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Hasta hace apenas 400 Ma, la Tierra ha sido alienígena. Nosotros no hubiéramos podido vivir en ella. ¿Cómo se hizo habitable?

Creada17-06-2019
Modificada17-06-2019
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Noviembre1

Reseña del Documental Alienígena de la serie Nuestro Planeta

Nuestro Planeta Alienígena

Documental de la serie Nuestro Planeta, una Extraña Roca  (E8, 2018), en el que el actor Will Smith nos muestra cómo aparecieron y evolucionaron los seres vivos que habitan nuestro planeta.

Cuando miramos las estrellas, a menudo nos preguntamos si en ellas habrá alguien que esté mirando hacia nosotros.

La Vida Inteligente ha aparecido en la Tierra, y habiendo tantas billones de estrellas con planetas orbitándolas, nos parece que es inevitable que en otros lugares del Universo se hayan dado las circunstancias que en la Tierra han hecho posible nuestra existencia.

¿Qué probabilidades hay?

La Primera Vida

La Tierra existe desde hace 4'5 Ga (Giga·años=Miles de Millones de años) y creemos que la Vida apareció en ella poco después, hace 4 Ga.

Podríamos pensar que nada más aparecer la Vida, ésta evolucionó hacia las plantas y los animales que ahora pueblan todo el planeta, pero en realidad no fue tan fácil.

Hoy en día existen más de 8 Millones de especies diferentes. Cuando nos planteamos la posibilidad de encontrar Vida en otros planetas pensamos en plantas y animales grandes, pero la mayor parte de los seres vivos son pequeños y unicelulares.

Uno de los primeros seres vivos que aparecieron en la Tierra fueron las bacterias, y en los 4 Ga de la historia de la Vida han evolucionado para convertirse en millones de especies diferentes de bacterias, cada especie especializada en vivir en distintos ambientes y alimentarse de distintas cosas.

En la laguna Chuuk, en Micronesia, durante la Segunda Guerra Mundial se desarrolló la Operación Hailstone, en la que se hundieron unos 50 buques y más de 250 aviones japoneses. En las superficies metálicas de los pecios las bacterias han anidado y extraen los elementos que necesitan para crecer y reproducirse. Para nosotros es sólo Hierro. Para muchas bacterias es un valioso alimento.

Pero siguen siendo bacterias. Y durante 3.500 Millones de años, en la Tierra no existieron seres vivos más grandes que una célula.

Devoradores de Luz

Los seres vivos, para realizar sus funciones de supervivencia, crecimiento y reproducción, necesitan energía. En la Tierra disponemos de la energía en forma de calor de los volcanes, de la de los relámpagos. Pero sin duda la fuente de energía más importante es el Sol.

Hace Miles de Millones de años, unas minúsculas bacterias aprendieron el truco de la Fotosíntesis, captar la energía solar y convertirla en alimento.

La evolución recompensó a las más eficientes ampliando su número y de ellas surgió un nuevo reino de seres vivos: las plantas.

Mediante la Fotosíntesis, las plantas usan la energía del Sol para convertir el Dióxido de Carbono en Almidón, moléculas en las que se almacena energía que usan para crecer.

La superficie de las hojas de todas las plantas del planeta generan unos 100 Tera·Watios de energía al año, seis veces más que las necesidades energéticas del mundo moderno.

Las plantas colonizaron todo el planeta, desde las aguas someras de los mares hasta las más altas montañas. Allá donde llegaran los rayos del Sol, las plantas prosperaron y evolucionaron en miles de especies diferentes.

Pero había un lugar al que no podían ir: Hacia arriba.

El Mundo Arbóreo

Las primeras plantas que colonizaron los continentes eran hierbas y helechos, crecían desde el suelo y sus tallos formaban una gruesa alfombra sobre el terreno.

Hace 400 Ma una especie de plantas comenzó a producir lignina. La lignina es una molécula que se une a otras para formar fibras. Las plantas con lignina fueron capaces de crecer más altas, con lo cual captaban más energía que las que quedaban en el suelo y la Evolución hizo que fueran cada vez más abundantes hasta formar los primeros bosques del planeta.

