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El Medio Ambiente, los peligros a los que se enfrenta y los avances científicos que podrían ayudar a conservarlo

Creada01-12-2017
Modificada01-12-2017
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Reseña del Documental Medio Ambiente de la serie Descubriendo el Mañana con Stephen Hawking

Medio Ambiente

En este documental Stephen Hawking nos presenta varios reportajes sobre temas relacionados con el Medio Ambiente, los peligros a los que se enfrenta y los avances científicos que podrían ayudar a conservarlo.

El Arca de Hielo

David Attemborough nos presenta el proyecto Arca de Hielo, en el que se pretende salvaguardar para la posteridad muestras biológicas, células y semillas de todas las especies posibles para protegerlas de una posible extinción.

La extinción es un proceso natural de la Evolución. El 99% de las especies que alguna vez han vivido en la Tierra, se han extinguido. Pero nunca se había dado el caso de que una sola especie provocara la extinción de muchas otras.

En los años 1.960 la naturalista Ann Clarke comenzó a estudiar los moluscos marinos. Veinte años más tarde observó que muchas especies de caracoles que había estudiado habían desaparecido.

Consciente del problema que representaba perder semejantes tesoros naturales, propuso la creación de un Arca donde se almacenaran muestras biológicas y semillas de todas las especies vegetales y animales del planeta, empezando por aquellas que estuvieran en peligro de extinción.

La Bóveda Global de Semillas de Svalbard almacena semillas de miles de especies de plantas y muestras celulares de miles de animales congeladas en Nitrógeno Líquido, con la esperanza de que puedan conservarse durante siglos o incluso milenios.

Carne Artificial

En el último siglo la población mundial ha crecido exponencialmente hasta llegar a más de 7.000 millones de personas.

Todas esas personas necesitan comer, y la producción de alimentos ha intentado crecer al mismo ritmo.

Uno de los alimentos más habituales es la Carne, que requiere gran cantidad de terrenos para la cría de ganado.

Mark Evans nos propone una idea distinta. ¿Y si cultivamos la carne en una bandeja sin necesitad de sacarla del interior de un animal?

El especialista en Ingeniería de Tejidos Mark Post ha extraído células de carne animal y las ha tratado para convertirlas en células madre. Después las ha introducido en una bandeja con nutrientes donde las células se han dividido cada 18 horas, llegando en dos semanas a contar con 20 divisiones. Cada célula individual se ha convertido en una masa de un millón de células.

Teóricamente, si se pudiesen prolongar las reproducciones, se conseguiría una cantidad de carne ilimitada.

Para darles textura de carne, las células se colocan sobre una matriz de colágeno, y las células se alinean en paralelo, construyendo una estructura similar al tejido muscular.

Ahora sólo falta darle sabor.

Post cree que para el próximo año podrá cultivar una hamburguesa y que más adelante se podrán fabricar hamburguesas, salchichas, e incluso filetes indistinguibles de los naturales.

De momento el proceso es muy caro. ¿Alguien se anima a comprar una hamburguesa de 200.000 dólares?

Pero conforme mejoren las técnicas y avance la ciencia los costes serán cada vez menores hasta hacer posible que la carne artificial sea tan barata que esté al alcance de cualquiera, incluso en los países del tercer mundo.

Energía de Fusión

Conforme las sociedades se modernizan necesitan cada vez más energía. Es probable que dentro de 20 años necesitemos producir el doble de energía que hoy en día.

Pero los combustibles fósiles se están agotando, las energías renovables no son suficientes y las nucleares se cuestionan cada vez que se produce un accidente nuclear.

Aún sin accidentes, la Energía Nuclear se basa en la fisión de materiales radiactivos, romper átomos grandes para liberar energía. Este proceso, por desgracia, deja gran cantidad de residuos radiactivos letales que deben ser almacenados para evitar que causen daños a millones de personas.

El proceso de fusión, basado en la unión de átomos pequeños (Hidrógeno) para construir átomos más grandes (Helio) es mucho más costoso de iniciar, pero una vez en funcionamiento genera mucha más energía que la fisión. Y además, no deja residuos radiactivos.

Jim Al-Khalili nos lleva a los Laboratorios Lawrence Livermore donde un equipo dirigido por Bruno M. van Wonterghem, fabrica un rayo láser del grosor de un cabello se amplifica trillones de veces, se divide en 192 rayos que después se concentran sobre un grano de material del tamaño de un grano de azúcar.

