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Probabilidades de encontrar Vida Inteligente en exoplanetas más allá del Sistema Solar

Creada06-05-2019
Modificada06-05-2019
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Noviembre1

Reseña del Documental Contacto de la serie En Busca de una Segunda Tierra

Contacto

Documental de la serie En Busca de una Segunda Tierra (E4, 2.018), en el que se recrea una hipotética misión a un exoplaneta y se plantea la posibilidad de que encontremos Vida Inteligente.

¿Existe Vida Inteligente en otros planetas?

A principios de la década de 1.960 el astrónomo Frank Drake ideó La Ecuación de Drake para calcular cuántas civilizaciones podrían existir en la Vía Láctea.

 

Ecuación de Drake: Probabilidad de Vida Extraterrestre

Su ecuación incluía 7 variables. De ellas, sólo una era conocida, el Ritmo de Formación de estrellas. Las demás eran una incógnita.

Pero desde entonces las cosas están cambiando.

Desde el lanzamiento del telescopio espacial Kepler hemos podido determinar las dos siguientes variables: el porcentaje de estrellas que tienen planetas y el porcentaje de planetas que orbitan en la zona habitable.

El porcentaje de estrellas que tienen planetas es... el 100%. Prácticamente TODAS las estrellas tienen planetas, al menos 1. A menudo más.

Y el porcentaje de planetas en la zona habitable de su estrella es en torno al 20%.

Es decir, aproximadamente una de cada cinco estrellas tendrá uno o más planetas en su zona habitable.

De las 400 Mil Millones de estrellas de la Vía Láctea, unas 80 Mil Millones contarán con un planeta con condiciones adecuadas para la Vida.

La Probabilidad de la Vida

De los 80 Mil Millones de planetas en los que es posible la Vida ¿en cuántos realmente habrá aparecido la Vida?

Para desvelar esta incógnita los científicos esperan detectar la composición de los gases que rodean los exoplanetas para saber si esos gases han sido producidos por procesos geológicos o biológicos.

Telescopio James WebbEn el año 2.011 se analizó por primera vez la atmósfera de un exoplaneta. Muy poco se ha avanzado en ese terreno, pero todo podría cambiar cuando se lance el Telecopio Espacial James Webb, que podrá observar exoplanetas con una gran precisión en un amplio espectro de luz visible.

Con él podremos analizar la composición atmosférica de varios exoplanetas y determinar si en ellos existen gases generados por procesos biológicos.

El gas que inmediatamente identificamos con la Vida es el Oxígeno, que en la Tierra es producido por las plantas y que en tiempos prebióticos, antes de que las plantas invadieran la superficie terrestre, era muy escaso.

Ni siquiera la presencia de abundante Oxígeno en una atmósfera exoplanetaria nos asegurará su origen biológico, podrían darse procesos químicos y geológicos que podrían producirlo. Como en Europa, una de las lunas de Júpiter, donde hay abundante Oxígeno, pero de origen geológico y químico, por la descomposición del agua, el hielo que rodea la superficie, debido al bombardeo de las radiaciones solares y cósmicas.

Pero un conjunto de observaciones de diversos gases atmosféricos sí podrían apuntar a la presencia de Vida

Entonces podremos establecer el valor de la cuarta incógnita de la ecuación de Drake: ¿Cuál es el porcentaje de Planetas con Vida en los que se desarrolla Vida Inteligente?

La Explosión Cámbrica

La Vida en la Tierra se remonta al menos hasta hace 3'4 Ga, pero durante casi 3 Ga sólo existieron virus, bacterias, algas y organismos unicelulares.

Hace 540 Ma se produjo la Explosión Cámbrica. Aparecieron los primeros organismos pluricelulares, los primeros esqueletos, los primeros ojos, los primeros seres con simetría bilateral, los primeros intestinos, incluso los primeros cerebros.

Fue un salto evolutivo gigantesco.

MetaspriguinaUno de los fósiles más interesantes que se han encontrado de esta época es el Metaspriguina, precursor de todos los vertebrados. Su cuerpo no está protegido contra posibles depredadores y en los hallazgos realizados se les encuentra casi siempre en grupos, lo que indicaría un comportamiento social complejo.

