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Procesos evolutivos que han experimentado varias especies animales para adaptarse a la presencia y las actividades humanas.

Creada12-01-2015
Modificada23-07-2016
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Reseña del Documental La Selección Artificial

La Selección Artificial

Documental del año 2.013 en el que se muestran los procesos evolutivos que han experimentado diversas especies animales debido a la actividad humana.

¿Qué está pasando con la Evolución?

En las últimas décadas, naturalistas de todo el mundo están detectando cambios en diversas especies animales.

Las golondrinas de los acantilados de Nebraska tienen las alas cada vez más cortas.

Las serpientes de Australia desarrollan cabezas cada vez más pequeñas.

En la bahía de Chesapeake, las tortugas son cada vez más grandes.

En Europa los cuernos de los ciervos son cada vez más pequeños.

Y todo esto está ocurriendo a una velocidad inusitada.

La Selección Natural

Durante millones de años las especies han ido cambiando siguiendo un proceso conocido como Selección Natural.

Desde el Origen de la Vida, hace 3'5 Giga·años, los seres vivos han ido evolucionando hasta dar lugar a toda la variedad de tamaños, colores y formas de los seres vivos actuales.

Los seres vivos que se reproducen por medio del sexo crean en cada generación millones de combinaciones genéticas diferentes. La mayoría de esas combinaciones dan lugar a seres muy parecidos a sus progenitores pero en ocasiones surge alguno que tiene una ventaja sobre los demás. Ese ser tendrá más posibilidades de tener descendencia a la que legará esa ventaja y poco a poco los animales que tengan esa nueva característica serán un porcentaje cada vez mayor de la especie en la que nacieron hasta que al cabo de algunos cientos de generaciones toda la población de esa especie formarán una nueva especie.

Si hay barreras geográficas insalvables, los miembros de la especie original se dividirán en dos subespecies, cada una viviendo en unas condiciones climáticas y ecológicas diferentes, y al cabo de varios miles de generaciones, después de haber experimentado sucesivas mutaciones, cada subespecie se habrá adaptado mejor a su entorno, evolucionando en direcciones divergentes, hasta que las dos especies sean muy diferentes entre sí.

Las variaciones genéticas se producen al azar, en todas direcciones, pero la Selección Natural no. La Selección Natural favorece las combinaciones genéticas más ventajosas y elimina las perjudiciales.

Y ¿qué es la Selección Natural? TODOS los demás animales, el clima, el paisaje, el frío o el calor, en suma, todo el entorno natural en el que vive una especie.

Hace pocos millones de años aparecieron las primeras especies de homínidos. En ellas también se produjeron diversas mutaciones y adaptaciones que dieron lugar a unas veinte especies diferentes. La mejor adaptada consiguió prosperar dando lugar a nuestra especie, el Homo Sapiens. Las peor adaptadas se extinguieron, la última hace apenas unos 30.000 años.

El Homo Sapiens aprendió a cultivar plantas y domesticar animales y en su interacción con los demás seres vivos del planeta se convirtió en un nuevo factor de selección de las demás especies de seres vivos.

Fue el inicio de la Selección Artificial.

La Domesticación del Trigo

Las plantas de trigo que existían hace 20.000 años tenían un mecanismo natural para esparcir sus semillas. Al madurar, la espiga se abría y las semillas caían al suelo donde nacería la siguiente generación de la especie.

En ocasiones aparecían plantas en las que este mecanismo no funcionaba correctamente, las espigas se abrían antes de la maduración o no se abrían. En condiciones naturales esas plantas no dejaban descendientes.

La Humanidad empezó a cosechar trigo. Al coger las espigas el grano caía al suelo y tenían que recogerlo separándolo de la tierra.

Un día alguien observó que algunas espigas eran más recias. Probablemente esto ocurrió docenas de veces y no se le dio importancia, pero alguien, un día pensó que si las espigas son más recias se podrían cosechar las espigas todas juntas y luego apartar los granos en un lugar que fuera más cómodo de trabajar.

El golpe de genialidad fue no comerse esas semillas sino usarlas para sembrarlas en un campo separado consiguiendo al año siguiente una cosecha que fue mucho más fácil de recoger.

Los humanos aprendieron la lección y en pocos años hicieron que las plantas de trigo de espigas recias, que en condiciones naturales apenas tenían posibilidades de sobrevivir, fueran las dominantes de la especie.

Siempre me ha fascinado este mágico momento.

