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¿Es posible la Vida en otros Planetas? ¿Podremos encontrarla? La Vida en la Tierra ¿vino desde el espacio?

Creada18-11-2019
Modificada18-11-2019
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Diciembre2

Reseña del Documental En Busca de Vida Alienígena de la serie La Historia del Universo

En Busca de Vida Extraterrestre

Documental de la serie La Historia del Universo (T7, E8, 2019), en el que se muestran las últimas investigaciones sobre el Origen de la Vida y la posibilidad de que podamos encontrar Vida en Lunas y Planetas del Sistema Solar o de otras estrellas.

¿Estamos Solos? ¿Somos los humanos los únicos seres inteligentes del Universo? ¿Hay Vida, y Vida Inteligente, en otros planetas?

En el Universo hay Billones de Galaxias, cada una con Cientos de Millones de Estrellas, y alrededor de casi todas ellas existen planetas.

¿Qué probabilidades hay de que en alguna de ellas existan condiciones similares a la de la Tierra, en las que haya podido aparecer y desarrollarse la Vida?

Y aunque tengan distintas condiciones ¿cómo podemos asegurar que en ellos no pueda aparecer Vida?

Viviendo en los Extremos

La Tierra no es un planeta homogéneo. Existen entornos acuáticos y terrestres, áridos y húmedos, cálidos, tórridos y gélidos.

Y en todos ellos podemos encontrar seres vivos, incluso en lugares en los que nosotros no podríamos sobrevivir.

En el Lago Saltón, en California, las condiciones ambientales son muy inhóspitas para la Vida. Es árido, seco, las aguas del lago son saladas y tienen muchos minerales tóxicos. Existen Fumarolas de Lodo ardiente por las que mana el barro a más de 70º. Y allí podemos encontrar gran cantidad de bacterias y virus que viven y se desarrollan perfectamente.

La Vida es capaz de sobrevivir a muchas condiciones extremas en las que los humanos moriríamos en segundos. Y el mayor desafío que la Vida ha superado es el Bombardeo Intenso Tardío, un período conocido como el Eón Hádico, por Hades, el dios del Inframundo, durante el cual millones de asteroides y cometas bombardearon la superficie de la Tierra durante millones de años convirtiéndola en un infierno.

Y a pesar de esas condiciones infernales, la Vida sobrevivió.

La Tierra Bola de Nieve, hace 700 MaHace 700 Ma, otra catástrofe provocó la congelación de todos los mares de la Tierra y la formación de glaciares de Km de grosor sobre todas las tierras continentales, convirtiendo el planeta en La Tierra Bola de Nieve

La Tierra permaneció congelada durante unos 25 Millones de Años.

Pero bajo los hielos siguió habiendo océanos de agua líquida, y aún sin recibir ninguna luz, las bacterias y organismos unicelulares pudieron sobrevivir.

Cuando la Tierra volvió a calentarse y se derritieron los glaciares, la Vida volvió a prosperar en La Explosión del Cámbrico, el mayor despliegue de nuevos seres vivos que se ha producido en la Historia de la Tierra.

Y si la Vida puede superar cualquiera de esas condiciones tan extremas, también podrá sobrevivir en las condiciones extremas que se den en otros muchos planetas.

¿Qué es la Vida?

Todos sabemos lo que es la Vida, aunque los biólogos nunca han sido capaces de encontrar una definición precisa y unas reglas generales que no tengan excepciones.

Los seres vivos se caracterizan porque consumen elementos de su entorno, los metabolizan e incorporan en sus sistemas biológicos, crecen y se reproducen, dando lugar a nuevos seres vivos.

Son procesos químicos complejos, con resultados que contribuyen a la multiplicación de los seres vivos.

¿Qué probabilidades hay de que se produzcan esas reacciones químicas que forman la Vida?

Para algunos biólogos, las probabilidades son tan bajas como si tuviéramos que tirar mil dados y sacar en todos ellos un Seis.

Las  probabilidades no son tan bajísimas, porque aquí juegan unas reglas distintas al puro azar. Probad con estas reglas: en vez de tirar TODOS los dados, dejad en la mesa aquellos en los que haya salido un Seis y tirad sólo los demás. En no más de diez o quince tiradas, tendremos todos los dados con un Seis.

Así es como funciona la Química Orgánica. En un caldo de cultivo con moléculas pequeñas (CO2, H2O, NH3,  CH4, etc.) se forman por azar moléculas más grandes. Algunas son más estables y otras lo son menos. Las más inestables se vuelven a romper y a recombinarse, pero las más estables permanecen. Al final tenemos que todo el caldo se ha convertido en una mezcla de moléculas mucho más grandes (azúcares, enzimas, grasas, pirroles, aminoácidos) que se seguirán combinando en moléculas cada vez más grandes y estables. Con materiales adecuados, energía y tiempo suficiente, se pueden formar moléculas de una complejidad increíble.

