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El Impacto KT que provocó la extinción de los Dinosaurios hace 66 Millones de Años.

Creada14-07-2014
Modificada19-05-2017
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Reseña del Documental Tras el Impacto de un Asteroide de la serie National Geographic Explorer

Tras el Impacto de un Asteroide

Documental del año 2009 en el que se describen cómo fueron las siguientes 24 horas tras el Impacto que acabó con los dinosaurios.

Con el fin de mantener el interés del televidente la información se ofrece en un orden que resulta impactante, pero al ponerlo por escrito he visto que la secuencia de hechos resulta algo confusa.

He preferido exponer la misma información de una forma que me ha parecido más lógica, aunque no resulte tan impactante como en el documental.

Hace 66 millones de años

Es el final del período Cretácico. Los continentes tienen casi la forma actual con pocas diferencias. Norteamérica y Sudamérica están separadas. También Áfricarabia está separada de Eurasia. La India está en mitad del Océano Índico, a unos 4.000 Km de Asia, con la que aún tardará 15 mega·años en chocar.

Los Dinosaurios dominan todos los continentes desde hace más de 100 mega·años.

También existen mamíferos que apenas pueden competir con la fauna existente, por lo que son pocos, muy pequeños, viven ocultos en madrigueras durante el día y sólo salen a cazar de noche.

Un asteroide de 10 Km. de diámetro, a unos 70.000 Km/h (20 Km/s) se estrelló cerca de la costa Norte de la Península de Yucatán viniendo en un ángulo de 30º desde el Sudeste.

Fue lo que se conoció como el Impacto KT.

Reconstrucción del Impacto

Para ilustrar los efectos de un impacto gigantesco sobre la superficie terrestre, Dan Durda hace explotar una bomba de dos toneladas de Nitrato de Amonio, Gasolina y C4 en el desierto de Nuevo Méjico.

En Palo Alto, California, existe un cañón de alta velocidad para estudiar los efectos de los impactos meteóricos.

Reconstrucción del Impacto KTPeter Schultz, astrogeólogo de Palo Alto, ha calculado que el Asteroide KT chocó al Norte de la costa de Yucatán viniendo desde el Sudeste con una inclinación de 30º.

Usando una mezcla de hidrógeno y pólvora lanza un perdigón de cristal a más de 22.000 Km/h (6 Km/s) sobre una superficie de tierra que simula la superficie terrestre.

A partir de los datos recogidos con cámaras de alta precisión, Durda y Schultz pueden extrapolar los efectos de la caída del meteorito KT.

La Onda Térmica

Primero se vería un destello luminoso mucho más intenso que la luz solar, tanto que los animales situados a menos de 50 Km que recibieran la radiación directa serían incinerados y aún a 100 Km sufrirían quemaduras de tercer grado y se les quemarían las retinas quedándose ciegos.

La Onda Sónica

A continuación se vería la onda sónica, pero ésta no viajaría a la velocidad del sonido en el aire, 340 m/s, sino que generaría tal compresión que la onda avanzaría hasta 30 veces la velocidad del sonido. Alcanzaría los 150 Km de distancia en menos de 10 segundos.

El documental no menciona que, conforme la onda se aleja, su velocidad iría descendiendo hasta igualarse a la velocidad del sonido en el aire a una atmósfera de presión, pero eso sería varios miles de Km más lejos.

En los 150 Km más cercanos al impacto, la presión de la onda sería suficiente para destrozar cualquier animal o planta que sufra el impacto directo de la onda. A mayores distancias se producirían roturas del esqueleto, de la piel y de los órganos internos. Ya a unos dos mil Km del impacto sólo se producirían roturas de tímpanos y las partes más flexibles de la piel, como los párpados.

Y todo ello antes de que les alcanzara ningún escombro del impacto.

La Onda de Plasma

Las primeras eyecciones de materia tras el impacto son de plasma, gas ionizado a 4.700º.

Gran parte del asteroide se convierte en plasma, así como los cientos de kilómetros cúbicos de agua oceánica y parte del fondo marino en los que cayó el asteroide que se convirtieron en gas ionizado.

