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Los cometas, su origen, cómo han afectado a la Tierra y cómo podrían volver a afectarlo en el futuro.

Creada09-03-2015
Modificada17-05-2017
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Abril4

Reseña del Documental A la Caza de los Cometas de la serie Desmontando el Cosmos

A la Caza de los Cometas

Documental de la serie Desmontando el Cosmos (T1, E6, 2014), donde se describen los cometas, su origen, cómo han afectado a la Tierra y cómo podrían volver a afectarlo en el futuro.

Los cometas son cuerpos del tamaño de montañas que viajan por el espacio a unos 500 Km/s

El Collar de Perlas de Shoemaker Levy

En Julio de 1.993 se detectó el cometa Shoemaker Levy acercándose a Júpiter.

Hasta entonces se pensaba que los cometas eran similares a icebergs, gigantescos bloques de hielo y polvo, pero las observaciones nos hicieron cambiar de opinión.

Al entrar en el campo gravitatorio de Júpiter el cometa se disgregó en 21 cuerpos más pequeños formando un collar de cometas que se dirigían en fila india hacia Júpiter.

Eso hizo que comprendiéramos que el cometa no era un gigantesco bloque de hielo, sino una aglomeración de fragmentos congelados pero unidos entre sí sólo por su débil fuerza gravitatoria. La atracción gravitatoria de Júpiter atraía con más fuerza a la parte más cercana del cometa que a la parte más lejana, y esa diferencia de intensidad era mayor que la propia fuerza de cohesión del cometa, por lo que los fragmentos más cercanos a Júpiter aceleraron más que los más lejanos y eso hizo que los 21 fragmentos se extendieran en lo que se dio en llamar un Collar de Perlas.

Asteroides de Shoemaker-Levi cayendo sobre JúpiterEn fila india, casi perfectamente alineados, los fragmentos fueron cayendo con intervalos irregulares en casi la misma latitud del Hemisferio Sur de Júpiter, y como el planeta seguía girando, provocó 21 grandes impactos en la atmósfera que fueron visibles durante meses.

Cada uno de los fragmentos chocó con la atmósfera joviana a unos 40 Km/s, generando cada uno de ellos una explosión 100 veces más intensa que todo el arsenal nuclear de la Tierra, formando nubes de polvo del tamaño de la Tierra y visibles desde los numerosos telescopios que grabaron el suceso.

Formación y Evolución de los Cometas

Un cometa se forma a partir de una nube de hielo y polvo. En principio su superficie será de un brillante gris claro.

Al pasar por primera vez cerca del Sol, la temperatura hará que parte del hielo de la superficie se evapore, con lo que la corteza tendrá más polvo que hielo y se oscurecerá. El cometa absorberá calor, el hielo se derretirá y la casi nula presión hará que se convierta en vapor que surgirá a través de numerosos géiseres en la superficie. Empujado por el viento solar, el vapor de agua y parte del polvo formarán una cola en dirección contraria al Sol que se puede extender a lo largo de millones de Km de longitud. El polvo se perderá en menos cantidades que el hielo y al volver a alejarse del Sol y dejar de producir géiseres se depositarán en la superficie formando una capa superficial más oscura. En sucesivos pasos por el Sistema Solar interno la capa superficial se irá haciendo cada vez más gruesa y oscura.

Composición de los Cometas

Cuando un cometa pasa por el sistema Solar interno, va dejando un rastro de partículas de polvo en su trayectoria. Las siguientes órbitas harán que este rastro sea cada vez más denso. Cuando la Tierra atraviesa uno de estos rastros, muchas de esas partículas entran en la atmósfera de la Tierra formando estelas luminosas, estrellas fugaces, que al ser fotografiadas por cámaras sensibles permiten analizar su trayectoria y su composición.

El polvo de los cometas está compuesto principalmente de Hierro, Magnesio, Potasio y otros, los mismos elementos y más o menos en las mismas proporciones que formaban parte de la nebulosa solar de la que se formaron los cometas, planetas e incluso el Sol.

Las Órbitas de los Cometas

El Sistema Solar se formó hace 4'6 Ga, cuando la explosión de una Supernova cercana hizo que la nebulosa original comenzara un proceso de condensación para formar los primeros cuerpos masivos que, con el tiempo se convertirían en el Sol y los planetas.

También se formaron los cometas, y estos se pueden encontrar en dos zonas bastante diferenciadas.

La más cercana es el cinturón de Kuiper, una anillo situado justo más allá de la órbita de Neptuno.

Mil veces más lejos, a casi un año luz de distancia, se encuentra el mayor enjambre de cometas, la Nube de Oort.