¿Fue la Explosión Cámbrica un fenómeno único en el Universo? ¿O es algo que podemos esperar que ocurra en cualquier otro planeta?

Evolución Convergente

Desde la aparición de los organismos pluricelulares, la evolución los ha empujado en todas las posibles direcciones evolutivas creando órganos y cuerpos complejos, primando a los más eficientes en la supervivencia y eliminando a los más ineficientes.

Y un hecho sorprendente de la Evolución es que a menudo se crean órganos similares en especies diferentes. Es lo que se llama Evolución Corvergente.

Ojos de CalamaresLas alas han aparecido de forma independiente en insectos, aves y mamíferos. Los ojos también, y aunque todos tienen una función similar, los ojos de calamares, insectos y mamíferos son muy distintos entre sí.

Parece que hay varias soluciones posibles para el problema de la visión, y la Evolución las ha intentado todas.

Sobrevivir a la Extinción

Hace 252 Ma se produjo la Extinción del Pérmico, la más devastadora de las cinco grandes extinciones que ha sufrido la Vida en los últimos 500 Ma.

Los Gorgonópsidos eran grandes animales depredadores, mitad mamíferos, mitad lagartos. Los había de diversos tamaños, hasta varios metros.

Todos se extinguieron.

También desaparecieron el 95% por ciento de las especies terrestres y acuáticas, vegetales y animales. Sólo sobrevivieron unas pocas, y cuando las condiciones del planeta se hicieron menos inhóspitas, esas especies reocuparon todos los nichos ecológicos del planeta y siguieron caminos evolutivos distintos.

Dinosaurio FósilDe un grupo de ellos evolucionaron los dinosaurios, que dominaron el planeta hasta su extinción, 187 Ma más tarde, dejando el terreno libre para la evolución de los mamíferos.

Nosotros, los seres inteligentes, existimos gracias a que diversas especies anteriores se han extinguido en una serie de catástrofes y extinciones masivas, pero esas extinciones se han producido por sucesos aleatorios.

¿Qué probabilidades hay de que en un planeta se den esas circunstancias fortuitas que impulsen la evolución hacia seres inteligentes?

Inteligencia Submarina

Y ¿quién dice que la Inteligencia sólo pude darse en animales terrestres?

Uno de los animales más inteligentes de los mares son los cefalópodos, pulpos, sepias y calamares. En proporción a su cuerpo tienen la mayor cantidad de neuronas y tejido nervioso, aunque su cerebro no está en un solo sitio, sino distribuido por todo su cuerpo. Tienen un eficaz sistema de visión para reconocer su entorno y envía órdenes a millones de células de su piel capaces de cambiar de color, confundiéndose con el paisaje que le rodea y haciéndose casi invisible a cualquier depredador.

Se les ha sometido a experimentos, encerrándoles en laberintos y enfrentándoles con retos para conseguir alimento, y los pulpos son capaces de probar distintas estrategias para conseguir sus objetivos.

A menudo actúan de forma inteligente. Pero su inteligencia ¿podría llegar a un nivel que les permitiera entender el Universo que les rodea e intentar comunicarse con otras especies inteligentes?

Vida Inteligente Tecnológica

No sabemos qué probabilidades hay de que en un planeta con Vida llegue a aparecer Vida Inteligente, pero intentando resolver esa incógnita de la ecuación de Drake, podemos saltar a la siguiente: ¿Qué probabilidades hay de que una especie inteligente desarrolle la tecnología?

Suponemos que una civilización tecnológica habrá descubierto las ondas electromagnéticas y usará emisiones de radio para comunicarse.

Para los que buscan inteligencias en el Universo, la manera más probable de encontrarlas es escuchar sus emisiones de radio.

Debido a las limitaciones técnicas, al principio de su búsqueda el Instituto SETI podía escuchar en cientos de direcciones distintas cada año. Ahora pueden escuchar decenas de miles y en poco tiempo se podrán escuchar ondas de radio desde millones de fuentes de emisión distintas.

Todas las señales escuchadas hasta ahora son de origen natural, pero si hay civilizaciones extraterrestres que usen las comunicaciones por radio, tarde o temprano captaremos su señal.