La mayor parte de las eyecciones fueron disparadas en abanico desde el impacto en dirección Noroeste, hacia el continente norteamericano a una velocidad de 65.000 Km/h (18 m/s).

En sesenta segundos alcanzó la costa Norte del golfo de Méjico destruyendo todo ser vivo, animal o planta, que encontrara en su camino.

Igual que pasa con la onda sónica, las partículas de plasma también se van frenando al rozar con el aire, por lo que su velocidad debería sufrir una desaceleración bastante intensa.

En mi opinión la onda de plasma tardó algo más de tiempo en alcanzar las costas norteamericanas y para entonces irían a una velocidad bastante inferior, pero aún así suficiente para ser letal.

La Lluvia de Escombros

El impacto ha destrozado la corteza terrestre hasta varios kilómetros de profundidad generando un cráter de más de cien Km de diámetro y diez o quince de profundidad. Todas esas rocas, algunas pequeñas como una mano, otras gigantescas como edificios, salen disparadas. Más de 400.000 Km³ de rocas son lanzadas a la estratosfera. El 10% de las rocas han sido lanzadas a tal velocidad que salen de la estratosfera y escapan de la gravedad terrestre. El resto volverá a caer en las próximas horas, la mayor parte sobre el continente norteamericano, pero una gran cantidad llega a cubrir todo el planeta y seguirán cayendo durante días y meses.

Gran parte de ese material rocoso se ha fundido y forma trillones de pequeñas gotas de rocas y metal fundido que se van solidificando en forma de tectitas.

Al caer por toda la superficie planetaria provocan, allí donde caen, un gran calor al rozar con la atmósfera y numerosos incendios. La temperatura de la atmósfera sube hasta los 800º.

Todos los seres vivos que vivieran sobre la superficie terrestre en todo el planeta morirían abrasados.

Pero en el interior de las madrigueras bajo tierra, a apenas 30 cm. de profundidad, la temperatura apenas subió hasta los 40º. El aire en el exterior era abrasador, pero si la madriguera sólo tiene una entrada el aire no puede circular por su interior y los asustados animales que vivieran en ellas sobrevivirían.

Algunas aves actuales, como el Maleo, incuban sus huevos enterrándolos bajo la tierra. Es posible que esta costumbre fuera seguida también por algunos dinosaurios emplumados en aquella época, por eso sólo ellos sobrevivieron al impacto KT dando lugar al orden de las Aves, los únicos descendientes de los dinosaurios que han llegado a nuestra época.

Los Megatsunamis

Cuando el asteroide chocó con las aguas oceánicas, gran parte de ellas se evaporaron instantáneamente con el impacto. Al convertirse en vapor, el agua se expande más de 1.300 veces y esa inmensa presión empujó las aguas circundantes provocando un megatsunami, una ola gigantesca de más de 100 metros de altura, que se extendió en todas direcciones.

Tras el impacto quedó un agujero gigantesco en el océano. Las aguas cercanas retrocedieron para ocupar el cráter y al unirse en el centro formaron una columna de agua de más de 40 Km de altura que al volver a caer generó otra ola aún mayor, de unos 300 metros de alto.

Estas gigantescas olas asolaron todas las costas del océano Atlántico penetrando cientos de kilómetros tierra adentro.

Terremotos y Tsunamis

El impacto también generó una onda sísmica muy intensa que se transmitió por el interior de la Tierra y por su superficie hasta dar varias veces la vuelta al planeta provocando intensos terremotos, que al producirse en zonas submarinas generan más tsunamis.

Para una explicación más detallada de este fenómeno, ver:  Terremotos de Impacto

El Mundo en Llamas

Los billones de tectitas que están cayendo sobre la Tierra calientan el aire hasta los 800º. A las 18 horas del impacto, todos los bosques y plantas del planeta se incendian y los animales que no encuentren refugio en cuevas o madrigueras acaban asados.

El Año de las Tinieblas

El hollín de los incendios cubrió la Tierra durante meses bloqueando la luz del Sol y provocando un enfriamiento global. Las temperaturas bajaron hasta el punto de congelación.

El metabolismo de algunos reptiles y mamíferos les permitió entrar en un estado de letargo. Otros pudieron sobrevivir alimentándose de la carne de los dinosaurios muertos.

