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Cabezas extrañas, Cuellos larguísimos. ¿Qué ha hecho que algunas especies tuvieran cabezas y cuellos tan extraordinarios?

Creada28-11-2016
Modificada28-11-2016
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Diciembre1

Reseña del Documental Cabeza y Cuello de la serie Misterios de la Evolución

Cabeza y Cuello

Documental de la serie Misterios de la Evolución en el que se muestran diversos y peculiares cambios que la Evolución Natural ha provocado en la cabeza y el cuello de varias especies animales.

Buitres: Vivir de la Muerte

Los buitres existen en todos los continentes, salvo en la Antártida y Australia.

Se dividen en dos grandes grupos, los buitres de África, Asia y Europa son distintos de los de América.

Los buitres del Viejo Mundo están emparentados con los halcones y las águilas. Los del Nuevo Mundo con las cigüeñas. A partir de dos especies muy diferentes, ambas han experimentado una evolución convergente al encontrar adaptaciones similares para problemas de alimentación y supervivencia similares.

Teratornis, Antecesor del BuitreLos buitres del Nuevo Mundo han evolucionado desde las Cigüeñas a través del Teratornis, un ave ya extinguida que vivió hace 8 Ma. Con un peso de unos 70 Kg, eran casi tan grandes como una avioneta y se cree que podían cazar y perseguir a sus presas. Sus descendientes actuales no lo hacen, pero a cambio tienen un sentido del olfato muy desarrollado que les permite captar el olor a putrefacción desde grandes distancias. Gracias a ello son capaces de localizar los animales muertos en los más recónditos escondrijos, en valles o cañadas.

Su cabeza es calva, sin plumas, lo cual es una ventaja por su forma de alimentación que consiste en introducir la cabeza en el interior de los animales muertos. Al tener la cabeza calva, las bacterias de la putrefacción que podrían infectarlas no encuentran un sitio en el que puedan sobrevivir.

La carne ingerida está repleta de bacterias, pero el estómago de los buitres produce unos jugos gástricos tan ácidos que destruyen casi cualquier tipo de bacterias. Hasta son capaces de disolver una lata de aluminio.

Por si sobrevivieran algunas bacterias, su sangre está repleta de anticuerpos que atacarían con gran eficacia a las bacterias supervivientes.

El Tiburón Martillo

Los tiburones existen en los océanos desde hace 400 Ma. Las últimas especies de tiburones que han evolucionado son nueve especies de Tiburones Martillo que poseen unas protuberancias características a ambos lados de la cabeza en cuyos extremos se encuentran los ojos.

Su antecesor común es una especie ya extinguida que vivió hace 20 Ma.

Los científicos no se ponen de acuerdo en cuál puede ser la utilidad de esta mutación. Podría ser una mejora del campo visual al tener los ojos más separados permitiéndoles reconocer mejor las presas de su entorno. También podría ser una mayor capacidad de maniobra hidrodinámica que les permite alcanzar velocidades superiores a las del resto de tiburones, de hasta 70 Km/h. O el sentido Electromagnético, del que carecen la mayoría de los demás animales, y que a los tiburones les permite detectar los campos electromagnéticos que generan todos los seres vivos.

O quizás se trate de todo en su conjunto.

Orangutanes con Mucha Cara

Los Orangutanes son parientes cercanos de los humanos, pero han desarrollado unas grandes mejillas que rodean su cara haciendo que su cabeza parezca mucho más grande.

El Orangután Salvaje de Borneo y Sumatra comparte el 96% del genoma humano.

Compartir el 96% del genoma no significa un 96% de parecido. Dos casas pueden estar hechas de Ladrillos, Yeso, Cemento, Piedra, Madera, Tuberías de Cobre y desagües de PVC, los mismos ingredientes, pero con ellos se construyen casas muy diferentes.

