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Los últimos descubrimientos sobre Saturno, sus anillos y sus lunas, y la posibilidad de que en algunas de esas lunas puedan haberse dado los primeros pasos hacia la Vida.

Creada09-02-2015
Modificada17-05-2017
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Reseña del Documental ¿Hay Vida en Saturno? de la serie La Historia del Universo

¿Hay Vida en Saturno?

Documental de la serie La Historia del Universo en el que se describen los últimos descubrimientos sobre Saturno, sus anillos y sus lunas, y las posibilidades de que en algunas de esas lunas puedan haberse dado los primeros pasos hacia la Vida.

El Planeta de las Tormentas

Saturno es 700 veces más grande que la Tierra pero es mucho más ligero. Si pudiéramos meterlo en una bañera, flotaría.

Su sistema de anillos es espectacular, mide más de 100 Mm desde el borde interior al exterior, pero su grosor es muy fino, en algunas zonas de menos de 10 m de partículas de gas, hielo y rocas, la mayor parte simple polvo pero algunas de varias decenas de metros.

Hay más de 60 lunas orbitando, algunas por fuera y otras por dentro de los anillos. Y algunas de esas lunas tienen actividad geológica.

Durante mucho tiempo se pensó que, estando tan lejos del Sol, tanto Saturno como sus lunas estarían congelados, sin actividad geológica o atmosférica, pero las observaciones han demostrado que no es así.

Saturno está batido por vientos huracanados de más de 1.600 Km/h, los más veloces del Sistema Solar. Los relámpagos son 10.000 veces más potentes que los de la Tierra.

En la Tierra, los fenómenos atmosféricos son producidos por el calor del Sol, pero Saturno está demasiado lejos. ¿Cuál es el motor de su atmósfera?

El Origen de Saturno

La Nebulosa Solar que dio origen al Sol y sus planetas estaba formada por gran cantidad de Hidrógeno, Helio, Hielo y polvo y fragmentos de metales y rocas. Cuando se encendió el Sol su calor derritió el Hielo más cercano y el Viento Solar empujó esos gases hacia la periferia donde, lejos del calor del Sol, volvieron a congelarse.

Saturno se formó con gran cantidad de Hielo y Polvo y, orbitando una zona en la que éstos eran muy abundantes, adquirió un tamaño gigantesco.

En su interior se formó un núcleo sólido de metal y rocas, diez veces mayor que la Tierra. Conforme atraía cada vez más gases la presión interna comprimió los gases y los calentó hasta unos 11.000 grados, el doble que en la superficie del Sol.

Eso, y el hecho de que la atmósfera es de un espesor de miles de Km, hacen que se mantengan siempre en movimiento, y su rápida rotación y el efecto de Coriolis generan huracanes que nunca se detienen.

En el polo Norte de Saturno hay un fenómeno espectacular, un gigantesco huracán que, en lugar de ser circular, tiene forma de hexágono.

Los Anillos de Saturno

Anillos de Saturno

Cuando la sonda Cassini exploró los Anillos de Saturno se observó que estos no estaban estáticos sino que eran alterados continuamente por las lunas que orbitan Saturno por dentro y por fuera de los anillos.

En ocasiones se producen aglomeraciones de partículas que dan lugar a una nueva luna, pero otras veces algunas lunas son desintegradas por las fuerzas gravitatorias y sus restos se disgregan para dar nacimiento a nuevos anillos.

La luna Pan apenas tiene unos 15 Km de diámetro y orbita por una franja circular entre los anillos. A su paso las partículas más cercanas de los anillos interior y exterior se desvían hacia él haciendo que ambos anillos tomen una forma de hélice.

Rea y Dione tienen un aspecto muy parecido a la Luna, pero están hechas de hielo.

Mimas tiene un cráter gigantesco, tan perfectamente circular que parece artificial. Los astrónomos que vieron las primeras fotografías pensaron que un bromista había incluido la Estrella de la Muerte, de la película La Guerra de las Galaxias, en un fotomontaje.

Jápeto es una luna helada con un hemisferio brillante y el otro oscurecido por una capa de polvo que se va depositando conforme Japeto orbita alrededor de Saturno.

Encélado es una luna de hielo de 500 Km que orbita por dentro del anillo E, el más exterior y tenue de los anillos. Los científicos no entendían cómo ese anillo se mantenía estable, ya que según la mecánica orbital debería disolverse en el espacio. Al observar Encelado se comprobó que así ocurría, el anillo se está disolviendo, pero al mismo tiempo es alimentado por un chorro de partículas que surgen de un centenar de géiseres de hielo del polo Sur de Encélado.

Al mismo tiempo esos chorros de partículas se ionizan en parte y las partículas ionizadas son atraídas por el campo magnético de Saturno, redirigiéndolas hacia los polos y provocando auroras boreales en los polos de Saturno.

Aunque siempre por fuera de los anillos de Saturno, la órbita de Encélado es muy excéntrica y al estar más cerca el planeta adquiere una forma oblonga que se redondea al alejarse, lo que provoca el calor interno que produce esos géiseres.