En el año 2.007 se detectaron unas señales de radio que cumplían todos los requisitos que se esperan de una emisión artificial. Procedía de más allá de la Vía Láctea, a cientos de millones de años luz de distancia, y se presentaban como unas Ráfagas Rápidas de Radio (Fast Radio Burst, FRB).

Desde entonces se han detectado otras 40 FRB, y aún no se ha encontrado una explicación de cuál puede ser su origen.

Civilizaciones Contaminantes

Los avances en las capacidades de nuestros telescopios nos ofrecen un método más para saber si un planeta está habitado por una civilización tecnológica. Su industria producirá contaminación.

Las actividades industriales de la Tierra producen gran cantidad de gases, líquidos y sólidos contaminantes. Los líquidos acabarán llegando al Mar, los gaseosos irán a la atmósfera.

Si analizando la atmósfera de un exoplaneta descubrimos señales de contaminantes gaseosos que no se produzcan de forma natural, podremos determinar que el planeta está habitado por una civilización industrial.

Civilizaciones Suicidas

El último factor de la Ecuación de Drake es el tiempo que puede vivir una civilización tecnológica.

Y paradójicamente, es el dato que crea más controversia.

Los optimistas piensan que una vez alcanzado el estado de la tecnología actual, pronto enviaremos nuestras naves a otros planetas, crearemos colonias y nos extenderemos. Aunque un cesto se pueda romper, la humanidad estará en muchos cestos.

Según los pesimistas, aún faltan varios siglos para que esto ocurra, y en ese tiempo es muy posible que nos destruyamos a nosotros mismos, bien mediante una guerra, o bien por la contaminación o el cambio climático que estamos provocando.

En cualquier caso, la Ecuación de Drake nos ha dado una poderosa herramienta, si no para saber, al menos sí para imaginar una maravillosa posibilidad.

La de que no estemos solos en el Universo y algún día podamos encontrarnos con nuestros vecinos.

En mi opinión

Un magnífico complemento al documental La Ecuación de Drake.

Comparto la opinión de que la Vida Microbiana es un proceso natural que se dará en casi todos los planetas en los que exista agua líquida y fuentes estables de energía.

Vida Microbiana. Para pasar a organismos pluricelulares hace falta Tiempo. En la Tierra hicieron falta 3 Ga de vida microbiana antes de que aparecieran los primeros organismos pluricelulares. Después las cosas pasaron MUY rápido, y en pocos Millones de Años pasamos a un mundo vegetal y animal muy complejo. 600 Ma más tarde, aquí estamos.

Pero se ignora un dato muy importante, el paso de la Vida Marina a la Vida Terrestre.

La Inteligencia tal vez sea posible en organismos marinos, pero no la tecnología. Y sin Tecnología no existe la posibilidad de la Comunicación y la Exploración Espacial.

Los planetas terrestres (con océanos y continentes) están sometidos al bombardeo de radiaciones solares y cósmicas que hacen imposible la Vida en la superficie. Para que la superficie terrestre de un planeta permita la presencia y evolución de la Vida hace falta que esté protegido por un intenso campo magnético, y éste es generado por una Luna de gran tamaño que con su órbita genere el Campo Magnético.

Y las lunas grandes son mucho más improbables de lo que desearíamos.

Hace años hice un estudio sobre La Probabilidad de la Vida en la Galaxia y los resultados que conseguí eran desalentadores. Es posible que la Vida Inteligente Tecnológica se de muy pocas veces en una galaxia. Incluso es posible que sólo se de en una de cada muchas galaxias.

No hay más que ver el resultado. En el momento en que una civilización tecnológica alcance cierto nivel de desarrollo comenzará a explorar y colonizar su sistema planetario. Después enviará naves a estrellas vecinas, las colonizará o seguirá su viaje. Cada colonia dedicará muchas generaciones a poblar su planeta, después volverá a mirar las estrellas y emprenderá nuevos viajes. Contando con pausas y a una velocidad muy baja, 10 veces menor que la Luz, tardarán millones de años en extenderse por todas las estrellas de la galaxia, colonizando todos los planetas habitables.

En la Vía Láctea, eso no ha ocurrido. Y eso significa que muy probablemente somos los primeros.

¡Aprovechémoslo!

Ver Ficha de Contacto de la serie En Busca de una Segunda Tierra

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