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Las Grandes Extinciones que han estado a punto de destruir la Vida en la Tierra

Creada26-07-2014
Modificada05-01-2017
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Julio3

Las Grandes Extinciones

Desde la aparición de la Vida en la Tierra han existido millones de especies distintas.

Muchas de esas especies, más del 99'9%, han aparecido, se han desarrollado y luego se han extinguido. Hoy en día existen muchas especies, pero a lo largo de la Historia de la Vida ha existido un número miles de veces mayor.

En realidad, no es una mala noticia. Gracias a que algunas especies se extinguen hay otras que pueden desarrollarse y sustituirlas. Si desde el principio de la Vida no hubiera habido extinciones, las especies actuales, incluida la nuestra, no habrían llegado a existir.

Las especies pueden desaparecer en cualquier momento, pero han habido varias épocas relativamente cortas durante las cuales se han extinguido un gran número de especies. Esas Grandes Extinciones han hecho que en un período muy breve de tiempo desaparezcan muchas, en algunos casos hasta más del 90% de las especies existentes.

Hace años se popularizó la idea de que han habido Cinco Grandes Extinciones. En realidad han habido más, pero aquí indicaremos qué extinciones están incluidas en esa lista mortal.

La Tierra Congelada

Hace 650 Ma la Tierra se cubrió completamente de Hielo, desde los Polos al Ecuador, y permaneció así, como un planeta helado, durante unos 25 Ma.

Aún no existían seres vivos pluricelulares, y los continentes estaban yermos, sin plantas ni animales.

Se cree que debió suceder por un cambio en la composición del aire. Antes no había Oxígeno en el aire. Durante más de 3 Ga las bacterias estuvieron procesando el aire, tomando el CO2 y produciendo Oxígeno que se mezclaba con el hierro disuelto en los mares y formando óxidos que se depositaban en el fondo marino. Al acabarse el Hierro disuelto en los océanos el Oxígeno comenzó a salir a la atmósfera. El aumento de Oxígeno redujo la capacidad de efecto invernadero, la atmósfera se enfrió y los glaciares se extendieron desde los Polos hasta el Ecuador.

La mayor parte (más del 99'9%) de las ciano-bacterias murieron envenenadas por el Oxígeno que ellas mismas habían producido y las que tenían capacidad de fotosíntesis por quedar los océanos cubiertos por el hielo y ocultos de la luz del Sol.

Fue bueno. Las bacterias y organismos capaces de respirar Oxígeno proliferaron y evolucionaron para formar el Reino Animal. Y, cuando terminó esa superglaciación, la mayor concentración de Oxígeno permitió que por primera vez se formaran organismos pluricelulares.

La Gran Extinción del Ordovícico

Considerada la Primera Gran Extinción, ocurrió hace 450 Ma y en unos 500.000 años se extinguieron el 70% de las especies.

No se conocen las causas, pero se ha propuesto que pudo deberse a la explosión de una Supernova cercana, a menos de 25 al, o quizás a un chorro de Rayos Gamma que pudiera arrancar parte de la atmófera de la Tierra, destruyendo de paso la capa de Ozono. Otra posibilidad es que se produjera una Congelación Global, tal como la ocurrida 200 Ma antes.

La Gran Extinción del Devónico

Hace 377 Ma, debido a una Pluma del Manto en Siberia, gran cantidad de gases tóxicos envenenaron la atmósfera. Fue una extinción lenta, la atmósfera y los océanos se fueron envenenando gradualmente a lo largo de más de un millón de años.

Desaparecieron el 70% de las especies, pero incluso durante esa época letal aparecieron nuevas especies que sustituían a las extintas, aún antes de que acabara la extinción, un millón y medio de años después de empezar.

La Gran Extinción del Pérmico

Hace 250 Ma, también a causa de las emisiones tóxicas de las Trampas Siberianas, se produjo la mayor extinción de todas. Se extinguieron el 95% de las especies durante un período de 1'5 Ma antes de que cesara la emisión de gases. Del 5% de las especies supervivientes sólo quedaron pequeñas poblaciones aisladas, y aún pasarían 5 Ma antes de que la flora y la fauna se recuperasen por completo.

Existe la teoría de que las Trampas Siberianas se formaron debido al impacto en las antípodas, que en aquella época estaba en la Antártida, de un asteroide gigante de unos 50 Km, cinco veces más grande y 125 veces más pesado que el Meteorito de Yucatán. Según esta teoría un impacto de asteroide produce ondas sísmicas por el interior y por la superficie del planeta. Conforme las ondas se alejan del impacto van perdiendo intensidad, pero al superar el ecuador las ondas se van cerrando sobre las antípodas y al cerrarse vuelven a hacerse más intensas.

