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Los Cometas, su origen y cómo han afectado y podrían afectar a la Tierra.

Creada17-02-2015
Modificada17-05-2017
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Reseña del Documental Errantes Helados de la serie La Historia del Universo

Errantes Helados

Documental de la serie La Historia del Universo en el que se describen los Cometas, su origen y cómo han afectado y podrían afectar a la Tierra.

Los Cometas

De todos los objetos que se ven en el firmamento, la mayoría se ven casi todos los días, así que la gente está habituada a verlos a diario.

Pero los cometas no se ven a menudo, y son muy diferentes a los demás objetos del firmamento, así que desde antiguo siempre se les ha dado una importancia especial.

Cuando no sabíamos lo que eran, su extraño e incomprensible comportamiento era tenido por malos augurios y presagios, tal vez anunciadores de una catástrofe que se avecinaba.

Hoy en día ya sabemos lo que son, y entendemos su comportamiento. Ya sabemos que no hay nada que temer de ellos.

¿O sí?

Origen de los Cometas

Los cometas son aglomerados de partículas de Hielo y Polvo que se formaron hace 4'5 Ga en la misma nube de la que se formaron el Sol y los Planetas del Sistema Solar.

Cuando el Sol se encendió, su calor convirtió en vapor el hielo que había en la zona más cercana, y el Viento Solar empujó ese gas y las partículas de polvo hacia la zona exterior del Sistema Solar, donde volvió a convertirse en partículas de hielo.

Gran cantidad fue capturada por la gravedad de los Gigantes Gaseosos, y otra parte fue empujada más allá, hasta unos 6.500 Gm, en el cinturón de Kuiper. Y otra parte aún mayor fue mucho más lejos, a la nube de Oort, una esfera que rodea a todo el Sistema Solar y donde se encuentran más de un billón de cometas.

La mayoría de los cometas siguen una órbita alrededor del Sol que tarda millones de años en completarse, siempre dentro de la nube de Oort o del cinturón de Kuiper. A pesar de ser tantos, las distancias entre ellos son inmensas, más que entre la Tierra y Júpiter, por lo que la inmensa mayoría siguen su camino sin ser nunca interferidos ni interferir en las órbitas de otros.

Pero de vez en cuando dos cometas pasan lo bastante cerca para que ambos sean desviados, alejándose uno y cayendo el otro hacia el interior del Sistema Solar.

Su trayectoria puede ser cualquiera, muchos de ellos ni siquiera se acercarán al Sol pero otros se acercarán bastante.

Y cuando un cometa llega a una distancia de unos 750 Gm del Sol (la órbita de Júpiter), el calor de éste lo empieza a calentar y convierte parte de su masa en vapor que, empujado por el Viento Solar se despliega en una gigantesca cola resplandeciente, perfectamente visible desde la Tierra.

Conforme se acerca al Sol se va acelerando hasta más de 20 Km/s. Cada vez más caliente, emite más cantidad de gases que van dejando una cola más larga y brillante hasta alcanzar una longitud de millones de kilómetros.

A 300 Gm está tan caliente que gran cantidad de gases y polvo salen disparados como si fueran géiseres. Las erupciones son tan intensas que lo hacen girar alocadamente e incluso pueden desviar ligeramente su trayectoria, haciéndola impredecible. Su cola puede alcanzar hasta decenas de Gm de longitud.

Al llegar a la órbita terrestre, a 150 Gm del Sol, viaja a más de 40 Km/s y su cola puede superar los 100 Gm de distancia.

Si su trayectoria le hace chocar con el Sol será engullido por él, y si pasa demasiado cerca es muy probable que el calor y la presión interna lo destroce en varios fragmentos.

Si supera el punto de máximo acercamiento seguirá su órbita que lo lanzará de nuevo al espacio interplanetario tras haber perdido una cierta cantidad de masa en su periplo.

Si no pasa cerca de ningún planeta que desvíe su trayectoria, seguirá su órbita hasta volver a la Nube de Oort, volviendo a caer al cabo de cientos de miles de años, pero si es desviado su órbita puede quedar atrapada en un período mucho más corto, volviendo a caer al cabo de pocos miles de años, siglos o incluso décadas.

La Extraña Familia de los Cometas

El cometa Halley es conocido por los astrónomos chinos y babilónicos desde hace al menos 3.000 años, y regresa al reino del Sol regularmente cada 76 años.

En 1.986, en su último regreso, la sonda espacial Giotto pudo fotografiar su núcleo antes de que se empezara a formar su cola de gases. Tenía unos 15 Km de diámetro, su superficie era irregular y estaba cubierta de una gruesa capa de polvo.

Se pensó que todos los cometas serían parecidos, pero en 2.004 la sonda Stardust examinó el cometa Wild 2 que resultó tener unas características físicas y químicas muy diferentes. Contenía sulfitos y carbonatos que solo pueden producirse en un entorno líquido y con calor. Incluso había aminoácidos.

En mi opinión, tanto unos como otros pueden formarse en el interior de los cometas cada vez que pasan cerca del Sol y reciben su calor. No creo que esto signifique que la Vida haya nacido en el interior de los cometas y luego cayeran a la Tierra, sino que las Moléculas Orgánicas (basadas en la química del Carbono) se pueden formar con facilidad en cualquier parte donde haya líquido, minerales y calor.

