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Diversas tecnologías que se están estudiando para detener, desviar o destruir los asteroides que vayan a chocar contra la Tierra.

Creada08-06-2015
Modificada19-05-2017
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Diciembre2

Reseña del Documental ¿Cómo Destruir un Asteroide? de la serie La Conquista del Universo

¿Cómo destruir un Asteroide?

Documental de la serie La Conquista del Universo producido el año 2.014, en el que se describen diversas tecnologías que se están estudiando para detener, desviar o destruir los asteroides que vayan a chocar contra la Tierra.

El Peligro de los Asteroides

El 15 de Febrero de 2.013 un asteroide de 18 metros ingresó en la atmósfera terrestre en un ángulo de 19º y explotó a 23 Km sobre la ciudad rusa de Chelyabinsk, causando miles de heridos y numerosos daños materiales.

Dan Durda, Científico Planetario de la Universidad del Suroeste, investiga los asteroides cercanos a la órbita terrestre y ha comprobado que en los últimos 12 años han sido afectadas veinte ciudades de todo el mundo.

La mayoría de los asteroides caen en zonas despobladas y estallan al chocar con la atmósfera, antes de llegar al suelo, pero con un planeta cada vez más poblado y con más ciudades, cada vez es más probable que los impactos se produzcan en zonas habitadas.

El factor más importante para prever los daños de un asteroide es su tamaño, pero con el mismo tamaño, el ángulo de caída también gana importancia.

Dan Durda calcula que si el asteroide de Chelyabinsk hubiera caído en un ángulo de 45º habría alcanzado los 12 Km antes de estallar, y al hacerlo en un aire más denso y más cercano a la superficie los daños habrían sido diez veces más graves.

Detección de Asteroides

Para vigilar los asteroides potencialmente peligrosos, la Fundación B612 planea lanzar el Sentinel, un telescopio específicamente diseñado para acercarse al Sol y, dejándolo a la espalda, observar la Tierra y su entorno.

Calcula que podrían localizar muchos más que los 7.000 asteroides cercanos a la Tierra detectados hasta ahora.

Seguimiento de Asteroides

Una cosa es detectarlos, pero se requiere también seguirlos observando. En cualquier momento dos asteroides pueden pasar lo bastante cerca entre sí para que sus fuerzas gravitatorias desvíen sus trayectorias y hagan que un asteroide que no suponga ningún peligro pueda desviarse hacia la Tierra.

Chip-SatsMatthew Reyes propone lanzar al espacio varios miles de Chip-Sats, pequeños sensores, del tamaño de tarjetas de crédito.

En la imagen adjunta podréis ver que desde que se hizo el documental los diseños son de un tamaño bastante menor.

Llevan integrados un procesador electrónico, unas células fotovoltaicas para captar energía solar, un sistema de comunicaciones similar a un teléfono móvil y una antena.

Para su despliegue se ha fabricado el Cube-Sats, un dispositivo de un tamaño algo mayor que una caja de zapatos en el que se encuentran miles de Chip-Sats, que puede ser lanzado al espacio en cualquier misión de abastecimiento a la Estación Espacial Internacional. Una vez en órbita el Cube-Sats desplegará los Chip-Sats en el entorno de un asteroide. Algunos de ellos se posarán en el asteroide y servirán para localizar con gran exactitud su posición y trayectoria.

El primer intento fracasó debido a las radiaciones de una inesperada tormenta solar que estropearon el reloj del mecanismo de despliegue. Esperan volver a intentarlo pronto.

Y yo espero que cambien de opinión.

Nunca me ha gustado, y cada vez me gusta menos, la idea de dejar detrás nuestro un reguero de basura espacial. Aunque sean tan minúsculas como se ve en la imagen, muchas de ellas quedarán en el espacio, y no paradas sino a la velocidad a la que viaje su lanzador, que puede ser de Km/s.

Si algún día pasa por allí una nave camino a Marte o a Saturno y chocamos con una de esas tarjetas a 30 Km/s la energía cinética puede ser suficiente para destrozar una antena, un panel solar o un traje espacial.

Redirección de Asteroides

Brian Muirhead, Ingeniero Jefe del JPL (Jet Propulsion Laboratory), planea capturar un pequeño asteroide de unos 10 metros y desviarlo de su rumbo para ponerlo en la órbita de la Tierra donde pueda ser estudiado por astronautas.

Bolsa para capturar AsteroidesPara ello ha diseñado una bolsa de plástico con un esqueleto hinchable que iría acoplado a una pequeña nave con motores iónicos. La nave se colocaría junto al asteroide, igualaría su velocidad y movimiento, así como su rotación. Entonces desplegaría la bolsa y se acercaría hasta que el asteroide quedara dentro de ella. A continuación desinflaría el esqueleto hinchable y la bolsa se cerraría. Para terminar, los motores iónicos se pondrían en marcha para dirigir el asteroide a la órbita de la Luna, donde sería aparcado para su estudio y análisis.

No todos los asteroides son de una pieza rocosa o metálica. Algunos son un conjunto de rocas y polvo débilmente unidas por la gravedad.