Las ondas secundarias, viajando por la corteza terrestre, llegan justo a las antípodas y rompen, resquebrajan y cuartean la corteza terrestre en una gran extensión abriendo numerosas grietas.

Y las ondas primarias que han viajado por el manto, rodeando el núcleo de la Tierra, chocan en una columna vertical, desde el núcleo a la corteza, y crean una Pluma del Manto Profundo que comenzará a manar por las grietas que se acaban de abrir en la corteza.

La Gran Extinción del Triásico

Hace 200 Ma Pangea comenzó a abrirse. Se abrió una grieta que cruzaba todo el continente de Norte a Sur, la que hoy se llama la Dorsal Atlántica y que al abrirse formaría el lecho del Océano Atlántico.

Durante los primeros 500.000 años las emisiones de lava y gases tóxicos fueron bastante masivos y la atmósfera se enrareció lo suficiente para causar la extinción del 75% de las especies.

Sobrevivieron los antepasados de los Grandes Dinosaurios y los de los Pequeños Mamíferos.

La Gran Extinción del Cretácico

La más documentada y famosa, la que acabó con los dinosaurios hace 65 Ma.

Se extinguió el 70% de las especies, entre ellas casi todos los dinosaurios. Sólo se salvaron algunos pequeños dinosaurios emplumados, antepasados de las actuales aves.

Su causa ha estado bastante clara desde que se descubrió el estrato KT (Kretacico-Terciario), de unos 3 cm, que cubre TODO el planeta y contiene polvo de meteorito: Un asteroide de 10 Km cayó en la costa norte de Yucatán. El impacto extinguió a todos los dinosaurios del planeta, no de forma inmediata, pero sí durante los siguientes años debido a los efectos secundarios.

En la misma época se produjeron las erupciones de las Trampas de Deccan, un agrietamiento de la corteza terrestre que se inició en el Oeste de la India, similar a las Trampas Siberianas que causaron la extinción del Pérmico. Aunque muchos geólogos no relacionan ambos fenómenos, y piensan que su coincidencia en el tiempo es casual, hay unos pocos que piensan que las Trampas de Deccan se produjeron como consecuencia del impacto de Yucatán, ya que en aquel momento la India era aún un pequeño continente, similar a la Antártida, que estaba derivando por el Océano Índico hacia el Norte, hacia Asia, y estaba situado, precisamente, en las antípodas de Yucatán.

La India siguió derivando hacia el Norte, hasta colisionar con Asia y elevar las cordilleras y las planicies del Tibet, pero la pluma mántica formada en las antípodas de Yucatán sigue estando allí, en medio del océano Índico, aún presente pero cada vez más débil, y conforme la placa tectónica Índica ha ido derivando sobre ella, sus esporádicas erupciones han dado lugar a varios archipiélagos desde Kavarati, las Maldivas y otros varios, y encontrándose hoy día cerca de las islas de Reunión.

En cualquier caso, bien sea que las Trampas de Deccan fueran causadas por el impacto KT, o bien que fuera casualidad que ambos sucesos ocurrieran casi al mismo tiempo, lo cierto es que la Tierra quedó libre de los grandes dinosaurios, y en los siguientes millones de años fue poblada por los mamíferos.

La casi  Extinción de la Humanidad

Hace 74.000 años el Homo Sapiens llevaba 100.000 años de existencia y se había extendido desde África por todas las costas de Asia, probablemente hasta Australia y Japón. No se sabe con seguridad cuántos humanos había pero se estima que eran entre uno y dos millones.

La erupción del supervolcán Toba, en Indonesia provocó un invierno volcánico de diez años de duración. Eso unido a la emisión de gases tóxicos que permanecieron en la atmósfera durante varias décadas, provocó la muerte de la humanidad en casi todo el planeta, a excepción de pequeños grupos aislados, principalmente en el Sahara y Sudáfrica.

Se cree que apenas sobrevivieron unos pocos miles de humanos.

Nosotros descendemos de esos supervivientes.

La Próxima Gran Extinción

No sabemos si será por el Impacto de un Asteroide, por un Supervolcán o por la explosión de una Supernova cercana, pero tarde o temprano habrá un suceso natural que volverá a poner en peligro de extinción a numerosas especies, tal vez también a la nuestra.

De hecho, hay quien opina que la Sexta Extinción ya ha comenzado, y la estamos provocando nosotros con la contaminación, la deforestación de los bosques para convertirlos en sembrados, las ciudades cada vez más pobladas, las carreteras que rompen las vías naturales de las migraciones animales...

En Europa, casi todas las especies animales de más de 25 Kg que no tengan utilidad como alimento, bestia de carga o mascota, se han extinguido. Si la Civilización sigue creciendo a costa de los bosques y haciendo más inhóspito el Entorno Natural, nosotros seremos la causa de la próxima Gran Extinción.

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