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La pandemia que en 1918 provocó decenas de millones de muertos en todo el mundo y por qué fue llamada la Gripe Española

Creada27-01-2020
Modificada27-01-2020
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Agosto2

Reseña del Documental La Pandemia de 1918: La llamaron Gripe Española de la serie Documentos RNE

La Pandemia de 1918
La Llamaron Gripe Española

Programa de Radio Nacional de España, 09-08-2018,   , en el que varios historiadores describen la terrible pandemia que en 1918 provocó decenas de millones de muertos en todo el mundo y por qué fue llamada la Gripe Española.

Durante las fiestas de San Isidro, en Madrid comenzó a extenderse una virulenta epidemia que causó estragos entre la población.

Desde hace días cunde en Madrid una epidemia que hasta ahora se presenta con caracteres de benigna, pero tiene justamente alarmados a todos los vecinos de la corte.

La enfermedad, cuyos síntomas son generalmente vómitos, fiebres, diarrea y dolores en todo el cuerpo, es algo semejante a la gripe o trancazo.

El Correo Español, 22 de Mayo de 1918

Una epidemia de gripe se está extendiendo por los barrios de Madrid, provocando numerosas víctimas.

La Acción, 25 de Mayo de 1918

La enfermedad está atacando con gran virulencia a muchas ciudades de España

La Libertad, 27 de Mayo de 1918

Yo comenzaría esta información de hoy con un estornudo, pero están ustedes tan lejos de mí que, antes de que me hagan el santo exorcismo del Jesús, María y José, habría perecido seguramente.

Y digo esto porque vamos a contarles cómo es la enfermedad de moda, que en forma de brutal epidemia, se ha metido en las casas de Madrid, y que por haber entrado en todas, absolutamente en todas, hemos dado en llamar "El Soldado de Nápoles".

El Adelanto, 28 de Mayo de 1918

En esa época Madrid tenía 600.000 habitantes. En condiciones normales fallecían en la ciudad unas 40 personas diarias por diversas causas, enfermedades, accidentes o vejez. A partir de esas fechas las cantidades se disparan. El 27 murieron 84. El 31 murieron 114. A partir de Junio las cantidades empiezan a reducirse. El 6 murieron 98. El 15 murieron 45 personas.

A finales de Mayo la enfermedad se extendió, siendo numerosas las víctimas en muchas capitales de provincia, así como en pueblos de casi toda España.

La primera ola de la enfermedad comenzó a remitir, pero una segunda ola a partir de Agosto causó muchas más víctimas con efectos devastadores, sobre todo en las ciudades que se habían librado de la primera.

Durante el mes de Octubre, la media de fallecimientos era cuatro veces mayor que la mortandad habitual.

En Burgos y otras ciudades del Norte de Castilla la mortalidad era de 16 personas por cada mil habitantes. En el mismo mes, en Madrid, la tasa era de 3 por mil, se supone que a causa de que muchos madrileños se habían inmunizado en la primera ola, cinco meses antes.

Los efectos en las zonas rurales más pobres eran mucho más graves que en las ciudades.

La tercera ola causó estragos entre Enero y Marzo del 19. Hubo una cuarta ola a principios de 1920, pero fue algo más benigna y no causó tantas bajas.

Las muertes se producían principalmente entre los jóvenes de 20 a 40 años, lo que resulta excepcional, ya que la gripe suele afectar con más virulencia a niños y ancianos que a jóvenes y adultos.

Se estima que en total fallecieron en España unas 250.000 personas, casi la mitad en la segunda ola, en Octubre de 1918.

La Pandemia en el Mundo

No sólo en España. Estábamos en plena Primera Guerra Mundial, entonces conocida como La Gran Guerra. Se estima que la población mundial era de 1.800 Millones de personas, y la gripe llegó a afectar a mil millones, muriendo entre 40 y 50 millones de personas, aunque algunos estudios sugieren que la cifra podría acercarse más a los 100 millones. Más que ninguna guerra o cualquier otra plaga conocida desde la Peste Negra.

La enfermedad no se cebó con igual intensidad en todo el mundo. En algunos países hubo pocas víctimas, pero por contra en poblaciones indígenas de Oceanía y el Ártico las tasas de mortalidad fueron altísimas, perdiendo algunas poblaciones el 70 ó el 80 por ciento de sus habitantes.

En la India se estima que fallecieron entre 13 y 20 millones de personas. En Sudáfrica o Kenia falleció el 5% de la población.

El Bautizo de la Gripe Española

El motivo de que esta pandemia fuese llamada la Gripe Española no fue porque se originase en España, sino porque los periódicos españoles fueron los únicos que publicaron noticias sobre el avance de la plaga. Los demás países estaban enzarzados en la Gran Guerra y los gobiernos censuraban las noticias para evitar la alarma y que cundiera el desánimo en la población.

