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La Guerra de las Corrientes entre Edison y Tesla, los dos genios de la electricidad de finales del siglo XIX

Creada05-03-2018
Modificada05-03-2018
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Reseña del Documental Edison y Tesla de la serie Mentes Brillantes

Edison Vs Tesla
La Guerra de las Corrientes

Con 31 años de edad, Thomas Alva Edison es el inventor más famoso del planeta.

En 1.779, tras más de un centenar de intentos fallidos, consiguió hacer funcionar la bombilla eléctrica.

Era un gran invento, pero en una época en la que no existían las centrales eléctricas ni los cableados a los domicilios, no era de ninguna utilidad. Edison tuvo que construirlo TODO.

Creó una central eléctrica capaz de producir electricidad para miles de bombillas e instaló la primera red de suministro eléctrico que llevaba electricidad a las farolas de las calles y a numerosas casas que pudieron iluminarse sin necesidad del peligroso gas.

El Científico Inconformista

En una universidad austriaca, el joven Nikola Tesla también buscaba el medio de producir electricidad de forma barata y eficiente.

Los generadores producen de forma natural impulsos de Corriente Alterna. Como lo que se pretendía era usar Corriente Continua, igual que la que durante décadas se había utilizado con las pilas químicas, al generador se le conectaban unos conmutadores para convertir la CA en CC.

Tesla pensaba que ese paso era innecesario, y que se podría conseguir más potencia eléctrica usando directamente la CA.

Hasta ese momento nadie había intentado construir un motor de CA. Tesla se empeñó en conseguirlo.

El Taller de Menlo Park

Para abastecer de electricidad cada vez a más clientes, Edison construyó en dos años 18 plantas de producción eléctrica. Pero la CC tenía el inconveniente de perder potencia en muy poca distancia, hasta ser insuficiente a apenas 800 metros.

Eso hacía que sólo fueran rentables las ciudades densamente pobladas, mientras que los pueblos con poca densidad de población se veían excluidos de las ventajas de la electricidad.

En una central eléctrica de Edison en París empezó a trabajar Nicola Tesla, quien dedicó varios años a desarrollar un prototipo de generador de CA. Cuando lo tuvo listo viajó a Nueva York a presentárselo a Edison. Pero antes de hacerlo debía ganarse su confianza.

Edison estaba teniendo problemas con un generador que había instalado en un buque y encargó a Tesla la difícil tarea de resolver esos problemas, cosa que Tesla consiguió con rapidez.

Contratado por Edison, Tesla trabajó en los talleres de Menlo Park y tras mejorar su generador se lo propuso a Edison, pero la CA generaba mayores voltajes y era más peligrosa, por lo que éste rechazó su idea, aunque le propuso mejorar los generadores de CC. Si lo conseguía, Edison le prometió una bonificación de 50.000 dólares.

Tesla se lo tomó en serio y unas semanas más tarde volvió con unas propuestas que triplicarían el rendimiento de los generadores de Edison, pero cuando pidió la bonificación Edison le dijo que había sido una broma, y que él, como extranjero, no entendía el humor americano.

Empieza la Batalla

Desilusionado, Tesla abandonó el taller de Edison y, falto de recursos, se empleó como obrero haciendo zanjas, precisamente, para el cableado eléctrico de la compañía de Edison.

Durante su trabajo comentó varias veces que cuando terminasen la obra el sistema eléctrico de Edison estaría obsoleto y que él podría construir un sistema mucho más eficiente y barato. Su superintendente confió en él y le presentó a un conocido capitalista que invertía en nuevos proyectos.

Tesla comprendió que llevar planos y circuitos no convencería a los inversores, y en lugar de ello usó su genio para diseñar una demostración que los sorprendiera y maravillara.

Y lo consiguió.

Con el capital de los inversionistas, en 1.887 abrió la primera planta eléctrica de CA.

Luz y Motores

Por sus características y limitaciones, las centrales de CC eran adecuadas para la iluminación de calles, fábricas, grandes comercios y los hogares de gente acaudalada en un radio de unos 800 m alrededor de la central.

La central de CA de Tesla podía generar electricidad más barata que se podía enviar a Km de distancia pudiendo abastecer a hogares de clase media.

Pero no sólo eso, también podía mover motores. Sin conmutadores y prácticamente sin fricción.

Interesado en las posibilidades del sistema, el magnate de los ferrocarriles George Westinghouse financia sus proyectos y funda la Westinghouse Electric Company.

La Corriente de la Muerte

Temeroso de la competencia, Edison inicia una campaña de desprestigio de la CA, advirtiendo de los peligros de los altos voltajes. Y para demostrar esos peligros no duda en electrocutar animales: perros, caballos e incluso un elefante.

Y para culminar sus demostraciones, diseña la primera silla eléctrica, alimentada por CA, que transmite 1.000 voltios a un convicto, provocándole una muerte que sin ser instantánea, resultó horripilante para los testigos.

Desde entonces a la CA la llaman en toda la prensa la Corriente de la Muerte.

Triunfo y Ruina

Pero la junta directiva de Edison Electric vio lo que Edison se negaba a ver, que la CA era mucho más barata y podía abastecer a mucha más gente desde mucho más lejos, y arrebataron el control de Edison refundando la compañía, que pasó a llamarse General Electric.

Ambas compañías, General y Westinghouse, presentan sus propuestas para construir una central aprovechando la fuerza de las cataratas de Niágara. La propuesta de Tesla es construir 10 generadores capaces de producir 37.000 Kw, que se amplificarían a 22.000 voltios para enviarla por cables eléctricos hasta su destino, una serie de transformadores emplazados en diversas ciudades donde se reduciría su voltaje a 110 voltios para suministrar electricidad a la iluminación y motores en fábricas y domicilios de una inmensa zona.

Su alcance sería suficiente para llegar a ciudades tan lejanas como Albany, Chicago o New York.

Su propuesta fue la elegida, pero la compañía Westinghouse estaba muy endeudada y al borde de la bancarrota. Para que su sistema se hiciera realidad, Tesla renunció a sus derechos sobre las patentes, con lo que la compañía pudo rehacerse y realizar el proyecto.

Pero Tesla quedó arruinado.

Mientras la compañía Westinghouse se enriquecía hasta extremos insospechados, Tesla vivió en la pobreza, y pasó los últimos años de su vida en un hotel de mala muerte de New York, donde por las ventanas contemplaba la ciudad iluminada por su electricidad y sus motores.

En mi opinión

Es curioso cómo la historia recuerda sólo las partes buenas de sus héroes, olvidando el lado mezquino.

De pequeño vi las dos películas dedicadas a Edison, una de joven y la otra interpretada por Spencer Tracy, y no recuerdo que en ella se mencionara para nada ni a Tesla ni los sacrificios de animales y la silla eléctrica inventada por Edison.

De hecho, nunca supe nada de la existencia de Tesla hasta muchos años más tarde.

Quizás es cierto que los más grandes ídolos suelen tener los pies de barro.

Ver Ficha de Edison y Tesla de la serie Mentes Brillantes

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