La tendencia natural de los niños es comerse primero los mejores frutos y dejar los peores para cuando se acaben los mejores. Tendemos a pensar que los humanos primitivos actuarían de la misma forma, pero tal vez ellos eran más listos de lo que pensamos.

¿En qué momento y a qué genial mente se le ocurriría la idea de comerse los peores frutos y reservar los mejores para la siguiente siembra?

Parece un paso muy simple y evidente, pero yo creo que fue el momento más importante de la prehistoria.

Obvio el hecho de que la primera persona que tuvo esa genial idea fue, casi con toda seguridad, una mujer.

La Domesticación del Perro

Hace 30.000 años no existían perros. Existían chacales, hienas y lobos.

Por alguna razón, alguna tribu primitiva adoptó unos cachorros de lobo, los crió y los domesticó. Descubrieron que eran útiles al ayudarles en la caza y la defensa de la tribu, pero también peligrosos pues sus instintos a veces les llevaban a morder a sus criadores.

Los humanos mataban a los lobos más salvajes y se quedaban con los más mansos y los que sobrevivieron en generaciones sucesivas eran cada vez más mansos y útiles hasta que llegó un punto en que la nueva especie era muy diferente de los lobos salvajes que habían seguido viviendo en el entorno natural.

La Velocidad de la Evolución

En los años 50 una granja de zorros para la producción de pieles inició un proceso de selección artificial permitiendo la reproducción de los zorros más mansos y amigables e impidiendo la de los zorros más salvajes y agresivos.

En pocas generaciones se consiguió que la mayoría de los zorros fueran muy diferentes, más mansos y amigables que los zorros salvajes (Ver Evolución, de Richard Dawkins).

También evolucionaron para tener los morros más achatados y manchas de pelaje blanco en la piel.

Hay dos posibles explicaciones para este último dato. O los genes que determinan una mayor mansedumbre están en el mismo cromosoma que los que determinan los morros más chatos, con lo que sería un efecto colateral no premeditado, o los criadores, al seleccionar los animales más mansos, seleccionaron también, sin darse cuenta de ello, aquellos que tenían un aspecto más atractivo y parecido al de los perros.

Pienso que es más probable la segunda explicación.

La Selección Cinegética

La Selección Natural elimina a los animales más débiles e inadaptados de las especies. Eso hace que sobrevivan los animales más fuertes, los más veloces y, en general, aquellos que tengan características que favorezcan la supervivencia y la reproducción.

El Hombre cría y caza animales para la alimentación, pero también caza por deporte. Y cuando caza por deporte no busca los animales más pequeños y más débiles sino, precisamente los más grandes, hermosos y fuertes con el fin de conseguir trofeos para exhibirlos.

Eso es justo lo contrario de lo que hace la Selección Natural y ello redunda en hacer que las especies susceptibles de convertirse en un trofeo de caza estén evolucionando con rapidez en dirección contraria a la Evolución Natural.

Tigres, Leones, Elefantes, Jabalíes, todas estas especies ven como sus ejemplares más fuertes y veloces son exterminados por cazadores y las siguientes generaciones son los descendientes de los animales más pequeños, débiles y faltos de atractivo.

La caza deportiva cambia el orden natural de la evolución.

El Regreso de los Uros

Hace miles de años existían en Europa los Uros, animales similares a los toros y bisontes. Los humanos que empezaron a domesticarlos seleccionaron diversas características genéticas que los hicieran cada vez más dóciles y mansos creando varias especies diferentes de reses. Los últimos uros se extinguieron sobre el año 1.700.

Unos naturalistas holandeses se han propuesto resucitar a los uros. Han cruzado diversas especies de reses para conseguir entremezclar y conseguir las características genéticas originales de los uros. Tomando muestras genéticas de huesos de uros han comprobado que mezclando todas las razas de reses europeas pueden conseguir el 80% del genoma original uros. El 20% de sus genes se han perdido pero creen que en unas pocas generaciones podrán conseguir ejemplares muy similares a los uros originales.

Las Golondrinas de los Acantilados

Las golondrinas de Nebraska suelen anidar en acantilados y, desde hace poco tiempo, bajo los aleros de los puentes en las autopistas.