La sonda Cassini sobrevoló esas grietas y analizó el agua que surgía encontrando gran cantidad de compuestos orgánicos. ¿Es posible que tantos compuestos orgánicos indiquen la presencia de Vida?

La Luna más Hermosa

Más grande que el planeta Mercurio, Titán es la luna más grande de Saturno.

Está cubierto con una atmósfera anaranjada y su superficie tiene grandes montañas, mares y ríos. Y llueve.

Las montañas son de agua congelada a 180º bajo cero. Los ríos son de metano, que a veces se evapora, forma nubes y, arrastradas por el viento, se condensan en las laderas de las montañas produciendo lluvia, torrentes y ríos.

La atmósfera y los mares son ricos en metano, etano, amoníaco y acetileno que, a pesar de las bajísimas temperaturas, la hacen apta para que se puedan formar moléculas orgánicas complejas. Quizás hasta sea posible que se forme la Vida.

La sonda Cassini lanzó a su superficie el módulo Huygens con un paracaídas que aterrizó en un desierto cerca del ecuador.

Durante su caída y en superficie tomó numerosas fotografías. La superficie era arenosa y con guijarros con apariencia de haber sido erosionados por una corriente de líquido. Pero no había líquidos. Aquello parecía un desierto con numerosas dunas de hasta 20 metros de altura esculpidas por el viento que se extendían por todo el ecuador de Titán.

Cerca del polo Norte se encontraron numerosos lagos de metano.

El metano tiende a descomponerse con los rayos UV del Sol, aún a tan gran distancia, pero tanto la atmósfera como el tamaño de los lagos parece ser constante. Es posible que en el subsuelo de Titán existan grandes depósitos de metano que afloran a la superficie en manantiales reponiendo el metano que se vaya descomponiendo.

¿Hay Vida en Titán?

Por regla general asumimos que para que exista Vida es necesario que haya agua, pero tal vez la Vida también sea posible en un líquido como el metano.

Por sus características de extrema frialdad, si hubiera bacterias serían más grandes que en la Tierra, tal vez de varios centímetros y serían planas para maximizar la superficie de intercambio de nutrientes con el medio en el que viven. Según Chris McKay esas bacterias podrían consumir Hidrógeno.

Al descender la sonda Huiggens en Titán se comprobó que la concentración de Hidrógeno en la atmósfera era bastante alta, pero descendía con rapidez al llegar al suelo. McKay piensa que esta observación confirma sus teorías.

Podría haber vida en Titán.

Si encontráramos vida similar a la de la Tierra en Marte podríamos especular con la idea de que la vida surgió en uno de los dos planetas y un asteroide lanzó rocas con bacterias que tras un largo viaje por el vacío espacial llegó hasta el otro, sembrándolo de vida.

Pero es casi imposible que un asteroide rebotado desde la Tierra haya podido alcanzar a Titán. Y aunque así fuera estaría basada en una química muy diferente que sólo funcionaría en su planeta original.

Si se demuestra que hay Vida en Titán significaría que la Vida es mucho más común de lo que pensábamos, y que podríamos encontrarla en cualquier lugar del Universo en el que haya algún líquido, no necesariamente agua, que la sustente.

Las Riquezas de Saturno

La investigación espacial es muy cara. Hasta ahora se ha financiado con medios económicos aportados por gobiernos y unas pocas instituciones privadas.

Tal vez la búsqueda de conocimientos no sea suficiente para convencer a más personas para invertir más dinero en estas investigaciones, pero las cosas podrían cambiar si se pueden conseguir materiales que generen grandes beneficios.

Muchas empresas y universidades están investigando para generar energía por medio de la fusión del Hidrógeno. Sería mucho más fácil, seguro y económico si pudiéramos disponer de ciertas cantidades de Helio 3, un isótopo del Helio. Pero en la Tierra hay muy poco He³.

En Saturno hay MUCHO He³. Una expedición minera que consiguiera traer desde allí una cantidad apreciable de He³ produciría tantos beneficios como para ser MUY rentable.

En el futuro sería posible enviar drones que volaran por la atmósfera de Saturno recolectando He³. Cuando tuvieran los depósitos llenos viajarían a Titán donde tendríamos un asentamiento protegido por cúpulas.

El He³ se enviaría después a la Tierra para abastecer de energía limpia y barata a la Tierra.

La gente que viviera en Titán lo haría bajo cúpulas que los protegieran del frío exterior. La gravedad es similar a la de la Luna y la presión atmosférica es el doble que la de la Tierra. Incluso sería posible salir a pasear por la superficie de Titán con un traje similar a los usados en la Antártida y con una escafandra que nos suministre oxígeno.

De aquí a cien años es posible que tengamos reactores de fusión alimentados por He³ extraído de Saturno. La energía será tan barata que podrán disponer de ella hasta los pueblos más pobres de la Tierra. El viaje al espacio será mucho más económico y estará al alcance de cada vez más gente.