Y se hicieron verdes.

El Sol emite energía en todo el espectro luminoso, pero la mayor parte de su radiación está en los colores Rojo y Azul. Las plantas han evolucionado para absorber esos colores, los más alimenticios, y reflejar los demás, principalmente el Verde.

Otras estrellas son de distintos colores. Si en su órbita hay planetas con Vida, las plantas serán de distinto color, aquél que sea el menos energético de las radiaciones emitidas por su sol.

El Ciclo de la Vida

Todos los seres vivos necesitan energía para sobrevivir. Las plantas absorben energía del Sol. Otros seres, los animales, se alimentan de la energía almacenada en otros seres vivos.

Hay animales que se alimentan de plantas. Otros se alimentan de otros animales.

En la carrera por la adaptación, los animales han evolucionado en miles de direcciones diferentes, creando un sin fin de especies, cada una adaptada a un medio ambiente diferente, alimentándose de distintas plantas y animales y evitando ser comidas por otras.

Donde exista Vida, donde exista alimento, habrá más Vida intentando devorarla. Los herbívoros comerán plantas, los carnívoros comerán herbívoros. Incluso después de muertos, los restos serán devorados por carroñeros. Los excrementos por insectos, y todo lo que no sea comido por animales, será comido por bacterias.

Y lo que quede será abono para el terreno, del que se alimentarán a través de sus raíces las plantas.

Es el Ciclo de la Vida.

La Selección de la Caza

Los Güepardos son los cazadores más veloces de las praderas africanas.

Sus cuerpos han evolucionado para conseguir una gran velocidad para sorprender y atacar a su presa favorita, las gacelas.

Las gacelas son herbívoras, se alimentan de hierbas, hojas y cortezas de los árboles. También ellas han evolucionado para huir de los güepardos.

Los güepardos son más veloces, pero no son capaces de mantener su velocidad más que unos pocos segundos. Si la gacela consigue esquivarlos durante más de 10 segundos, conseguirá escapar.

No es una simple carrera entre individuos, sino entre especies. Los güepardos eliminan a las gacelas más débiles, torpes y lentas. Las gacelas que sobreviven son las más rápidas y ágiles, y transmiten esas características a las siguientes generaciones.

Los güepardos hacen evolucionar a las gacelas.

Y al ser éstas más rápidas, los güepardos más lentos no consiguen cazar y mueren. Sólo sobreviven los más rápidos, que transmiten esa velocidad a sus descendientes.

Las gacelas hacen evolucionar a los güepardos.

La Fuerza de los Débiles

No siempre es determinante la velocidad. A veces es mejor la Inteligencia.

Los humanos no somos ni más fuertes ni más rápidos que otros muchos animales, no tenemos garras ni colmillos, pero usamos mucho más que otros la Inteligencia.

Somos capaces de idear estrategias, planificar acciones, organizar grupos para conseguir alimentos o defendernos de depredadores.

Y también somos inventores, construimos muros, usamos fuego, creamos máquinas.

Gracias a todo ello hemos aumentado la capacidad de la Tierra para producir alimentos suficientes para 7.000 Millones de personas.

La Simbiosis de la Vida

Si no fuera por un hecho fortuito que, por lo que sabemos, sólo ocurrió una vez en toda la historia de la Vida en la Tierra, no tendríamos ni ensaladas ni frutas, ni patatas ni filetes. Ni siquiera nosotros existiríamos ni existiría nada más grande que un microbio.

Hace 2.000 Millones de años sólo existían microbios. Entre ellos había algunos que se alimentaban de energía solar, otros del calor y los minerales de las fuentes termales, y otros se alimentaban de otros microbios.

Un día un microbio se comió a otro, pero éste sobrevivió. No sólo sobrevivió, sino que prosperó gracias a una capacidad de la que carecía su huésped.