Sin conocer cuáles son las reglas y procesos que dan lugar a la Vida, no es posible hablar de probabilidades. Pero podríamos encontrar una respuesta si podemos observar los resultados, si podemos encontrar Vida en otros lugares fuera de la Tierra.

Los Elementos de la Vida

Todos los seres vivos se componen de moléculas que están hechas con átomos.

Aparte del Hidrógeno, todos los demás elementos han sido creados en las estrellas. En su interior se producen reacciones que fusionan átomos de Hidrógeno entre sí para formar átomos más grandes: Helio, Carbono, Nitrógeno, Oxígeno, Fósforo, Azufre...

Los Átomos forman moléculas, pero no todos los átomos tienen la misma facilidad para ello. El átomo más versátil es el Carbono, con cuatro Enlaces que pueden unirse con otros átomos. Y si algunos de esos átomos son también de Carbono, se pueden formar largas cadenas de átomos de carbono unidas a otros elementos para formar un número casi infinito de combinaciones moleculares posibles.

¿Existen otros elementos que sean tan versátiles como el Carbono, en los que en otros planetas se hayan podido construir moléculas orgánicas?

Un candidato a esta posibilidad es el Silicio, también con 4 enlaces, y con la misma capacidad de formar largas cadenas moleculares.

En 2.016, un equipo de investigadores consiguió formar moléculas víricas en las que se combinaban cadenas de átomos de Silicio y Carbono.

¿Es posible que este proceso se haya producido de forma natural en otros planetas?

De ser así, sería posible que en ellos la Vida haya evolucionado para formar seres vivos de Silicio. Quizás los raros seamos nosotros.

No lo creo. Aunque ambos átomos son similares en su capa externa, cuatro electrones, el átomo de Carbono es bastante más pequeño, 67 Picómetros, mientras que el de Silicio mide 111 pm, casi el doble. Eso hace que los cuatro átomos que se puedan enlazar en su entorno estén más lejos entre sí, por lo que las estructuras moleculares que se formen no podrán formar anillos con la facilidad que sí pueden hacerlo las moléculas de Carbono.

Aunque no descarto que puedan aparecer cadenas moleculares complejas de Silicio, son mucho más probables y sencillas las formadas por los más pequeños átomos de Carbono.

¿Hay Vida en Marte?

En 2.018, la Sonda Curiosity encontró moléculas orgánicas en Marte. No son organismos, sino simples moléculas orgánicas compuestas de Carbono, los ladrillos de construcción con los que se forman los seres vivos.

¿Es un indicio de que en el pasado pudo haber Vida en Marte?

El lugar en el que se ha encontrado, como toda la superficie marciana, es un árido desierto, pero hace 3 Giga·Años allí existía un lago. Con un elemento que, por lo que sabemos, es imprescindible para la Vida: Agua.

La Vida se forma por la unión de moléculas complejas para formar otras aún más complejas, pero para que esto ocurra las moléculas deben estar inmersas en un líquido en el que puedan moverse libremente. Y el único líquido en el que hemos observado que se produzca la Vida es el agua.

Sin Agua no puede haber Vida. Marte, actualmente, no tiene agua en la superficie, pero la tuvo hace 3 Ga. Es posible que aún exista agua líquida en el subsuelo marciano.

¿Podrían haber organismos nadando en ese agua?

Gotas de Vida en un Asteroide

En 1.998 cayó un meteorito en Texas. Al analizarlo se han encontrado diversas sustancias, entre ellas, una peculiar mancha morada. Esta mancha era simple sal común, pero bombardeada durante millones de años por los rayos cósmicos del espacio. Y tras un examen microscópico, entre los cristales de sal se encontraron pequeñas burbujas llenas de agua. Y en ella varias moléculas orgánicas, incluidos varios aminoácidos.

¿Desde el fondo de qué océano habitado fue arrancado este trozo de roca por el impacto de un asteroide, para ser despedido al espacio donde vagaría durante millones de años hasta caer en la Tierra?

Gotas de Vida en las Lunas de Saturno

Géiseres en EncéladoLa exploración espacial de Saturno, por medio de la sonda Cassini, también nos ha deparado sorpresas. Al examinar Encélado, una de sus lunas, se detectaron varios géiseres en la zona Sur. La Sonda Cassini fue desviada para pasar por en medio de esos chorros de hielo y en ellos se ha encontrado, como se esperaba, agua. Y al analizarla en ella se han encontrado aminoácidos.

Bajo la capa helada de Encélado existe un océano de agua líquida, y en ella existen gran cantidad de moléculas orgánicas complejas.