Centauros del Espacio

Más allá de la órbita de Saturno los astrónomos encontraron un cuerpo oscuro y rocoso de 150 Km de diámetro que se desplazaba lentamente hacia el Sistema Solar interno. Fue llamado Quirón y al principio se pensó que era un gran asteroide, casi un planeta enano, pero a cierta distancia del Sol comenzó a brillar y formar una cola, descubriéndose que se trataba de un nuevo tipo de cometa mucho más grande que los conocidos hasta entonces. A este nuevo tipo de cometas se les ha dado el nombre genérico de Centauros.

Océanos del Espacio

Durante mucho tiempo se pensó que el agua de la Tierra fue incorporada al planeta durante su formación, pero recientes estudios en pequeñas incrustaciones de agua en rocas basálticas han revelado que el agua original de la Tierra tiene una firma química distinta a la actual.

La firma química del agua actual indica que la Tierra se formó con una cantidad de agua muy reducida pero posteriormente se le añadió una mayor cantidad de agua con la firma química del agua de los cometas.

Eso hace suponer que en algún momento de la historia del planeta cayeron gran cantidad de cometas que duplicaron o triplicaron la cantidad de agua que la Tierra tenía originalmente.

No se indica  en qué consiste esa firma química del agua, pero supongo que se refiere al porcentaje de H2O y HDO, es decir, moléculas de agua con un átomo de Hidrógeno y otro átomo de Deuterio. El agua de los cometas contiene más HDO que el agua de la Tierra.

Es una pena que no se indiquen porcentajes exactos que permitan determinar qué cantidad de agua fue incorporada a los océanos de la Tierra por los millones de cometas que cayeron durante el Bombardeo Tardío, hace entre 4'1 Ga y 3'8 Ga.

¿Hay Vida en los Cometas?

Conocemos bastante la composición de los cometas. Aparte de diversos minerales ya mencionados, se encuentran algunos compuestos que en la Tierra serían líquidos o gaseosos pero que en el espacio, a muy baja temperatura, serían sólidos. Los tres compuestos principales son el Agua (OH2), el Amoníaco (NH3) y el Metano (CH4). Aparte, en menores cantidades, hay otros compuestos como CO2, Etanol, etc.

Se ha experimentado tomar un matraz con estos compuestos, someterlos al vacío espacial y a una temperatura de 16º Kelvin (257º bajo cero) y aportarles energía con rayos ultravioleta, similar a los que recibirían del Sol en el espacio. El resultado es que se han formado moléculas más complejas, incluyendo algunos aminoácidos.

¿Podrían ser los cometas los que trajeron a la Tierra los primeros aminoácidos que más adelante dieron lugar a la Vida?

Siempre me ha sorprendido la insistencia de muchos astrobiólogos en intentar demostrar que la Vida vino del espacio a caballo de cometas y asteroides.

Por supuesto, es perfectamente posible, y así está demostrado, que en el espacio se pueden formar aminoácidos. Pero del mismo modo, también se pueden formar en la Tierra.

¿O es que piensan que en la Tierra primigenia, con mares y océanos, agua líquida, una temperatura bastante idónea, atmósfera densa, fenómenos meteorológicos con tormentas eléctricas, rayos, truenos y centellas, NO se iban a formar aminoácidos?

Los aminoácidos se pudieron formar en los océanos primigenios con muchísima más facilidad que en el interior de los cometas.

Incluso es perfectamente posible que la Tierra, en el inicio de su formación, cuando era una simple bola de hielo y polvo antes de ser ni siquiera un protoplaneta, ya incorporara en su composición una buena cantidad de aminoácidos.

Todo es perfectamente posible, que ya hubiera aminoácidos en la formación de la Tierra, que se formaran en los mares primigenios, antes del Bombardeo Tardío y que se formaran en los cometas. Pero aunque TODO es posible, es muchísimo más probable que se formaran con más facilidad en la Tierra Primigenia.

¿Cómo se puede insistir en que en la Tierra NO se formaron aminoácidos hasta la caída de los cometas?

Hace 3'8 Ga, recién terminado el Bombardeo Tardío, en la Tierra había aminoácidos, pero es evidente, al menos estoy dispuesto a apostar el sombrero, que el 99'99% de esos aminoácidos se formaron en la Tierra y sólo un 0'01% procedieron de los cometas.

En mi opinión

Interesante, pero prescindible. No se aportan nuevas informaciones que ya han sido comentadas en otros documentales.

Al menos, las imágenes generadas por ordenador están bastante bien hechas, aunque no estoy seguro de que la forma en que se recrea el núcleo de los cometas sea fidedigna.

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