre La Tierra del escritor Richard Dawkins

Creada20-05-2014
Modificada02-09-2014
Total Visitas265
Diciembre3

Evolución, el Mayor Espectáculo sobre la Tierra

Richard Dawkins

Esto no es un documental, sino un libro, y lo incluyo aquí porque creo que es el mejor lugar para incluirlo.

Es, sin duda, el mejor libro que se pueda leer para entender cómo funciona la evolución, desde el origen de la Vida, con unas pocas moléculas complejas, hasta la actualidad, con millones de especies poblando los más recónditos rincones de nuestro planeta.

El Autor empieza afirmando que la Evolución no es una teoría, sino un hecho. La Tierra está llena de pruebas de que la evolución es un hecho, y no solo pruebas en forma de fósiles de animales prehistóricos, sino también, y esto es algo que a muchos sorprenderá, un hecho que se ha venido reproduciendo delante de nuestros mismos ojos desde que la Humanidad comenzó a seleccionar plantas y animales para hacerlos evolucionar en la forma en que nos resultaran más útiles.

Cuando los primeros agricultores comenzaron a recoger los frutos de su cosecha podían hacer dos cosas: Comerse los mejores frutos y sembrar los que quedaran, o reservar los mejores frutos para la siguiente siembra y alimentarse con lo que quedara.

Muy pronto se dieron cuenta de que, si se comían los mejores frutos, las siguientes cosechas eran de peor calidad, mientras que si seleccionaban los mejores frutos para la siguiente siembra podían conseguir que las espigas de trigo o las mazorcas de maíz fueran cada año más largas, los tomates más grandes y sabrosos, las manzanas más exuberantes.

Igualmente, los primeros ganaderos de la historia descubrieron que era mejor seleccionar para la crianza las mejores cabras y ovejas, las mejores gallinas y vacas, con el fin de conseguir mejorar las diversas razas de animales domésticos.

Pero ni siquiera hay que alejarse siglos en el pasado. Desde hace varias décadas se han hecho experimentos para ver a qué velocidad pueden evolucionar algunas especies vegetales y animales y Dawkins nos explica muchos de esos experimentos.

Son tantos los datos científicos expuestos en su libro que enumerarlos todos resultaría una tarea tan extensa como el mismo libro, por eso haré una pequeña enumeración de algunos de ellos y recomiendo a quien quiera saber más que se lea el libro completo: No se arrepentirá.

Datos de Interés

En USA se han hecho encuestas entre la población para conocer la opinión de las personas sobre la evolución y el resultado es que un 40% de los estadounidenses NO CREE en la evolución.

Dawkins expone el experimento mental de la horquilla: Si hacemos una cadena en la que unimos cada animal con su madre, y esta con su madre, y así sucesivamente durante millones de generaciones, cada eslabón de la cadena será muy similar a los inmediatamente siguientes o anteriores, pero al cabo de miles de generaciones pueden ser muy distintas. Siguiendo las cadenas de los conejos y los tigres, por ejemplo, ambas cadenas se extenderán en el pasado pareciéndose más entre sí hasta que al cabo de millones de años ambas cadenas se unan en un mismo eslabón, una hembra que será la madre de ambas cadenas, un antecesor común de los conejos y los tigres y, por extensión, de todos los animales de ambas familias.

Si lo hacemos así con todos los animales y plantas de la Tierra, las cadenas se irán uniendo entre sí, unas antes, otras después, hasta que todas las cadenas acaben unidas en una sola, que será el antecesor de todos los seres vivos de la Tierra.

El primer antecesor común de dos especies cualesquiera puede ser muy diferente a ambos o parecerse bastante a una de ellas.

En el caso de los primates, el antecesor común del Chimpancé y el Hombre es probable que se parezca más al primero que al segundo, pero en ningún caso se puede decir que "El Hombre desciende del Mono". Ambos proceden de un antecesor común y a lo largo de millones de años han evolucionado de distinta forma.

El Acervo Genético es el conjunto de todos los genes de todos los individuos de una especie. Cada individuo tiene una combinación diferente de ese acervo genético.

Konrad Lorenz opinaba que todas las razas de perros descenderían de dos especies salvajes, los lobos y los chacales. La genética moderna ha demostrado que en realidad todas las razas de perros proceden del Lobo, sin aportaciones genéticas del Chacal.

La selección humana ha conseguido subdividir el acervo genético de los lobos en multitud de razas muy diferentes entre sí.

En 1986, los agrónomos de la Estación Experimental de Illinois comenzaron a seleccionar dos líneas de producción diferentes para el cultivo del maíz. Empezando por una misma planta seleccionaron en años sucesivos las mazorcas que tenían un mayor y un menor porcentaje de aceite. Al cabo de veinte años de cría selectiva habían conseguido en una línea cuadruplicar el porcentaje de aceite y en la otra línea reducirlo casi a cero.

