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Las Trampas Siberianas y la Extinción del Pérmico

Creada26-05-2014
Modificada18-05-2017
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Marzo1

Reseña del Documental Planeta de Fuego de la serie Catástrofe

Planeta de Fuego

Hace 250 Mega·años, todas las especies vivas del planeta se enfrentaron a la extinción. La Extinción del Pérmico.

El 95% de las especies marinas desapareció.

El paleontólogo sudafricano Roger Smith, del Museo Iziko de Sudáfrica, estudia en la cuenca del Karoo las capas sedimentarias de aquella época para encontrar pistas que permitan averiguar la causa de la extinción.

Bajo el estrato pérmico se encuentran rocas verdosas que revelan que cuando se formaron por sedimentación existía mucha humedad en el ambiente, así como numerosos restos fósiles de grandes animales. Pero sobre él las rocas revelan que el clima era mucho más seco y caliente y no se encuentran fósiles.

Eso revela que en aquel momento se produjo un calentamiento de unos 10 grados centígrados que duró millones de años y ante el que plantas y animales apenas pudieron sobrevivir.

Lo mismo se puede encontrar en el estrato pérmico en cualquier parte del mundo.

Un impacto cósmico como la colisión de un asteroide habría cubierto el planeta de polvo provocando un enfriamiento repentino que habría matado a gran cantidad de especies, pero eso hubiera ocurrido en muy pocos años, no más de 10 ó 20.

El paleontólogo inglés Paul Wignall ha realizado numerosas prospecciones en Groenlandia y allí ha encontrado muchas más pistas para explicar la extinción del Pérmico. Según sus estudios ha determinado que la extinción fue un proceso mucho más lento que duró más de 100.000 años.

El geólogo Mike Benton, tras descartar la teoría del impacto, opina que la causa puede ser un proceso volcánico, pero de una magnitud muy superior a la de un volcán o incluso un supervolcán.

El principal sospechoso de este fenómeno parece ser una extensa zona de Siberia cubierta de lava que se conoce como Las Trampas Siberianas.

Las Trampas Siberianas

Las Trampas Siberianas

A finales del Pérmico una gran extensión de la corteza terrestre en Siberia se fracturó y a través de las grietas surgió una gran cantidad de lava en forma de Inundación Basáltica.

La inundación Basáltica cubrió una extensión del tamaño de los Estados Unidos con una capa de lava fundida de un Km de espesor.

En Groenlandia, en 1.783, se produjo una inundación basáltica que duró unos ocho meses. Una fisura de 30 Km lanzó chorros de lava a 1'2 Km de altura. Por la fisura salieron Lava, Cenizas y Gases tóxicos. La lava tiene un alcance pequeño, pero llegó a cubrir 500 Km². Las cenizas llegaron más lejos arrastradas por el viento, pero lo verdaderamente peligroso son las emisiones de gases tóxicos, principalmente Dióxido de Azufre que al mezclarse con el vapor de agua de la atmósfera se convierte en Ácido Sulfúrico y cae en forma de lluvia ácida.

Los habitantes de Laki sufrieron quemaduras en los ojos y la piel, las plantas murieron y la cadena alimenticia se desmoronó. Parte del ácido sulfúrico no cayó con la lluvia, sino que quedó flotando en la atmósfera en forma de pequeñas gotas que reflejaron la luz del Sol provocando un enfriamiento planetario que provocó grandes heladas de las cosechas y numerosas muertes en todo el norte de Europa.

La erupción de las Trampas Siberianas duró casi medio millón de años y cubrió  una extensión 200.000 veces mayor. El enfriamiento subsiguiente acabó con las plantas terrestres de todo el planeta rompiendo la cadena alimenticia. El 10% de las especies terrestres desaparecieron en esta primera fase.

Un Largo, Larguísimo Verano

Otro gas emitido por las Trampas Siberianas fue el Dióxido de Carbono (CO2).

Paul Wignall estudia las plantas fosilizadas de la época y ha detectado que conforme pasaba el tiempo las hojas tenían menos cantidad de estomas. Las plantas absorben CO2 para respirar, y mientras más CO2 hay en la atmósfera menos estomas necesitan las plantas. De ahí Wignall deduce que el nivel de CO2 se incrementó enormemente en un período breve de tiempo.

Se calcula que tras la erupción de las Trampas Siberianas el nivel de CO2 llegó a ser 20 veces superior al actual, provocando un calentamiento global de unos 5º del planeta.

En las zonas ecuatoriales, simplemente, dejó de llover. La cuenca del Karoo, en Sudáfrica, antes verde y lluviosa con gran cantidad de plantas y animales, se convirtió en un árido desierto.

El calentamiento y la falta de lluvias provocó la extinción de un 35% de las especies terrestres.

Muerte en los Océanos

Hasta entonces los océanos habían sobrevivido sin apenas daños, pero Wignall, en rocas sedimentarias del fondo de los mares de aquella época, ha encontrado incrustaciones de pirita en ellas.

La pirita sólo se forma en ausencia de oxígeno. De ahí se deduce que cuando se formaron esas rocas no existía oxígeno en los océanos.

En el lago del parque nacional Green Lake, en el norte de Nueva York, el Geoquímico marino Lee Kump estudia el fondo del lago y ha comprobado que el nivel de oxígeno ha descendido alarmantemente en los últimos años. El lago se está muriendo.

