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Qué son los Asteroides, cómo se formaron y como afectan, positiva y negativamente, a la Vida en la Tierra.

Creada10-11-2014
Modificada17-05-2017
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Abril4

Reseña del Documental Planetas que Nunca Existieron de la serie La Historia del Universo

Planetas que Nunca Existieron

Documental de la serie La Historia del Universo (T2, E7, 2012), que explica qué son los Asteroides, cómo se formaron y como afectan, positiva y negativamente, a la Vida en la Tierra.

El Universo está lleno de Galaxias, Estrellas, Planetas y Asteroides.

Los Asteroides son cuerpos masivos con un tamaño suficiente para que su propia fuerza gravitatoria mantenga aglutinados una cierta cantidad de rocas, metales y hielo, pero no tan grande como para que en su interior se produzcan los procesos necesarios para convertirse en un planeta.

En el principio del Sistema Solar sólo existía una estrella central. El resto del Sistema Solar era una gran cantidad de Asteroides de muy diversos tamaños, desde granos de polvo hasta varios cientos de kilómetros. Se movían alrededor del Sol en órbitas aleatorias, cruzándose con frecuencia y chocando en ocasiones.

Si el choque se producía a demasiada velocidad, los asteroides se rompían en fragmentos más pequeños que salían disparados en todas direcciones, pero cuando se producía un choque a baja velocidad los asteroides podían quedar unidos por su propia fuerza gravitatoria.

Mientras más grandes eran esos cuerpos más asteroides pequeños chocaban con ellos quedando amalgamados en cuerpos cada vez más masivos. En un proceso exponencial, los cuerpos más grandes crecían mucho más que los pequeños, y éstos se convertían en alimento para los más grandes.

Al alcanzar un tamaño determinado, el calor producido por los impactos hace que el material se funda en la zona del impacto. La gravedad hace que el cuerpo planetario adquiera una forma redondeada, con zonas fundidas en la superficie que se hunden hacia el interior. Los metales más pesados alcanzan el centro formando un núcleo de metal fundido. El asteroide se está convirtiendo en un planeta.

El proceso continúa hasta que el número de asteroides en el espacio se reduce tanto que dejan de caer asteroides en los planetas, deteniendo su crecimiento.

Todos los planetas rocosos, Mercurio, Venus, Tierra y Marte, han tenido ese mismo origen, todos nacieron como asteroides grandes que atrajeron a los más pequeños de su entorno.

Pero más allá dejan de aparecer Planetas Rocosos, hay un enorme Cinturón de Asteroides que no se han llegado a aglutinar en planetas.

La culpa es de Júpiter.

La fuerza gravitatoria del gigante Júpiter impidió que se formaran nuevos planetas conservando el cinturón de Asteroides.

Datos de Interés

En 2.010 el Telescopio Espacial Hubble detectó la colisión de dos asteroides a gran velocidad. Quedó un asteroide de un tamaño medio y una nube de gran cantidad de asteroides más o menos pequeños esparcidos a su cola.

La Estrella Epsilon Eridani, a 10 años·luz de distancia, tiene DOS cinturones de asteroides.

Se ha detectado un sistema solar con un cinturón de asteroides 25 veces más grande que el nuestro. Si hubiera un planeta habitado, sus habitantes verían un difuminado cinturón en la noche más brillante que la Vía Láctea.

En Julio de 2.011, la sonda espacial Dawn llegó al Cinturón de Asteroides y fotografió el asteroide Vesta. Es el segundo más grande del Cinturón de Asteroides. Se considera un Planeta Enano.

La superficie de la Luna muestra los rastros de un Bombardeo Intenso Tardío de asteroides de hace 4 Ga. Si tantos asteroides cayeron en la Luna, la Tierra, mucho más grande, debió recibir cincuenta veces más impactos. Durante 200 Ma cayeron en la Tierra millones de asteroides, prácticamente uno por semana.

Muchos asteroides contenían hielo que se fundió en agua y vapor y gracias a ello la Tierra tiene mucha más agua que la que tenía originalmente.

En el año 2.015 la sonda Dawn llegará al asteroide más grande del Sistema Solar: Ceres.

Con 960 Km de diámetro, la masa de Ceres es un tercio del resto de asteroides del Sistema Solar juntos. La mayor parte parece hielo puro. Es posible que en su interior exista agua líquida.

Y es posible que en ese agua existan moléculas orgánicas que al caer en los planetas como la Tierra trajeron las primeras formas de vida primitiva.

Sobre la Tierra caen millones de asteroides todos los años. La inmensa mayoría son del tamaño de granos de arena y se desintegran con la atmósfera viéndose, si es de noche, como estrellas fugaces. Algunos pueden ser más grandes, como piedras del tamaño de una pelota o rocas del tamaño de un coche. De tarde en tarde caen asteroides del tamaño de un camión, o como un barco. Cada cientos de miles de años cae un asteroide del tamaño de una colina, y cada varios millones de años cae uno del tamaño de una montaña.