¿Es posible que haya más? ¿Que existan organismos?

Los Planetas y Lunas cubiertos de Hielo son mucho más habituales que los planetas terrestres y oceánicos, y podrían ser lugares en los que la Vida podría surgir, prosperar y evolucionar.

Tal vez la respuesta a si estamos solos en el Universo no se encuentre tan lejos de nosotros.

Estrellas Enanas Rojas

De cada cuatro estrellas de nuestra galaxia y de todo el Universo, tres de ellas son Enanas Rojas. Son mucho más pequeñas y tenues que el Sol, y como el Sol, están acompañadas de una cohorte de planetas.

Sistema Estelar TRAPPIST-1Su zona habitable está mucho más cerca. Si la Tierra está a 150 Gm del Sol, en la estrella Trappist hemos localizado 7 planetas, todos a menos de 10 Gm de su estrella. Y los tres situados a una distancia intermedia reciben una cantidad de luz y calor suficiente para que estén en la Zona Templada del Sistema.

Podría haber Agua Líquida. Podría haber Vida.

Pero las Enanas Rojas son más inestables. Aunque podrían brillar durante mucho más tiempo que el Sol, y seguirán brillando dentro de 100.000 Millones de Años, las Enanas Rojas experimentan frecuentes tormentas y producen intensas deflagraciones, por lo que si en alguno de esos planetas apareciera la Vida sufriría de vez en cuando graves tormentas solares que arrasarían la superficie borrando de ella cualquier forma de Vida. Aunque tal vez podría sobrevivir en el fondo de los océanos.

Y, cuando pase la tormenta, volver a iniciar la conquista de la superficie.

Estrellas Amarillas

No sabemos si la Vida será posible en un planeta alrededor de una Enana Roja, pero sí sabemos, con total seguridad, que SÍ es posible alrededor de una Estrella Amarilla.

El Sol es una Estrella Amarilla. Su vida será mucho más corta que la de una Enana Roja, sólo 10~15 Ga. Pero también es más estable. Aunque sufre fluctuaciones en su intensidad, nunca se ha enfriado o calentado tanto que destruya toda la Vida de la Tierra.

Si la Vida estuviese restringida a las Estrellas Amarillas, sólo el 4% de las estrellas de la Vía Láctea son aptas. Y aún así serían 4.000 Millones de Estrellas.

¿Cuántos planetas adecuados orbitarán en las zonas templadas de sus sistemas estelares?

¿En cuántos se habrá producido el milagro de la Vida?

La Vida que Vino del Espacio

Seguimos sin saber cuántas probabilidades hay de que surja la Vida. Pero sean cuales sean, existe una forma en que podemos aumentarlas.

¿Y si la Vida en la Tierra no empezó aquí, sino que vino del espacio?

En la Tierra se han encontrado varios meteoritos que, por su composición, han revelado que son rocas marcianas.

Hace miles de millones de años la Tierra era un erial inhóspito, pero Marte era muy similar a lo que hoy en día es la Tierra, con una densa atmósfera, temperaturas adecuadas y cubierto de océanos.

Entonces un asteroide impactó en Marte con tal violencia que arrancó fragmentos de su corteza terrestre y los lanzó al espacio. Allí orbitaron el Sol durante mucho tiempo hasta que, eventualmente, colisionaron con otros cuerpos del Sistema Solar. Uno de ellos era la Tierra.

¿Y si a bordo de uno de esos asteroides viajaban organismos, virus o bacterias?

La Teoría de la Panspermia dice que la Vida es un proceso muy improbable, que difícilmente se podría producir en UN planeta. Pero entre los miles de millones de planetas de la Vía Láctea, es un suceso mucho más probable.

Según esta teoría la Vida se originó en algún planeta de la Galaxia que fue bombardeado por asteroides y arrojó al espacio fragmentos rocosos, en los cuales había virus y bacterias. Tras viajar por el espacio, algunos de esos fragmentos llegaron a otros sistemas estelares y se estrellaron contra otros planetas. Y allí donde se dieran las condiciones adecuadas, la Vida floreció. Y nuevos asteroides cayeron allí y enviaron más rocas con organismos vivos al espacio, convirtiéndose en semillas a la espera de sembrar otros planetas a lo largo de toda la galaxia.

Tal vez nosotros no tengamos nuestro origen en la Tierra, sino en algún otro planeta de la Vía Láctea. O de otra Galaxia.

La Próxima Vida

Si las condiciones para que algo esté vivo son que se alimente, crezca y se reproduzca, tal vez estemos a punto de crear una nueva forma de Vida.