España era uno de los pocos países neutrales, no había censura en la información y los periódicos españoles podían publicar las noticias libremente.

El presidente del Consejo y el Ministro de Turno no fueron a despachar con el rey Alfonso XIII por encontrarse enfermo.

La Nación, 28 de Mayo de 1918

Un periodista británico, sin hablar de la gran mortandad que se estaba produciendo en Inglaterra, escribió varios artículos hablando de la Spanish Flu, la Gripe Española. Y el nombre se hizo eco inmediato en otros periódicos de Europa y América.

La epidemia es general en todos los países americanos. En Cuba la epidemia alcanza grandes proporciones. Los barcos que viajan de Nueva York a La Habana llegan con numerosos enfermos.

El Cantábrico, 5 de Noviembre de 1918

Las autoridades cubanas tienen constancia, con total seguridad, de que la enfermedad procede de Nueva York, pero toda la prensa USA la sigue llamando Gripe Española y hace creer a la población que procede de España.

El Virus de la Gripe

La microbiología se desarrolla en la segunda mitad del siglo XIX gracias a la labor investigadora de Pasteur, Koch y otros microbiólogos.

Su estudio de microbios y bacilos les hace ver que algunas enfermedades no se transmiten por microbios, sino por agentes mucho más pequeños, capaces de atravesar los mejores filtros.

Eran agentes tan pequeños que no pudieron ser vistos al microscopio hasta 1.933 cuando se pudo identificar un virus de la gripe.

Existen dos variedades principales del virus, responsables de la Gripe A y la Gripe B. La Gripe B afecta exclusivamente a humanos. La Gripe A puede afectar a humanos y a otros animales.

El material genético del virus es una cadena de ARN capaz de replicarse gracias a la enzima Polimerasa. No es un proceso de replicación perfecto y se producen errores, dando lugar a distintas variedades del mismo virus. La mayoría de estas variedades son más ineficientes en la replicación, pero de vez en cuando surge una variedad que resulta mucho más eficiente, y a partir de ella surge una pandemia.

Los virus van cambiando cada año, y las vacunas que sirven un año ya no sirven el siguiente, por lo que hay que desarrollar nuevas vacunas para cada nueva cepa de la gripe.

Las pandemias más graves de Gripe se repiten con una periodicidad de entre 10 y 50 años. La anterior al 1918 se produjo en 1889, muriendo alrededor de un millón de personas. Probablemente se inició en Turquía y desde allí se extendió a San Petersburgo, Rusia, y a través de las vías ferroviarias llegó a Europa para acabar extendiéndose a todo el mundo.

El Genoma del Virus de la Gripe

En el año 2.005 se consiguió secuenciar los 8 genes del virus de la Gripe de 1918. El Instituto de Patología de las Fuerzas Armadas USA conserva millones de muestras biológicas desde hace 150 años. Entre ellos había unas 100 muestras de autopsias realizadas a soldados fallecidos por la enfermedad.

Casi todas las muestras estaban degradadas, pero en algunas de ellas, y en los restos de víctimas encontradas bajo el suelo helado de Alaska, se pudo recomponer el virus y se comprobó que era una variante de la gripe aviar que incorporaba fragmentos de otras gripes humanas.

El Origen de la Pandemia

Se cree que las primeras víctimas se produjeron en el Condado de Haskell, Kansas. USA entró en la Gran Guerra en Marzo de 1917 y cientos de miles de voluntarios fueron llevados a campamentos de entrenamiento.

Los campamentos, improvisados y construidos con barracones de madera o tiendas de campaña, alojaban a decenas de miles de reclutas procedentes de toda USA. Tenían unas condiciones higiénicas muy deplorables.

Los primeros casos fueron registrados por médicos militares a primeros de Marzo de 1918, alcanzando con rapidez la cantidad de unos mil afectados.

Los informes médicos alertaban de que se estaban produciendo alrededor de 100 muertes diarias, afectando también a médicos y enfermeras.

Pero un estudio más detallado de los informes médicos de aquel período informa de que al menos desde el Otoño de 1917 se estaban produciendo numerosas muertes. De 16 campamentos, en 14 de ellos se produjeron decenas de muertes en Diciembre.

Pero los informes médicos anteriores achacaban la muerte a neumonías e infecciones, sin relacionarla con los síntomas de la gripe que, según pensaban, no podía ser la causa de tantas muertes.

No fue hasta Marzo, al alcanzar una mayor virulencia, cuando se constató que todas esas muertes se estaban produciendo por la gripe.

Algunos investigadores han sugerido que la gripe pudo originarse en Étaples, Francia, donde existía un hospital militar para el tratamiento de soldados afectados por armas químicas y, muy cerca, varias granjas de cerdos y gansos donde los virus de las gripes aviar y porcina podían campar a sus anchas. Pero si atendemos a los primeros informes médicos de los campamentos militares en los que se estaban produciendo las primeras muertes, ya desde Otoño de 1917, parece más probable el origen en Kansas.