El microbio inquilino era capaz de absorber energía del Oxígeno, con lo que podía asimilar 15 veces más energía de la comida. Y ese acopio de energía servía también de alimento al huésped.

Fue una simbiosis, una colaboración de beneficio mutuo, huésped e inquilino prosperaron y se reprodujeron al mismo tiempo. Sus descendientes ya no eran dos especies separadas, sino una misma nueva especie.

El inquilino evolucionó para convertirse en lo que hoy conocemos como Mitocondria. El huésped evolucionó para convertirse en lo que hoy conocemos como una célula Eucariota.

Todos los seres vivos actuales, plantas y animales, están compuestos de complejas células eucariotas en cuyo interior las mitocondrias utilizan el oxígeno para producir energía.

Fue un suceso tan fortuito que hicieron falta 2 Ga durante los cuales vivieron trillones de células procariotas comiéndose a otros trillones de células procariotas hasta que en una de esas interacciones coincidieron dos células con las características necesarias para formar la primera célula eucariota estable.

En la Tierra esto ocurrió una única vez. En otros mundos es posible que no haya ocurrido.

En un más o menos lejano futuro exploraremos el espacio, los planetas y lunas del Sistema Solar y enviaremos nuestras naves a explorar los planetas de otras estrellas vecinas. Lo más probable es que encontremos Vida, pero en un estado microbiano, formado sólo por células procariotas. Tal vez encontremos otros planetas habitados por células eucariotas. Pero al parecer es muy improbable que encontremos organismos pluricelulares, formando un ecosistema de plantas y animales tan complejo como el que existe en la Tierra.

 En mi opinión

De nuevo un título engañoso en el que se habla casi exclusivamente de la Vida terrestre y muy poco de la Vida Alienígena que podamos encontrar en otros planetas.

A pesar de todo es MUY interesante, tanto en la explicación de los diferentes seres vivos que pueblan el planeta (plantas y animales, herbívoros y carnívoros) como en los factores de supervivencia que fomentan la evolución y la diversificación de las especies. Y también muy interesante la explicación de cómo las células Procariotas (moléculas replicantes dentro de UNA membrana) se convirtieron en Eucariotas (varias células procariotas viviendo en simbiosis dentro de otra membrana).

Pero no creo que el paso de procariotas a eucariotas sea tan improbable como se afirma.

La Vida aparece en cinco estadios sucesivos:

  1. Moléculas replicantes (ADN) flotando en un caldo proteínico. 
  2. Células Procariotas: Moléculas replicantes dentro de una membrana a la que controlan. Una Célula sin Núcleo.
  3. Células Eucariotas: Varios orgánulos envueltos en membranas (núcleo, mitocondrias, ribosoma, centriolo, etc) en simbiosis dentro de una membrana que los contiene a todos. 
  4. Colonias de bacterias y células viviendo en superficies rocosas, formando alfombras microbianas y, capa sobre capa, estromatolitos y corales.
  5. Organismos Pluricelulares: Células que, con el mismo juego de instrucciones genéticas, son capaces de funcionar de formas distintas formando distintos tipos de tejidos (óseos, hepáticos, nerviosos, musculares, adiposos, epiteliales) para construir organismos complejos.

Contando con tiempo suficiente se darán esos cinco pasos, y aunque el documental afirma que el más improbable parece ser el tercero, que en la Tierra requirió 2 Ga, yo creo bastante probable que cuando exploremos otros planetas podremos encontrar no sólo Vida Microbiana, sino también organismos pluricelulares en forma de plantas y animales de variados tamaños, desde un tardígrado de una décima de milímetro hasta peces, calamares o similares de decenas de metros de largo.

En otras estrellas no llegaremos a comprobarlo hasta dentro de bastantes siglos, pero en los océanos bajo el Hielo de Europa y Encélado quizás podamos averiguarlo en unas pocas décadas.

Y como estamos hablando de Evolución, no dejéis de leer varios artículos relacionados, especialmente la reseña de Evolución, de Richard Dawkins.

Ver Ficha de Alienígena de la serie Nuestro Planeta

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