Desde hace décadas estamos construyendo ordenadores cada vez más complejos que ejecutan programas cada vez más inteligentes. Tal vez pronto seamos capaces de crear una Inteligencia Artificial, una mente electrónica capaz de observar su entorno, procesarlo y decidir acciones. Si a esa Inteligencia Artificial le construimos un cuerpo, un robot, será capaz de interactuar con el mundo, manipularlo, alimentarse de los minerales del terreno, procesarlos y convertirlos en piezas con las que ampliar sus capacidades, y construir otros robots, otras Inteligencias Artificiales, quizás iguales a ella, o más probablemente con mejoras.

Y si cumple todos los requisitos de la Vida ¿no sería Vida?

Es posible que dentro de siglos o milenios las IA sean las formas de Vida dominantes del planeta. Tal vez convivan con nosotros o nos sustituyan. Tal vez seamos nosotros mismos los que decidamos almacenar nuestras mentes en circuitos electrónicos o en celosías cuánticas o cualquier nueva tecnología que inventemos para convertirnos en mentes mucho más capaces de cuanto podemos imaginar, controlando cuerpos robóticos con los que podamos interactuar con el mundo, explorarlo, explorar el Universo y colonizarlo.

Algún día encontraremos otros seres inteligentes en el Universo. Y lo más probable es que sean robots como nosotros.

En mi opinión

Lo primero de todo, yo creo que la Vida es un proceso natural que se inicia con reacciones químicas cada vez más complejas y que ocurrirá en cualquier lugar donde existan las condiciones idóneas, Agua, Minerales y Energía en forma de Luz o Calor.

La Teoría de la Panspermia es posible que sea cierta, que seres vivos unicelulares, bacterias o virus sean arrancados de su planeta de origen por un impacto de asteroide y que sean trasladados a otros planetas y sistemas estelares, pero estoy seguro de que cuando lleguen a un planeta, si reúne condiciones adecuadas, ya estará habitado. Y aún así me parece bastante improbable que puedan sobrevivir a un viaje de millones de años por el espacio. Improbable, pero no imposible.

Pero una cosa es la Vida microbiana y vírica y otra la de los organismos pluricelulares.

La Vida apareció en la Tierra hace al menos 4.000 Ma. Sólo en forma de virus, bacterias y células. Pasaron al menos 3.000 Ma antes de que aparecieran los primeros organismos pluricelulares, que al principio eran solo colonias celulares, con todas las células iguales. Y otros 300 Ma en que aparecieran organismos pluricelulares con células diferenciadas, hace 700 Ma. Desde ese momento los organismos pluricelulares proliferaron y evolucionaron en millones de especies hasta hoy.

Con esos datos es fácil deducir que la Vida unicelular es muy fácil de organizar, pero los organismos pluricelulares son mucho más difíciles, requieren mucho más tiempo. Y una vez que aparecen los organismos pluricelulares la evolución es rapidísima.

Lo que ha ocurrido en la Tierra es lo mismo que ocurrirá en cualquier otro planeta, siempre que se den las condiciones adecuadas. Y una de esas condiciones es Tiempo.

En cualquier planeta con agua líquida y fuentes de calor aparecerá la Vida unicelular. Casi de inmediato, en poco más de 100 Ma.

Si las condiciones se mantienen más o menos estables durante varios miles de millones de años aparecerán organismos pluricelulares.

Si a esos organismos les llega la luz de su estrella desarrollarán sistemas de visión. Si viven en un océano cubierto por una gruesa capa de Hielo, donde no llega la luz, no. Pero desarrollarán otros órganos para captar olores, sonidos, tal vez campos magnéticos.

Y si el planeta tiene continentes y está expuesto a la luz de su sol, plantas y animales conquistarán la tierra. Siempre que el planeta esté protegido por un Campo Magnético contra radiaciones cósmicas y solares. Pero para que tenga Campo Magnético un planeta debe tener una Luna gigante, de al menos un 1% de la masa del planeta. Y eso es mucho menos probable de lo que desearíamos.

Y si se cumplen todas estas condiciones, que según mis cálculos son tan improbables que sólo se darán en unas pocas estrellas en toda la Galaxia, quizás en menos, en una por cada 100 galaxias, entonces es posible que alguno de los seres vivos que vivan en la superficie desarrollen inteligencia, construyan máquinas, y empiecen a explorar el Universo.

Y si eso hubiera pasado hace tan solo un par de millones de años, ya hubiera colonizado todos los planetas de la Galaxia, la Tierra estaría habitada por xandarianos y, por supuesto, los simios serían simios, los xandarianos no habrían dejado que nosotros llegáramos a evolucionar.

Como en la Tierra no hay xandarianos, eso significa que hasta hace al menos un par de millones de años no ha habido ninguna otra civilización en la Vía Láctea.

Somos los primeros. ¡Aprovechémoslo!

Ver Ficha de En Busca de Vida Alienígena de la serie La Historia del Universo

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