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Sexo y Muerte, los dos mecanismos que aceleran la evolución de las especies y que ayudan a su supervivencia

Creada03-06-2019
Modificada03-06-2019
Total Visitas11
Julio7

Reseña del Documental Supervivencia de la serie Nuestro Planeta

La Supervivencia de la Vida

Documental de la serie Nuestro Planeta, una Extraña Roca (E5, 2018), en el que el actor Will Smith nos explica el nacimiento del Sexo como método para acelerar la Evolución y la función de la Muerte de los individuos para mejorar las probabilidades de supervivencia de las especies.

Todo lo que vive, muere. Todo lo que existe, tarde o temprano deja de existir.

Es la ley natural.

Tenemos la impresión de que la Tierra es un confortable lugar que nos mantiene a salvo, pero no es cierto. También podría matarnos. Y en algún momento lo hará.

Las Grandes Extinciones

En el transcurso de la Historia de la Vida, en los últimos 600 Ma han habido 5 Grandes Extinciones Masivas en las que la mayoría de las especies existentes han desaparecido por completo.

De todas las especies que alguna vez han habitado la Tierra, el 99'9% han desaparecido.

La extinción más letal fue La Extinción del Pérmico, hace 252 Ma, cuando gran cantidad de erupciones volcánicas en Siberia emitieron una gigantesca cantidad de gases tóxicos a la atmósfera, acabando con la vida del 96% de las especies vivas.

TrinaxodónEn las llanuras australianas se encuentran restos de Trinaxodontes, un animal prehistórico a mitad de camino entre los reptiles y los mamíferos, que se reproducía por huevos y vivía en madrigueras.

Fue una de las pocas especies que sobrevivieron a aquella Gran Extinción.

Y nosotros somos sus descendientes.

La Revolución Sexual

Durante 3 Ga, en la Tierra sólo existieron virus y seres unicelulares. Su reproducción era por replicación, cada ser vivo se dividía en dos seres idénticos.

A menudo se producían errores en la replicación, creándose distintas variedades de organismos. Las variedades menos eficientes se extinguían. Las más eficientes continuaban el linaje.

Los primeros organismos pluricelulares se reproducían de una forma similar, se dividían, se clonaban y generaban dos o más individuos idénticos. Con muy pocas variaciones, fruto de los inevitables errores de replicación, casi todos los individuos de una especie eran clones idénticos. Si aparecía una enfermedad capaz de matar a un individuo, podía matar a toda la especie.

Apareció un nuevo mecanismo de reproducción, el sexo. Algunas especies, como los corales, producían dos tipos de células reproductoras, óvulos y espermatozoides. Ambos entraban en contacto en el agua y se combinaban para formar un individuo similar a sus progenitores pero con algunas características diferentes.

Las especies se hicieron más diversificadas. Aunque su esquema general era el mismo, las diferencias individuales eran omnipresentes. Y cuando aparecían nuevas enfermedades capaces de acabar con un individuo, no conseguían acabar con toda la especie. Los que podían resistir a la enfermedad eran los que sobrevivían y tenían hijos que heredaban su capacidad de resistencia.

La reproducción sexual por medio de la combinación de los genes de dos individuos aceleró la velocidad a la que evolucionaban las especies. La mayoría de las que se seguían reproduciendo por clonación, al no poder evolucionar con tanta rapidez a los cambios del entorno, se extinguieron.

La Atracción Sexual

Las primeras especies animales y vegetales tenían un sistema de reproducción similar. Expulsaban espermatozoides y óvulos y el azar las unía en nuevas combinaciones. En algún momento aparecieron especies en las que las células reproductoras no se esparcían, sino que se conservaban en el interior de uno de los dos sexos, la hembra. Entonces eran los machos los que debían acercarse y arrojar su semen cerca de los óvulos. Aparecieron órganos específicos para la penetración, para asegurar la reunión de los espermatozoides con los óvulos.

A partir de ese momento la reproducción dejó de ser aleatoria, las hembras elegían a los machos y los machos elegían a las hembras.

Se desarrollaron, al mismo tiempo, dos mecanismos de reproducción: el Atractivo Sexual y la Atracción Sexual. De forma aleatoria, hembras y machos eran atraídos por determinadas características del sexo opuesto, y la selección sexual hacía que las características más atractivas tuvieran más descendencia y se perpetuaran, mientras las menos atractivas quedaban sin descendencia.

En algunas especies el Atractivo estaba en el tamaño, o en el color, o en una lustrosa piel o en un comportamiento específico, o en la emisión de determinadas feromonas. En cada especie eran distintos los estímulos que incitaban al apareamiento y la selección sexual hizo que aparecieran todas las variadas formas y colores que hacen que las especies tengan un colorido espectacular.

Había nacido la Belleza.

El Círculo de la Vida

La reproducción por clonación tiene una ventaja, y es que los individuos pueden vivir eternamente (hasta que sean devorados). Pero con el inconveniente de que todos los individuos están en el mismo cesto genético. Si aparece un factor capaz de matar a un individuo, matará a toda la especie.

La reproducción sexual tiene la ventaja de la variabilidad genética, lo que evita una masacre total de la especie y permite una evolución más rápida.

Por contra, tiene una desventaja: la Muerte.

Todos los individuos de las especies con reproducción sexual envejecen, se hacen cada vez más débiles y mueren.

Pero la muerte de los individuos no es una desventaja para la especie, al contrario, es una enorme ventaja.

Gracias a la vejez y la muerte, los individuos jóvenes no tienen que competir con una superpoblación de ancestros, sino que disponen de toda la mesa para ellos.

Y cuando los individuos mueren, sus restos sirven de alimento a otras especies, animales, vegetales, hongos, que convierten su cuerpo en alimento para otras especies, incluso para las bacterias del suelo que aprovechan el nitrógeno para alimentar a las plantas que crezcan sobre sus restos.

La Vida de un individuo no es una línea recta que empieza en el nacimiento y acaba en la muerte, sino un círculo en el que, tras la muerte, sus componentes son utilizados para dar la Vida a otros individuos.

Y el Círculo de la Vida es eterno.

En mi opinión

En este episodio nos hemos centrado más en varios mecanismos de la Evolución que en el tema de la Supervivencia, pero en realidad tiene mucho que ver. Mientras más rápida sea la evolución más probabilidades hay de que una especie sobreviva a una gran extinción, sea por causas físicas o biológicas.

En eso, yo por lo menos, opino que el Sexo es el mejor invento de la Naturaleza.

Y el más divertido.

Por lo demás, si queréis saber más sobre la Evolución por Selección Sexual, os recomiendo dos excelentes libros de Richard Dawkins: El Gen Egoísta y El Relojero Ciego. No tan específico, pero sí más a mano, tenéis la reseña que escribí en 2.014 de su libro Evolución, de Richard Dawkins.

En cuanto a la mortalidad de los individuos como mecanismo para permitir la supervivencia y evolución de las especies, podéis leer el artículo que escribí en 2.008, cuando tuve mi primera nieta ¿Por qué Morimos?.

Ver Ficha de Supervivencia de la serie Nuestro Planeta

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