En otro experimento se han seleccionado ratas según la cantidad de días transcurridos hasta la aparición de caries en los dientes. Siendo el tiempo base de unos cien días, al cabo de diecisiete generaciones se consiguieron ratas en las que la caries no les afectaba hasta al cabo de unos 400 días, mientras que en el extremo opuesto se consiguieron ratas a las que las caries les afectaba a partir de unos 30 días.

En los años 50, el genetista ruso Dimitri Belyaev dirigió una granja de zorros para la explotación de las pieles y se propuso seleccionar para la crianza los zorros más dóciles y amigables con el fin de facilitar la cría. Cruzando entre sí los zorros más dóciles consiguió en sólo seis generaciones varios ejemplares sumamente amigables a los que llamó "la élite". Al cabo de 35 generaciones casi todos los ejemplares de la granja formaban parte de la élite haciendo que la cría del zorro plateado resultara mucho más fácil que al principio del experimento.

El capítulo 4 da una descripción muy completa sobre el funcionamiento de los relojes radiactivos que permiten datar las rocas volcánicas para saber cuándo se solidificaron y presenta una tabla de isótopos radiactivos, su semivida y el elemento en el que se convierte.

Basándose en la proporción existente actualmente de cada uno de esos elementos, cada uno de ellos es un reloj atómico que permite determinar por separado la antigüedad de la Tierra, y todos coinciden en situar su origen hace entre cuatro y cinco mil millones de años.

Se menciona como ejemplo de la datación del Carbono 14, la que se hizo del Sudario de Turín, realizada en tres laboratorios diferentes sin que los analistas supieran de lo que se trataba y que afirmaron que había sido fabricado en los años 1200, 1304 y 1274. (Ver Cómo se Creó la Sábana Santa)

Desde hace un siglo, que se vienen cazando elefantes por el marfil, los cazadores han ido eliminando a los elefantes con mayores colmillos y eso ha hecho que sean los que tienen colmillos más pequeños los que tengan más descendencia. El peso medio de los colmillos de un elefante adulto en 1925 era de unas 55 libras. En el año 1960 era de unas 40. Los elefantes están evolucionando ante nuestros mismos ojos.

La Gran Mutación

El experimento más espectacular y asombroso es el realizado por el bacteriólogo Richard Lenski en la Universidad Estatal de Michigan.

Tomando una colonia de Escherichia Coli, contaminó con ellos 12 matraces con el mismo caldo de cultivo compuesto de glucosa y otras sustancias orgánicas.

Las bacterias se reproducían y TODOS los días durante dos décadas se tomaba una muestra de cada una de ellas y se introducía en otro matraz estéril pero idéntico al anterior, sin mezclar las muestras de las doce colonias.

Cada día las doce colonias crecían en sus respectivos matraces hasta acabar con su fuente de glucosa y al hacerlo empezaban a morir aquellas que fuesen menos eficaces a la hora de procesar la glucosa. Rescatadas parte de las supervivientes y trasladadas cada día a un nuevo matraz, las doce colonias empezaron a diferenciarse en su capacidad de supervivencia. En todas las colonias aumentó la eficiencia de la alimentación con glucosa, pero unas más que otras, desde un escaso 50% hasta un sorprendente 200%, pero lo más espectacular ocurrió en uno de los matraces al cabo de 33.000 generaciones, cuando las bacterias de un matraz, y sólo de ese, multiplicó repentinamente su capacidad de procesamiento de glucosa por un factor 6.

La explicación es que en ese matraz se produjo una mutación que permitió que las bacterias de esa colonia fueran capaces de procesar otra sustancia contenida en el matraz y que las demás colonias no desarrollaron una mutación que les permitiese aprovecharla.

Era una demostración palpable de que la evolución avanza gradualmente pero en ocasiones se producen saltos evolutivos espectaculares.

También comentado en ¿Estamos aquí por algún motivo?, de la serie Secretos del Universo

Como estos, son numerosos los ejemplos explicados por Dawkins y eso hace que, para quien quiera conocer los mecanismos de la evolución, este libro resulte imprescindible.

Dawkins entra también en el tema del Diseño Inteligente, defendido por los creyentes de numerosas religiones para elaborar una Teoría del Creacionismo y Dawkins demuestra con numerosas pruebas que el Diseño Inteligente no ha existido nunca en la evolución de las especies. Para ello muestra numerosos ejemplos de errores de diseño tan absurdos que ningún diseñador, por estúpido que fuera, hubiera cometido y que sólo tienen sentido si comprendemos que la evolución es ciega y estúpida y sólo funciona a base de parches y más parches para corregir los numerosos errores de diseño del interior de nuestros cuerpos.