Fue La Gran Barbacoa.

La Atmósfera Tóxica

Los incendios arrojaron a la atmósfera grandes cantidades de gases tóxicos. Compuestos de cloro, bromo y ácidos sulfúrico y nítrico, así como CO2 y Metano.

El CO2 y el Metano provocaron un fuerte efecto invernadero y al cabo de un año las temperaturas empezaron a subir.

Durante los siguientes siglos las temperaturas fueron mucho más elevadas de lo habitual. Pasan más de mil años antes de que los niveles de CO2 y Metano desciendan y las temperaturas vuelvan a bajar.

En el siguiente millón de años, los animales supervivientes van ocupando los nichos ecológicos vacíos y distintos grupos de la misma especie evolucionan por caminos divergentes, generando nuevas especies.

Antes del Impacto KT los animales más abundantes eran de grandes tamaños, algunos más que un camión. Tras el impacto solo sobrevivieron los animales más pequeños que un mapache.

Los únicos dinosaurios que sobrevivieron fueron algunos reptiles que vivían en ríos y mares y las aves.

Datos de Interés

La energía liberada por el impacto KT fue 10.000 veces más potente que la liberada por todo el arsenal atómico mundial si se hiciera explotar simultáneamente.

Para llegar a alcanzar esa cantidad de energía habría que colocar una bomba de un megatón cada 3 Km² por todo el planeta.

El Paleobotánico Kirk R. Johnson ha analizado los restos del límite KT y ha podido precisar que la fecha exacta del impacto fue un poco antes de lo estimado. Hace 66 mega·años. Espera que con futuras dataciones pueda acotar aún más la fecha hasta tener un margen de error menor a 20.000 años.

La NASA rastrea actualmente unos dos mil asteroides que podrían suponer una amenaza en potencia.

En mi Opinión

Cuando se habla de velocidades cósmicas prefiero expresar las cantidades en Km/s, de ahí que ponga la equivalencia. Así es más fácil de visualizar que cuando un asteroide de 10 Km de diámetro choca con la Tierra a 20 Km/s, tarda menos de medio segundo en "sumergirse" en la corteza terrestre expulsando el material desplazado a velocidades de muchos Km/s. Un cambio de velocidad tan gigantesco provoca tal sacudida energética que el material más cercano a la colisión, se calentaría hasta más allá de la temperatura de fusión y hasta de ebullición.

Literalmente, la corteza terrestre en el punto de colisión, se convertiría en vapor de Hierro, Calcio, Silicio y Aluminio. Fragmentos más lejanos se calentarían algo menos: Sólo se fundirían hasta convertirse en líquido. En muchos Km más alrededor del impacto las rocas se desmenuzarían en fragmentos. Aún a estas distancias, las rocas evaporadas, fundidas o fragmentadas serán despedidas a velocidades gigantescas de muchos Km/s, y las más cercanas a velocidades aún mayores que la velocidad del asteroide.

Las partículas de roca evaporada son frenadas por la atmósfera y caerán a distancias relativamente cercanas, menos de mil Km desde el punto de impacto, pero los fragmentos líquidos y sólidos pueden salir a la estratosfera y si la velocidad es mayor a 12 Km/s se perderán en el espacio. Si la velocidad es menor volverán a caer sobre cualquier punto del planeta, incluso en las antípodas.

Un punto negativo: Para ilustrar los efectos del megatsunami provocado por el asteroide KT han hecho trampa. Han usado una simulación informática del megatsunami que se produciría tras el hundimiento de la isla de la Palma, en las Islas Canarias, pero para que la imagen no resulte reconocible la han invertido horizontalmente. ¡Chapuzas!

No se menciona la coincidencia en el tiempo del Impacto KT y las Trampas de Deccan, en la India.

Yo creo que el Impacto KT provocó las supererupciones de las Trampas de Deccan, y fueron estas erupciones las que generaron todos los gases tóxicos que envenenaron la Tierra durante el siguiente millón de años. Como ya he indicado en Terremotos de Impacto

Por lo demás, un documental muy bien realizado y con información bastante útil.

Ver Ficha de Tras el Impacto de un Asteroide de la serie National Geographic Explorer

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