El Proyecto Lémur

Aaron Parness ha diseñado un robot escalador que podría alcanzar un asteroide, fijarse a su superficie y caminar sobre él.

La gravedad de un asteroide es tan pequeña que cualquier movimiento lanzaría el robot al espacio, así que el robot tiene varias patas, cada una de ellas rodeada con unos veinte dedos y cada uno de ellos con una serie de agujas metálicas que actúan como garras. Al posar la pata en el terreno, los dedos se encogen y las garras se clavan al suelo. Para soltarse, los dedos se estiran y las espinas se sueltan del terreno.

En el centro de cada pata hay un taladro que permite fijarse de forma más sólida y definitiva.

Su idea es fabricar robots con un sistema de anclaje al asteroide y con motores iónicos. Una vez capturado el asteroide el robot detendría la rotación del asteroide y lo desviaría para dirigirlo fuera de cualquier trayectoria peligrosa para la Tierra, o incluso podría llevarlo a una factoría espacial para analizar y extraer su material.

Athlete: Robot Escalador de AsteroidesChris McQuin, Ingeniero Jefe de JPL, ha diseñado el Athlete, un robot con un sistema de agarre similar al Lémur, que puede agarrarse a un asteroide y desviarlo de su trayectoria.

Su idea es que en el futuro se puedan fabricar miles de robots similares para posarlos sobre todos los asteroides que puedan suponer un peligro para la Tierra y colocarlos en una órbita más segura. Esos robots podrían estar dirigidos desde la Tierra por operadores que los manejarían en un entorno virtual similar al de los videojuegos de última generación.

No creo que sea factible dirigir en directo desde la Tierra los movimientos de un robot en un asteroide. No descarto que puedan ser dirigidos desde una nave cercana, pero desde la Tierra las señales de radio tardarían muchos minutos en llegar, por lo que tras cada orden dada al robot habría que esperar largo rato hasta comprobar que la maniobra se ha realizado correctamente, y si hay algún fallo no tendríamos capacidad de reaccionar con rapidez.

El robot tiene que ser muy autónomo para ser capaz de tomar sus propias decisiones sin supervisión directa, o el supervisor tiene que estar en una nave cercana, a menos de un segundo luz de distancia.

Billar en el Espacio

Todos estos proyectos están a más de diez años en el futuro. Si en este momento detectásemos un asteroide en rumbo de colisión con la Tierra deberíamos buscar otro procedimiento para desviarlo.

Peter Schultz, Geólogo Planetario de la NASA, opina que podríamos desviarlo lanzándole un proyectil a una gran velocidad, de forma que la energía cinética sea muy elevada pero no lo bastante para romper el asteroide. No se trata de un proyectil explosivo, sino una simple bola de acero que al chocar con el asteroide lo desvíe o lo frene ligeramente.

La Tierra viaja alrededor del Sol a 30 Km/s. Tarda sólo siete minutos en recorrer su propio diámetro. Si un asteroide en rumbo de colisión podemos frenarlo lo suficiente para que llegue a nuestra órbita siete minutos más tarde, llegará cuando la Tierra ya ha pasado de largo.

Este sistema tiene un inconveniente, y es que para que funcione se tiene que hacer con mucho tiempo de anticipación. La desviación que un proyectil de acero puede provocar en un asteroide es tan pequeña que no se notará hasta que pasen bastantes meses, por lo que ésta no es una opción si descubrimos el asteroide a falta de dos meses para llegar a la Tierra, pero sí cuando faltan, dependiendo del tamaño del asteroide, de ocho meses en adelante.

Pero desde que se detecta el asteroide y se comprueba que va a chocar con la Tierra hasta que se lanza el cohete y éste llega a chocar a toda velocidad con el asteroide pueden pasar varios meses. ¿Y si llegamos tarde por los pelos?

Philip Lubin, de la Universidad de California, en Santa Bárbara, tiene una idea quizás mejor. Se trata de lanzar al asteroide un rayo láser de intensidad suficiente para vaporizar las rocas en el punto de impacto. Las rocas, convertidas en vapor, saldrían disparadas actuando como un pequeño motor a reacción que haría que el asteroide frenara su velocidad.

La ventaja de este sistema es que la intervención puede realizarse tan solo horas después de la detección del peligro, y puede ser una intervención continua a lo largo de todo el tiempo que sea necesario.

Un satélite dotado de un rayo láser de intensidad suficiente necesita bastante energía de forma continua. Se calcula que el satélite debería desplegar varios Km² de paneles solares, lo que de momento parece irrealizable, pero Lubin opina que es mejor empezar con proyectos más modestos y luego irlos ampliando.

En mi opinión

En varios artículos que he escrito en los últimos años planteo la posibilidad de construir paneles fotovoltaicos en el espacio para enviar energía eléctrica a la Tierra y otros paneles en el punto de Lagrange Interno del sistema Sol-Tierra, a 1'6 Gm de la Tierra en dirección al Sol, que servirían para proteger a la Tierra del Calentamiento Global.

Allí podría instalarse un Sistema de Defensa de Asteroides por Láser.

Ver Paneles Solares en el Espacio y Persianas para la Tierra

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