En el fondo del lago ha encontrado una importante colonia de cromatiales, bacterias rojas del azufre, unas bacterias que sólo crecen en aguas con una importante concentración de sulfuro de hidrógeno o ácido sulfídrico. Este ácido es un componente necesario para la formación de piritas. De ello se deduce que lo que ocurrió en los océanos durante el período pérmico fue algo similar a lo que ocurre en el lago Greenlake, pero a una escala global.

¿Qué causó la desaparición del oxígeno en los océanos del Pérmico en todo el planeta?

En el caso del lago Greenlake ha sido el estancamiento: El agua dejó de circular.

En los océanos, los actuales y los anteriores al Pérmico, en la superficie marina se mezcla el oxígeno de la atmósfera con el agua superficial. El calor del Sol hace circular el agua cálida del ecuador hacia los polos y al enfriarse las corrientes se hunden transportando el oxígeno disuelto hasta el fondo de los océanos.

Tras las erupciones de la Trampas Siberianas y el posterior calentamiento global las corrientes oceánicas de la época se detuvieron, el oxígeno dejó de llegar al fondo marino y proliferaron las bacterias rojas que generaron una gran cantidad de ácido sulfhídrico que acabaron con casi la totalidad de la vida marina.

Otra Vuelta de Tuerca

El Dióxido de Azufre provocó lluvias ácidas e inviernos repentinos.

A continuación el Dióxido de Carbono calentó tanto la temperatura que la cadena alimenticia se colapsó.

Los océanos se calentaron y los niveles de oxígeno se desplomaron.

Las bacterias saturaron el agua de ácido sulfhídrico.

Este proceso acabó al cabo de 50.000 años con el 95% de todas las especies vegetales y animales de los mares, y las pocas especies que sobrevivieron se vieron muy mermadas.

Pero aún faltaba otra vuelta de tuerca.

El oceanógrafo fisioquímico Ira Leifer estudia en la costa de California las emisiones de metano del fondo marino.

El Metano es un gas de efecto invernadero veinte veces más potente que el CO2. Del interior de la Tierra a través de la corteza oceánica surgen ciertas cantidades de metano. En condiciones normales parte de ese metano sale a la superficie y otra parte se convierte en hidrato de metano, un sólido cristalino que se va acumulando en los fondos oceánicos a lo largo de millones de años.

Cuando los océanos se calentaron cinco grados, el calentamiento provocó que el hidrato de metano acumulado en los fondos oceánicos se evaporaran y salieran a la superficie provocando un calentamiento de cinco grados más de los que ya se había sobrecalentado la Tierra.

Las únicas especies vegetales que sobrevivieron en casi todo el planeta fueron los tubérculos y raíces, plantas subterráneas con escasas hojas. Y los únicos animales que sobrevivieron en los continentes fueron los cinodontes, pequeños animales que se refugiaban en madrigueras alimentándose de raíces y tubérculos.

Una erupción como la de Laki, en Groenlandia, ocurre cada 20 mega·años. Una tan grande como las Trampas Siberianas ocurre cada varios cientos de mega·años, pero ocurre, y es posible que vuelva a ocurrir.

30 billones de toneladas de hidrato de metano se encuentran en el fondo del mar. Si debido a la actividad humana la temperatura de la Tierra aumenta unos pocos grados, eso podría hacer que el hidrato de metano se empezara a evaporar volviendo a reproducir el ciclo de calentamiento que hace 250 Mega·años casi acaba con la Vida en La Tierra.

Para saber más: La Gran Extinción

En mi Opinión

Tal como lo pinta el documental, perece que toda la superficie terrestre de Pangea quedó agostada por el calor y sólo sobrevivieron algunas pocas plantas y animales, pero la documentación que encuentro en otros documentos es que desapareció el 95% de las especies marinas y el 35% de las terrestres.

Tal vez ambos datos son ciertos, si se produjo una gran mortandad en la que murieron TODOS los seres vivos del 35% de las especies terrestres y el 95% de las demás.

Tierra de FuegoSobre las Trampas Siberianas he leído una teoría que sugiere que el agrietamiento de Siberia pudo ser debido a la caída de un meteorito gigantesco en el extremo opuesto de La Tierra. Como todos los continentes estaban unidos en Pangea, las antípodas de Siberia en aquella época estarían en el mar.

Un meteorito mayor que el que acabó con los dinosaurios debió caer sobre el océano. Las ondas sísmicas viajan por la corteza terrestre perdiendo intensidad conforme se alejan, pero cuando han recorrido la mitad de la Tierra todas las ondas confluyen en un punto central, en las antípodas del lugar del impacto.

La confluencia de todas esas ondas en las antípodas acumularán prácticamente la misma energía del impacto del meteorito, pero debido a la diferencia de velocidades de las ondas sísmicas en los distintos materiales que atraviesan, esa energía se repartirá en una extensión bastante grande, cuarteando la corteza terrestre.

La verdad, lo veo bastante posible. Si no, ¿qué explicación le daríamos a que, de repente, la corteza terrestre en Siberia se agrietara de esa forma?

En 2.014 escribí un artículo titulado Terremotos de Impacto donde defendía esa tesis y apostaba a que el impacto que provocó las Trampas Siberianas había caído entre las islas Vanuatu y Nueva Caledonia.

Más recientemente, en 2.016, he visto que se ha descubierto un impacto gigantesco algo más al Sur, bajo los hielos de la Antártida: Impacto de Asteroide bajo la Antártida. Aunque no descarto por completo el impacto en Vanuatu, la opinión actual parece que es más probable en la Tierra de Wilkes, en la Antártida.

Ver Ficha de Planeta de Fuego de la serie Catástrofe

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