Los primates existen en la Tierra desde la aparición de los frutos y flores en los árboles. Los primeros primates subieron a los árboles en busca de alimento y huyendo de las fieras. Desarrollaron la visión en color lo que les permitía localizar con facilidad los llamativos frutos que les servían de alimento. Sus ojos se trasladaron de los lados al frente de la cara para tener visión binocular en tres dimensiones. Los dedos de las extremidades se convirtieron en fuertes ganchos prensiles capaces de sujetar su peso colgando de las ramas. Las garras se convirtieron en uñas y los extremos de sus dedos desarrollaron yemas con las que podían manipular ramas pequeñas, frutas y objetos.

Los machos tienen, además, unas mejillas muy protuberantes, cuyo desarrollo está relacionado con el nivel de testosterona de su sangre. Como la testosterona también produce agresividad, resulta ser característica de los ejemplares dominantes, los machos alfa.

La testosterona también influye en el desarrollo muscular. Los machos alfa alcanzan entre 80 y 120 Kg de peso, mientras que las hembras y los machos beta tienen un peso de unos 40 ó 60 Kg.

La utilidad de estas mejillas no es de supervivencia, sino de reproducción. Las hembras prefieren aparearse con los machos con más grandes mejillas.

Cuando en una manada hay un orangután alfa con grandes mejillas, los demás machos inhiben su crecimiento, pero si el macho alfa abandona la manada, casi enseguida uno de los machos que queden se convierte en macho alfa y desarrolla las grandes mejillas.

El Largo Cuello de las Jirafas

Samoterio, Antecesor de las JirafasEl cuello de las Jirafas es impresionantemente largo. A pesar de su longitud, el cuello está formado, igual que la mayoría de los vertebrados, incluidos los humanos, por siete vértebras cervicales, pero son vértebras que, en el caso de las jirafas, alcanzan los 25 cm de largo cada una.

Comenzaron a evolucionar en el Mioceno, hace 15 Ma, a partir del Samoterio, un animal con el cuello relativamente corto. ¿Por qué sus descendientes desarrollaron un cuello tan largo?

Darwin opinaba que en épocas de alimentos escasos los animales con cuellos más largos podrían acceder con más facilidad a los alimentos de las hojas de los árboles, y eso hizo que sobrevivieran los ejemplares con cuellos más largos, característica que heredaron sus descendientes durante cientos de miles de generaciones hasta alcanzar su longitud actual.

También es posible que la longitud del cuello proporcione una ventaja sexual. Los machos compiten por las hembras y utilizan el cuello para golpear lateralmente a sus competidores, por lo que los que tienen cuellos más largos tienen más probabilidades de aparearse y tener descendencia.

Además, el cuello largo les permite desplazarse con más rapidez al ayudarles a mantener el equilibrio durante el galope.

Por contra, el cuello tan largo hace que su cerebro esté mucho más alto, hasta tres metros, que su corazón. Para que la sangre llegue hasta el cerebro su corazón es muy grande, tanto como una pelota de baloncesto, lo que le da la velocidad y presión necesarias para que la sangre pueda ascender hasta el cerebro.

En dirección contraria, para que la sangre que desciende hasta las patas pueda volver a subir, la piel de las patas es muy ceñida, actuando como unas medias de compresión sobre la circulación sanguínea.

El Atractivo Sexual de los Mandriles

Los mandriles son descendientes de un grupo de simios que vivió en el Viejo Mundo hace 30 ó 40 Ma y que no existen en América.

Los mandriles macho tienen una de las caras más coloridas y llamativas de la naturaleza. ¿Qué utilidad evolutiva puede tener ese colorido?

Al parecer los genes que determinan el colorido facial se encuentran asociados a otros genes que aportan ventajas de supervivencia, haciéndolos más fuertes y resistentes a enfermedades. Eso hace que tengan una mayor probabilidad de supervivencia.

Pero también las hembras prefieren aparearse con los machos más coloridos, lo que hace que aumente su probabilidad reproductiva.

No sólo su cara, también el trasero de los mandriles dominantes es muy colorido, lo que en la espesa selva en la que viven sirve para que la manada pueda seguir con facilidad a los machos alfa que los guían.

Ver Ficha de Cabeza y Cuello de la serie Misterios de la Evolución

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