La Extensión de la Pandemia

La alarma provocada por la epidemia aconsejaba mantener una cuarentena en los campamentos más afectados, pero aconsejado por estrategas militares, que temían que eso podría ser utilizado por los alemanes para incrementar su ofensiva, el presidente Woodrow Wilson decidió mantener el envío de tropas al frente.

Las tropas fueron enviadas a Nueva York y otros puertos desde los que se embarcaron, en una travesía de dos semanas, rumbo a Europa. A su paso, los soldados enfermos fueron contagiando a la población de la costa Atlántica de USA.

Entre los 600.000 soldados enviados a Inglaterra y otros tantos a Francia hasta Agosto, varios miles murieron por la enfermedad en el viaje.

Y en los cuarteles la situación era aún más grave. El contacto con tropas inglesas y francesas extendió la enfermedad, que acabó por transmitirse también a los enemigos alemanes.

En ambos bandos contendientes hubo que aplazar batallas y campañas militares debido a que la mitad de los soldados estaban enfermos.

Y aprovechado la epidemia que estaba diezmando las tropas alemanas, los ingleses lanzaron una ofensiva que aceleró el fin de la guerra.

La Próxima Pandemia

La pandemia de 1918 acabó con la vida de entre 50 y 100 millones de personas en todo el mundo.

En aquella época no teníamos identificado el virus, ni existían los antibióticos, ni había vacunas, y las condiciones higiénicas eran deplorables.

Además, cuando moría un enfermo, la familia celebraba un funeral al que acudían familiares y vecinos, y muchas personas asustadas se congregaban en iglesias, donde se celebraban misas y rogativas para pedir la intercesión divina.

Las consecuencias de todas estas acciones eran letales, sobre todo en las atestadas iglesias donde el virus disponía del mejor ambiente, cálido y húmedo, para transmitirse y contagiar a más personas.

Los análisis genéticos y biológicos han certificado que el virus de 1918 fue uno de los más contagiosos y letales que se conocen, pero si el mismo virus nos volviera a atacar hoy en día no causaría tantos estragos, pues toda la población actual del planeta somos los descendientes de los supervivientes, y hemos heredado su resistencia y un cierto grado de inmunidad.

Aún si se tratara de un virus distinto, contra el que no tengamos inmunidad, con la misma virulencia, los efectos no podrían llegar a equipararse.

Hoy contamos con conocimientos médicos muy superiores, podemos analizar con rapidez los virus que aparecen cada año, podemos fabricar vacunas y, sobre todo, podemos llevar a cabo estrategias y medidas (cuarentenas, recomendaciones de uso de mascarillas y evitar aglomeraciones) que reduzcan al mínimo imprescindible los riesgos de contagio de la enfermedad.

En mi opinión

Progresión Semanal
Fecha Contagiados Fallecidos
27 Ene 2.700 81
4 Feb 20.400 426
10 Feb 40.100 908
17 Feb 70.500 1.770
24 Feb 76.360 2.619
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Coincide esta reseña con el inicio de la expansión de un nuevo virus que desde la ciudad de Wuhan, en China, está causando estragos en la población y ya se ha extendido hacia varias ciudades de Asia, Australia, América y Europa.

A día de hoy, 27 de Enero de 2020, se ha registrado el contagio de 2.700 personas y la muerte de 81 enfermos.

Espero que el optimismo de los historiadores y microbiólogos que participan en este programa se vea confirmado por los hechos y que las muertes no lleguen a millones, aunque también será terrible por más que sólo afecte a miles.

El Nombre del Coronavirus

Con el fin de no estigmatizar a China o a Wuhan, haciendo que sean identificadas desde hoy y para siempre con este virus, las autoridades sanitarias han decidido denominarlo, no como la Gripe China, ni la Gripe de Wuhan sino con un nombre que no indique el origen de la pandemia.

Ya que se trata de una variedad conocida como CoronaVirus, y que empezó a mostrar sus primeras víctimas en 2019, lo han bautizado como COVID-19.

Me parece una medida prudente. Si habiéndose originado en China la llamáramos Gripe Argentina, la gente podría estigmatizar a Argentina, pensando los menos informados que la epidemia tuvo su origen en Argentina, y quizás hasta fue culpa de los argentinos.

Tal como hicieron los periodistas ingleses, que a una plaga originada en Kansas, USA, y extendida por el mundo por los soldados useños, la llamaron Gripe Española. Aún hoy hay muchos ignorantes que creen que si los ingleses y useños la llaman Gripe Española es porque se originó en España.

Para saber más: En Wikipedia, La Pandemia de Gripe de 1918, The Spanish Flu, y en La Gaceta Médica, La Pandemia que no empezó en España.

Ver Ficha de La Pandemia de 1918: La llamaron Gripe Española de la serie Documentos RNE

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