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La Historia del Telescopio Espacial Hubble y sus descubrimientos más trascendentales sobre la Edad del Universo

Creada17-10-2016
Modificada18-05-2017
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Diciembre1

Reseña del Documental Las Imágenes Fantásticas de los Telescopios Espaciales de la serie Hubble: Explorando el Universo

Las Fantásticas Imágenes de
los Telescopios Espaciales

Desde hace 25 años, el Telescopio Espacial Hubble está en el espacio, en órbita a 600 Km por encima de la Tierra, fotografiando el Universo. Ha tomado más de un millón de fotografías del espacio mostrándonos espectaculares imágenes de estrellas, galaxias, nebulosas y revelándonos las grandes maravillas del Universo.

Un Ojo en el Cielo

Desde la invención del telescopio hace ya varios siglos, se ha observado el firmamento. Con cada nueva innovación los telescopios eran más precisos pero a pesar de todo siempre se han enfrentado con el problema de la distorsión que causaba la atmósfera.

Pero el Hubble, muy por encima de la atmósfera, a pesar de ser más pequeño que muchos telescopios terrestres ofrece imágenes de muchísima mayor nitidez.

El primer proyecto de un telescopio espacial fue propuesto por el astrónomo Lyman Spitzer en 1.946. La astrónoma Nancy Roman, de la NASA, se encargó de estudiar el proyecto y calculó que se podría llevar a cabo por el coste de una entrada de cine por cada ciudadano USA.

Tras muchos años de debate, por fin el Gobierno USA aprobó la financiación del proyecto en en 1.990 el Telescopio Espacial Hubble fue lanzado al espacio en el Transbordador Discovery, hasta una órbita de 600 Km de altura.

Por desgracia se había cometido un error en el pulido del espejo y las imágenes conseguidas eran borrosas, similares a las de un telescopio mediocre en la Tierra.

Tras descubrir el fallo se fabricó un instrumento que pudiera corregirlo y en 1.993 una nueva misión del Transbordador Endeavour realizó la reparación.

La reparación fue un éxito y las siguientes imágenes superaron todas las expectativas de los astrónomos. Y aún hoy, tras 23 años y un millón de fotografías, las siguen superando.

Un Ojo en la Tierra

Aunque las imágenes del Hubble son impresionantes, también los telescopios de la Tierra han experimentado continuas mejoras. El telescopio más potente en la actualidad es el construido en Atacama, en la altiplanicie andina, a casi 3.000 metros de altura, donde apenas hay nubes.

Para mejorar la calidad de imagen, el observatorio lanza un rayo láser a la atmósfera, en la misma dirección en la que apunta el telescopio. Gracias a ello pueden observar las turbulencias del aire que pueden deformar la imagen y corrigen el enfoque de los espejos lo suficiente para eliminar las distorsiones producidas por la atmósfera. Eso, y el hecho de que el telescopio es mucho más grande que el Hubble, hace que las imágenes conseguidas sean casi tan nítidas como las del Hubble.

La Edad del Universo

En 1.930, Edwin Hubble se propuso calcular la distancia a la que estaban las estrellas. Se había descubierto que hay un tipo de estrellas, las Cefeidas, que brillan siempre con la misma intensidad. Así, si una brilla más que otra es porque está más cerca, y la intensidad de su brillo nos permite calcular la distancia a la que está.

De sus observaciones y cálculos pudo deducir que las pequeñas nebulosas que se observaban en el firmamento no estaban, como se pensaba entonces, dentro de la Vía Láctea, sino mucho más lejos, y que en realidad esas nebulosas eran galaxias similares a la Vía Láctea.

También descubrió que el Efecto Doppler que afectaba a los sonidos de objetos que se acercan o alejan, haciéndolos más agudos o graves, también afectaba a la luz de las estrellas si se acercan o alejan de la Tierra, haciendo que sus espectros luminosos estuvieran desplazados hacia el Azul, si se estaban acercando, o hacia el Rojo si se alejaban.

Y también descubrió que aunque de las galaxias cercanas algunas se acercaban y otras se alejaban, las más lejanas se alejaban. Todas. Y mientras más lejanas con más rapidez.

Eso le llevó a la conclusión de que el Universo se está expandiendo, de que a excepción de las galaxias más cercanas, todas las galaxias lejanas se alejan de la nuestra.

En reconocimiento a su descubrimiento, la magnitud de ese alejamiento se denominó Constante de Hubble, que es un valor numérico que nos dice a qué velocidad se alejará una galaxia situada a una distancia determinada de nosotros.

Durante los años 1.970 y siguientes había una gran controversia sobre el valor que tendría la Constante de Hubble, que por diversas observaciones se calculaba entre 50 y 100. Un valor alto significaría que el Universo era más joven, y uno bajo que sería más viejo. Pero ¿cuál era el valor exacto?

El Telescopio Hubble permitió observar las estrellas Cefeidas de unas treinta galaxias cercanas y calcular su distancia exacta a la Tierra. Combinándolo con su corrimiento al Rojo se pudo determinar que el valor de la Constante de Hubble era de 73, y a partir de este dato dedujeron que el Universo tenía 13.750 Ma. Posteriores mediciones más precisas han actualizado este valor a 13.820 Ma.

¿Se puede conseguir mayor precisión?

En 1.995 se orientó el Hubble a una zona oscura del firmamento donde no se veía ninguna estrella ni galaxia y se mantuvo allí en una exposición larga, de diez días. Poco a poco, fotón a fotón se formó una imagen con muchas galaxias muy antiguas, de apenas 2 Ga después del Big Bang.

En el 2.009 el Hubble fue equipado con una nueva cámara que capta luz del rango del Ultravioleta.

Recopilando todas las observaciones del Hubble a lo largo de más de diez años se ha podido crear un modelo en el que se incluyen las galaxias más antiguas observadas.

Se han localizado muchas galaxias que empezaron a formarse apenas 500 Ma dBB.

El Próximo Telescopio Espacial

En 2.018 se lanzará al espacio el Telescopio Espacial James Webb, que se estacionará en el punto de Lagrange Externo del sistema Sol-Tierra, a 1'5 Gm de distancia de la Tierra en dirección opuesta al Sol. Desde allí intentará superar la calidad y nitidez del Hubble y descubrirá nuevas maravillas del Universo.

En mi opinión

Aparte de la información científica que se ofrece, se muestran muchísimas imágenes de las más bellas captadas por el Hubble. No haría justicia si pusiera sólo una o unas pocas de ellas. Os recomiendo que busquéis el documental, a ser posible en alta calidad.

Hay algún error de traducción y alguna información algo confusa, pero en general es un documental MUY bueno.

En el documental se dice que la última estimación de la edad del Universo es de 13.820 Ma, pero en la carátula de despedida se afirma que el Universo tiene 13.810 Ma de edad. Como eso mismo es lo que he visto en otro documental muy reciente, del mes pasado, asumiré que esa es la edad más probable del Universo.

No obstante, respecto al valor de la Constante de Hubble, desde hace años tengo la opinión, que he manifestado en varios artículos, de que la Constante de Hubble se puede calcular dividiendo la velocidad de la luz entre el Radio del Universo, siendo el Universo una Hiperesfera que se expande a la velocidad de la luz.

Según eso, el valor de la Constante de Hubble es:

H = c/R = 300.000 Km/s·13.810 Mal = 21'72 Km/s·Mal = 70'8 Km/s·MPc

Si queréis más aclaraciones sobre el tema, leed La Constante de Hubble

Ver Ficha de Las Imágenes Fantásticas de los Telescopios Espaciales de la serie Hubble: Explorando el Universo

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