En mi Opinión

El libro es muy bueno y de fácil lectura, y sus explicaciones son más que suficientes para que cualquiera pueda entender los mecanismos de la evolución.

Sólo veo en él un fallo.

En un capítulo describe cómo funcionan los relojes biológicos que nos permiten datar las alteraciones genéticas que diferencian dos especies. Es decir, basándonos en los genomas de dos especies diferentes podemos ver las mutaciones producidas en el código basura para determinar en qué momento de la historia ambas especies se diferenciaron.

El método se basa en que los cromosomas se duplican de un individuo a sus sucesores, pero de vez en cuando se producen mutaciones en el código basura.

Aproximadamente el 90% de los cromosomas es código basura. Está ahí sin hacer nada. Las mutaciones, es decir, los errores en la replicación de un cromosoma, se producen con una frecuencia que es más o menos conocida. Teóricamente, si consiguiéramos el genoma de un animal ya extinguido podríamos contar cuántas mutaciones hay de diferencia entre ese cromosoma y los de un animal sucesor y tendríamos una estimación de cuánto tiempo ha pasado desde que aquél animal murió.

Cuando se produce una mutación hay tres posibilidades: Que suponga una ventaja, un inconveniente o que sea neutro para el individuo que herede esa mutación. El 90% de las mutaciones se produce en el código basura, por lo que serán neutras. Si un animal está perfectamente adaptado a su entorno, cualquier cambio en el genoma operativo será perjudicial. Son muy pocas las ocasiones en las que una mutación resulte beneficiosa, y casi siempre será una mutación que produzca un cambio muy leve, del tipo un dedo más largo, una vesícula algo más grande o una mejor capacidad para procesar la lisina. Ni hablar de cambios del tipo rayos X en los ojos, ni alas en la frente, ni poderes piroquinéticos.

Pero si de mil o diez mil mutaciones una es favorable, el individuo que tenga esa mutación tendrá más probabilidades de vivir hasta adulto, tener más hijos y aquellos de sus hijos que hereden ese gen mutado tendrán a su vez más descendientes.

Al cabo de varios cientos de generaciones, los descendiendes de ese primer mutante serán mayoría y los que queden sin el gen irán siendo cada vez menos.

Una mutación perjudicial es mucho más frecuente de producirse, pero precisamente por la desventaja que conlleva, el individuo que la padezca tendrá menos posibilidades de tener descendencia y se extinguirá en el mismo individuo o, si llegara a tener descendencia con esa misma mutación, en muy pocas generaciones.

En cuanto a una mutación neutra, la forma en que se extenderá a los descendientes es totalmente aleatoria. Lo mismo se extiende entre varios miembros de la tribu o manada que lo mismo se extingue en pocas o muchas generaciones.

Pues bien, tal como lo explica Dawkins, algunas de esas mutaciones neutras, por puro azar, llegan a extenderse a toda la población mientras que otras, la mayoría, se extinguen o se mantienen en un porcentaje muy pequeño de la población.

Y ahí está el error.

Una mutación neutra se genera en un solo individuo, y por puro azar se extenderá a la mitad de sus hijos y estos a la mitad de sus descendientes.

Pero si no hay ventajas para los poseedores de esa mutación, el número de individuos con ella será un número muy parecido al de la generación anterior. Es lo que se conoce como deriva estadística aleatoria. Si hay un porcentaje determinado de la población, al año siguiente el porcentaje puede ser mayor o menor, pero si una generación sube la siguiente bajará. Si cogemos 100 generaciones sucesivas, en 50 de ellas, o poco más o menos, el porcentaje de mutantes habrá aumentado y en las otras generaciones disminuido. La probabilidad de que una mutación neutra llegue por azar a formar parte de TODA la población de una especie son tan escasas como tirar una moneda y sacar 100 caras seguidas.

Pero esto ocurre, y hay mutaciones en el código basura que se han extendido de un individuo a toda la población de una especie. ¿Cómo ha ocurrido?

Sencillamente, recordemos que las mutaciones se producen en cromosomas, y si en un cromosoma se produce una mutación beneficiosa, ésta se extenderá al cabo de cientos de generaciones a toda la población. Y si en ese cromosoma HABÍA previamente una mutación neutra en el código basura, también esa mutación neutra se extenderá por toda la población. No por azar ni por una caracterísitca que tenga esa mutación, sino porque la mutación beneficiosa, al extenderse a toda la población, extenderá con ella todas las mutaciones neutras que haya en el código basura del cromosoma afectado.

Por todo lo demás, el libro me parece fantástico y recomiendo encarecidamente su lectura.

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