En un par de siglos es posible que haya miles de personas que viajen al espacio simplemente por turismo. Y en vez de visitar las cataratas de Niágara vayan a contemplar los géiseres de Encelado, visitar los lagos de Titán o, sobre todo los recién casados, sumergirse en los Anillos de Saturno.

En todo el Sistema Solar, el destino turístico más atractivo y emocionante será, sin duda, Saturno.

En mi opinión

Respecto a los datos científicos, un documental muy interesante.

Respecto a las especulaciones... ¡Buff! Yo creo que san pasao.

Como decía Jack el Destripador: Vayamos por partes.

Vida en Titán

Aparentemente, la Vida necesita estar soportada en un medio líquido. También es preciso que exista un flujo de energía que pueda ser interceptado y utilizado por los organismos vivos y, MUY importante, es preciso que esas condiciones se mantengan estables durante el tiempo necesario para que el azar forme moléculas capaces de autorreplicarse y evolucionar.

Pero a tan baja temperatura las reacciones químicas son muy lentas y se necesitaría un tiempo enorme para que se formen esas moléculas que podrían dar lugar a los primeros virus y bacterias.

No descarto del todo que existan moléculas autorreplicantes en Titán, pero lo veo muy improbable. Ya se verá.

McKay imagina células planas para maximizar la superficie de intercambio de sustancias químicas de una célula, pero esa mayor superficie no se consigue con superficies planas, sino con membranas fractales. Si cogemos un centímetro cuadrado de la superficie interior del intestino veremos que tiene numerosas vellosidades. Esas vellosidades no tienen como fin ninguna función mecánica. Sirven únicamente para aumentar la superficie de intercambio de nutrientes. Una célula plana es mucho más ineficiente que una célula con la superficie plegada fractalmente en vellosidades.

Colonias Mineras en Saturno

La minería de He³ en Saturno la veo mucho más complicada de lo que se comenta. Recordad, vientos de 1.600 Km/h. ¿Qué dron sería capaz de soportar las turbulencias? Y ¿cómo se elevaría para sacar la carga de la atmósfera?

¿Una colonia en Titán?

Por favor, pensadlo bien. Metano, Etano, ¡Acetileno!. A ver ¿quién se atreve a encender un cigarrillo? Yo creo que hasta una chispa de imaginación podría ser inflamable y explosiva.

Y aunque se prohíba fumar... ¿cómo reaccionaría un escape de aire, rico en oxígeno, en una atmósfera de metano? No sé, no sé.

En el Norte de Siberia los rusos construyeron una ciudad apoyando los cimientos de los edificios en el Permafrost, el hielo permanentemente congelado del subsuelo. Al cabo de algunos años todos los edificios habían transmitido una cierta cantidad de calor al subsuelo y se habían hundido casi medio metro, inclinándose tanto que todos los edificios de una larga calle, antes perfectamente alineados, parecían una banda de borrachos tambaleantes. Tuvieron que poner calzos en las mesas para que no se derramara la sopa de los platos.

Aprendieron la lección y los siguientes edificios los construyeron sobre columnas para evitar que el calor de las casas se transmitiera al subsuelo.

¿Os imagináis lo rápido que se hundiría una colonia en Titán como no la aíslen bien del terreno?

Además, siempre he pensado que el mejor lugar para vivir y trabajar en el espacio es... el espacio. Talleres, fábricas, laboratorios, trabajando en la ingravidez pero con todos sus trabajadores viviendo en una ciudad esférica o cilíndrica sometida a rotación para generar una gravedad similar a la terrestre. Ver Ciudades en el Espacio.

Para producir energía tengo más fe en la energía solar que en la fusión. Precisamente pienso que el concepto de las Ciudades en el Espacio, cuando se lleve a cabo, permitirá construir gran cantidad de placas solares en órbita alrededor de la Tierra produciendo electricidad que enviarán mediante rayos de microondas a la Tierra. Y será más barato que viajar a Saturno para traer He³.

Acabando, para descender hasta la atmósfera de Saturno y volver a ascender hace falta una tecnología que aún no tenemos.

Propulsores Gravitatorios de Naves EspacialesA finales de los 80 imaginé un concepto llamado Cuñas Gravitatorias que podían torcer el espacio para que una nave pudiera caer en la dirección y con la aceleración deseadas. Usé ese concepto en mi novela de Ciencia Ficción Bienvenidos a Libertad que escribí en 1.990.

No es muy buena, pero tampoco es mala del todo. Yo creo que es un poco mejor que regular. Si os gusta la Ciencia Ficción tal vez os guste.

El caso es que desde hace algunos años se viene hablando cada vez con más frecuencia de un nuevo sistema de propulsión espacial imaginado por algunos físicos que, en realidad, es exactamente lo que yo había imaginado. Ver Nuestro Viaje a las Estrellas

Para descender a la atmósfera de Saturno, extraer el He³ y volver a salir, lo mejor sería construir drones que contaran con un sistema de Cuñas Gravitatorias que pudieran descender lentamente, se dejaran llevar por el viento evitando las zonas de turbulencias y después volvieran a ascender con su preciosa carga de He³.

Es sólo una idea, si a alguien se le ocurre algo mejor...

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