Muchas aves, unos 80 millones al año, mueren atropelladas por vehículos en las carreteras. Las que son atropelladas en mayor cantidad son las que tienen menos maniobrabilidad por tener las alas más largas. Desde hace décadas las golondrinas que son más capaces de efectuar maniobras más rápidas para esquivar a los vehículos son las que sobreviven para tener descendencia. Cada vez hay más golondrinas de alas cortas y menos de alas largas.

Las Tortugas de Chesapeake

Las Tortugas de Caparazón de Diamante viven en la Bahía de Chesapeake. Desde hace 70 años los pescadores usan trampas para capturar cangrejos y en ocasiones las tortugas entran en esas trampas y mueren.

Las trampas tienen una entrada por la que solo pueden pasar los animales más pequeños. Las tortugas más grandes no pueden entrar, salvándose para procrear la siguiente generación.

Las Tortugas están evolucionando para tener un mayor tamaño.

Los Pinzones de Darwin

Los pinzones de las islas Galápagos se han especializado durante miles de generaciones en distintas direcciones en cada una de las islas, según el tipo de semillas que se encontraran en las mismas. Cada subespecie tiene los picos diferentes, y eso le sirvió a Charles Darwin para empezar a comprender como una misma especie, en dos entornos o islas diferentes, podía evolucionar de forma divergente dando lugar a dos nuevas especies.

Desde los años 1.960 los habitantes de las islas, para favorecer a los pinzones, han instalado numerosos comederos donde las aves puedan conseguir alimento con facilidad. La consecuencia inesperada es que las características que diferencian a unos pinzones de otros están entremezclándose. De seguir este ritmo, dentro de algunas décadas sólo habrá una especie de pinzones habiendo desaparecido las diferencias entre los pinzones de las distintas islas.

Los Acantilados de Hormigón

El Halcón Peregrino suele vivir entre las rocas de los acantilados y su presa favorita son las aves más pequeñas o animales que vivan en la superficie terrestre.

En las grandes ciudades han encontrado un lugar idóneo para vivir, anidando en los aleros de los rascacielos y las torres de antenas y cazando las abundantes palomas que pueblan las calles y los parques de la ciudad.

Islas en Manhatan

En la ciudad de Nueva York existen numerosos parques. En muchos de ellos habita una especie de ratones de patas blancas. Un estudio Genético sobre los genes de las poblaciones de ratones ha revelado que existen diferencias genéticas entre los habitantes de distintos parques.

Los ratones de un parque no se comunican con los de los otros, como si fueran islas separadas por barreras de asfalto infranqueables para ellos.

En el siglo y medio escaso que hace que existen esos parques separados, las poblaciones de ratones de cada parque han evolucionado en direcciones divergentes.

Sapos y Culebras

En los años 1.930, los agricultores de caña de azúcar de Australia sufrieron una plaga de escarabajos que les reportaba unas pérdidas económicas muy elevadas.

Para combatir la plaga importaron un centenar de sapos. A éstos no les gustaron los escarabajos, pero medraron con otras numerosas especies de insectos y comenzaron a extenderse por Australia.

Los sapos originales tenían las patas más o menos cortas y podían recorrer unos 10 Km al año, pero por una mutación algunos sapos desarrollaron patas más largas que les dio más movilidad y comenzaron a extenderse a unos 50 Km al año.

Los sapos de patas cortas siguen afincados en la zona cercana a su lugar de introducción en el continente pero los de patas largas han invadido ya casi la mitad de Australia.

Los sapos tienen la piel cubierta de glándulas de veneno que se van haciendo más letales con la edad.

Las serpientes de Australia comían sapos y resultaban envenenadas, pero las serpientes de cabeza más pequeña no comían sapos adultos, sino sapos jóvenes, mucho menos tóxicos que los adultos.

Las serpientes de Australia con cabeza grande se han ido diezmando. Hoy en día la mayor parte de las supervivientes son de cabeza mucho más pequeña.

En mi opinión

El documental es muy interesante e ilustrativo de cómo la evolución funciona mucho más rápido de lo que se pensaba anteriormente.

También indica que la Humanidad está teniendo una importancia cada vez mayor en el proceso evolutivo de las demás especies, a veces de forma premeditada, otras no.

Esperemos que aprendamos lo suficiente y seamos lo bastante sensatos para permitir que la evolución siga su orden natural, la supervivencia de los más aptos.

A veces podremos hacer algo para que la naturaleza vaya en esa dirección, pero otras veces tal vez lo mejor sea no interferir, y dejar que la vida siga su curso natural.

Ver Ficha de La Selección Artificial

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