Moléculas Orgánicas, pero la Vida es mucho más compleja y necesita mucho tiempo para que se forme. Un cometa sólo tendrá actividad química durante períodos breves cada miles de años. Es MUY improbable que se lleguen a formar moléculas autoreplicantes.

El cometa Hartley 2 está rodeado de una nube de copos de nieve. Es muy activo y expulsa mucha agua que se congela y queda en su entorno a distancias de hasta varios giga metros.

La superficie de Tempel 1 tiene mesetas, cráteres y fisuras de decenas de metros y contiene gran cantidad de rocas apiladas unas sobre otras. En 2.005 la sonda Deep Impact lanzó un proyectil que abrió un cráter de 150 m permitiendo analizar los materiales eyectados, entre ellos rubíes, peridotos y gran cantidad de moléculas orgánicas.

El cometa Halle-Bopp, en 1.997, reveló que estaba compuesto de hielo, gases y Carbono.

Aunque el momento más peligroso para el cometa es su punto de máximo acercamiento al Sol, la catástrofe puede sobrevenir en cualquier momento.

En 2.007 el cometa Holmes se alejaba del Sol cuando estalló generando una nube de gas que creció en pocas horas hasta ser tan grande como el Sol. Aún no sabemos si estalló por una explosión de los gases internos o si es que chocó con algún asteroide que se cruzó en su camino.

En 1.994 el cometa Shoemaker-Levy pasó tan cerca de Júpiter que su gravedad lo despedazó en varios fragmentos antes de que todos cayeran, uno tras otro, en la atmósfera joviana. Cada uno de los 21 fragmentos cayó con la intensidad de todo el arsenal nuclear de la Tierra.

Si un cometa de un tamaño suficiente cayera sobre la Tierra provocaría un Evento de Extinción Masiva que pondría en peligro la supervivencia de numerosas especies, incluidos nosotros mismos.

La Misión Rosetta

En 2.004 se lanzó la sonda espacial Rosetta, cuya misión es aterrizar, en Noviembre del año 2.014, en la superficie de un cometa y estudiar su composición.

Los científicos esperan determinar si el agua de nuestro planeta, mucho más abundante de lo esperado por la zona del Sistema Solar en el que orbita, pudo ser traída a la Tierra por cometas, y si es posible que también trajeran las primeras moléculas orgánicas que dieron origen a la Vida.

A día de hoy, Febrero del 2.015, Rosetta ya ha aterrizado, pero por desgracia lo ha hecho en el fondo de una grieta en la que recibe muy poca luz solar que alimente sus baterías. Ha dado gran cantidad de información, pero mucha menos de lo que deseábamos.

Los Océanos de la Tierra

La Tierra se formó hace 4'5 Ga. Tenía agua, pero mucha menos de la que existe hoy en día. El planeta tenía una superficie desértica.

Unos 700 Ma después el Sistema Solar se sumió en el caos y durante 300 Ma cayeron millones de cometas y asteroides trayendo gran cantidad de agua y numerosos compuestos orgánicos. El planeta se llenó de océanos y materiales orgánicos. Y poco después apareció la Vida.

La Vida evolucionó en la Tierra, pero es posible que las primeras semillas de la Vida no surgieran en la Tierra, sino que fueron traídas por los cometas.

Solo el tiempo lo dirá.

En mi opinión

Respecto al origen de la Vida de la Tierra, siempre me ha parecido un error pensar que vino del Espacio. Si es por las moléculas orgánicas, éstas se forman en el vacío espacial, y también en los planetas.

Pero las moléculas orgánicas no son Vida. Son compuestos químicos con base de Carbono que forman cadenas. Y eso lo hay en todas partes, tanto en el polvo espacial como en el fondo de los mares.

Es perfectamente posible que en el interior de los cometas, cada vez que pasan cerca del Sol, el calor de éste pueda provocar la formación de moléculas orgánicas complejas, pero eso no significa que sea el único sitio donde puedan aparecer.

La Vida es mucho más. La Vida nace en el momento en que hay una molécula capaz de autoreplicarse, y esa primera molécula es tan compleja que veo casi imposible que se pueda formar en un entorno tan hostil como el espacio, aunque esté protegida en el interior de un cometa y sea calentada sólo durante unos cuantos meses cada varias décadas, siglos o milenios.

Hace falta un soporte líquido en el que las moléculas puedan flotar y reaccionar, sales y minerales que puedan servir de alimento y un aporte energético más o menos estable que dure bastante tiempo, el suficiente para que se puedan producir trillones de combinaciones químicas diferentes antes de que aparezca la primera molécula autoreplicante.

Eso existe en la Tierra en el fondo de los océanos, allí donde haya grietas en el fondo marino por donde surjan géiseres submarinos, pero ¿en qué parte del espacio se pueden dar esas condiciones: Líquido, Minerales y un aporte de Energía estable durante millones de años?

La manía que tienen muchos científicos de pensar que la Vida vino del Espacio es similar a la manía de algunos que piensan que los extraterrestres enseñaron a los egipcios a construir pirámides.

El hecho de que nosotros no sepamos cómo lo hicieron significa únicamente que los egipcios eran mucho más ingeniosos de lo que nosotros pensamos.

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