El Cráter de Arizona fue provocado hace 50.000 años por un asteroide de unos 50 m.

En 2.004 se localizó un asteroide que viajaba hacia la Tierra. Fue bautizado como Apofis, el Dios egipcio de la destrucción. Pasará cerca de la Tierra el viernes, 13 de Abril de 2.029, a bastante menos distancia que la Luna, pero pasará de largo.

Si detectamos un asteroide que fuera a chocar con la Tierra no sería buena idea hacerlo estallar pues en lugar de un trozo gigantesco tendríamos varios trozos grandes, y no evitaríamos el choque de todos ellos con la Tierra.

Sería más prudente, contando con tiempo suficiente, situar una nave a su lado para que la tracción gravitatoria lo desvíe ligeramente, lo bastante como para que pase por la órbita de la Tierra un poco antes o después que ésta, evitándose así la catástrofe.

Con la tecnología actual disponemos de esa capacidad, pero no es descartable que dentro de pocas décadas seamos capaces de desviar asteroides, llevarlos a la órbita de la Tierra que deseemos y extraer sus minerales para abastecer los recursos minerales de nuestro planeta.

No solo para nuestro planeta. También será posible construir factorías espaciales en el Cinturón de Asteroides y usar los minerales para construir allí mismo Ciudades en el Espacio.

Tal vez sea allí donde se construyan las primeras naves capaces de llevar a la Humanidad a viajar a otras estrellas y a colonizar la Vía Láctea.

En mi opinión

No creo que los planetas del Sistema Solar se formaran después que el Sol. En mi opinión el Sol tuvo un origen muy parecido al de los planetas, pero que creció mucho más hasta que su tamaño fue suficiente para provocar una reacción termonuclear en su centro convirtiéndose en estrella. Pero cuando esto ocurrió la mayoría de los planetas ya habrían adquirido casi el tamaño actual.

Al convertirse en estrella, el Sol empezó a emitir un Viento Solar que barrió el Sistema arrastrando la mayor parte del polvo y gas del Sistema hacia la Nube de Oort y deteniendo el crecimiento de los planetas.

Los Mares de Ceres

Veo muy poco probable que el interior de Ceres contenga agua líquida. Un asteroide como Ceres, aunque haya nacido de material fundido, en 4 Ga ha tenido tiempo más que de sobra para enfriarse. Para que se mantuviera a la temperatura del agua líquida haría falta una fuente de calor en su interior.

La fuente de calor principal de los grandes planetas es un núcleo fundido hasta cuyo centro se han hundido los materiales radiactivos existentes en el origen del Sistema Solar y que generan calor durante miles de millones de años, pero en un asteroide de menos de Mil Km de diámetro no hay suficiente material radiactivo para que dure tanto tiempo. Sólo uno de cada billón de átomos del Sistema Solar es radiactivo. Los planetas del tamaño de la Tierra formaron un núcleo radiactivo de unos cientos de metros de diámetro de los que aún queda bastante material para generar calor durante bastante tiempo, no sabemos cuánto, manteniendo fundido el núcleo de Hierro y Níquel que hay sobre él.

Planetas pequeños, como Mercurio y Marte, e incluso la Luna, ya han agotado su material radiactivo, el núcleo metálico se ha enfriado y solidificado y han dejado un planeta muerto, calentado sólo por la radiación solar.

Los grandes planetas formaron un núcleo radiactivo de varios Km, que aún están activos manteniendo fundido un núcleo metálico mayor que la Tierra. Es por ello por lo que Júpiter y Saturno emiten más calor al espacio del que reciben del Sol.

La única luna que sabemos que puede contener agua líquida es Europa. Su núcleo radiactivo se debe haber agotado hace tiempo pero la fuerza de marea de la órbita de Júpiter produce un efecto de amasamiento generador de calor que mantiene un océano líquido bajo una capa de varios Km de hielo.

Ceres, al no tener suficiente tamaño para que queden materiales radiactivos y al carecer de un planeta que provoque el efecto marea, debe estar completamente congelado hasta el núcleo.

La Bacteria que Vino del Espacio

Me sorprende que con tanta frecuencia se diga que las primeras formas de vida aparecieron en los asteroides y después cayeron y se desarrollaron en los planetas.

¿No es más lógico pensar que la complejidad de la vida surgiera en los océanos de la Tierra, protegidas de las radiaciones cósmicas y de los cambios de temperatura extremos del espacio?

Supongo que debe ser un reflejo de la mentalidad típicamente española: "Es que en el extranjero están mucho más avanzados".

Ciudades en el Espacio

Me encanta la idea final del documental, extraer los minerales de los asteroides, construir factorías espaciales y usarlas para fabricar los elementos de nuevas naves, estaciones orbitales y Ciudades en el Espacio. Es la misma idea que Gerard K. O'Neill desarrolló en los años 1.970 y que plasmó en su libro Ciudades del Espacio.

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