El pequeño grano es sometido a tal presión que se hace diez veces más denso que el plomo y se calienta hasta 50 Millones de grados, momento en que comenzará la fusión y la producción de energía.

Ed Moses dirige el equipo que se encarga de capturar esta energía para dirigirla a la Red Eléctrica y que sea útil para el consumo.

Las ventajas principales de este proceso son que es una energía limpia, no deja residuos contaminantes ni radiactivos, y una vez perfeccionado el proceso podría suministrar energía suficiente y muy barata para satisfacer las necesidades energéticas de la sociedad.

Nuestra vida, nuestro trabajo y nuestro ocio dependen de la Energía, cuya industria es necesaria para que podamos seguir creciendo y prosperando para tener una vida mejor. Pero las actuales fuentes energéticas son caras, contaminantes y peligrosas.

La Fusión Nuclear promete ser la fuente de energía que podría cambiarlo todo.

Tormentas Solares

Las mayores tormentas del Sistema Solar se producen en el Sol.

No son muy frecuentes, pero ocasionalmente se producen grandes tormentas que emiten gran cantidad de partículas energéticas que bombardean la atmósfera terrestre produciendo auroras boreales y que, en casos extremos, pueden colapsar las redes eléctricas de los países industrializados.

Maggie Aderin Pocock nos lleva al Centro de Vuelo Espacial Goddard, donde Alex Young, científico de la NASA, nos explica las labores de vigilancia solar para prevenir los daños ocasionados por tormentas solares.

El científico Antti Pulkkinen se encarga de vigilar las emisiones de Masa Coronal del Sol, y atendiendo a su velocidad, unos 2.000 Km/s, calculan el tiempo que tardarán en llegar a la Tierra, unas 36 horas.

Avisando a las empresas de producción y distribución eléctrica puede interrumpirse el suministro eléctrico durante las horas en que la radiación solar es más intensa para impedir que se produzcan sobretensiones y cortocircuitos en los aparatos eléctricos en funcionamiento.

De no actuarse adecuadamente, una eyección de masa coronaria podría estropear miles de transformadores eléctricos y quemar miles de kilómetros de cables de alta tensión.

Microbios Devoradores de Petróleo

Gran parte de la energía que consumimos procede del petróleo, tanto para la locomoción de vehículos, el funcionamiento de motores de la industria y la producción de electricidad.

Desde el lugar donde se extrae el petróleo hasta las refinerías donde se convierte en gasolina, se transporta por medio de grandes barcos petroleros o por oleoductos.

Y de vez en cuando un barco se hunde o un oleoducto se rompe provocando un derrame de petróleo que puede causar un gran desastre ecológico.

En la costa de Louisiana, cerca de la frontera con Méjico, la rotura de un oleoducto submarino vertió al medio natural una gran cantidad de petróleo.

Los biólogos Michael Blum y Brittany Bernik examinan la costa donde se produjeron los mayores daños ecológicos y comprobar si la naturaleza se está recuperando.

Desastres como éste seguirán ocurriendo, pero tal vez la Ciencia encuentre un medio mejor para remediarlos.

En Nueva Orleans, el biólogo Somasundaram ha estudiado los componentes de los disolventes usados habitualmente para combatir las manchas de petróleo.

También ha intentado averiguar si existe algún microbio que sea capaz de producir esos biotensores, y entre los muchos investigados ha descubierto un microbio, el Bacilo Subtilis, que forma una membrana alrededor de las gotas de petróleo y las mantiene separadas mientras las van atacando una a una.

Y cuando termina su labor, los residuos son plenamente biodegradables, por lo que los daños al medio ambiente serían mínimos.

El Banco de Semillas del Milenio

En cualquier paraje natural existe un sustrato en el que crecen plantas. Según las condiciones del terreno y el clima, las plantas que colonizan un terreno son de muchas variedades, puede haber bosques, sabanas, tundras o prados.

Los animales, insectos, lagartos, aves y mamíferos viven en estos parajes, alimentándose de las plantas y sirviendo de alimento a otros animales para, tras su muerte y descomposición, servir de alimento a hongos y plantas.

El avance de la civilización, el crecimiento de las ciudades y las carreteras, la roturación de grandes terrenos para la agricultura, están afectando negativamente a los entornos naturales.

En Inglaterra se estima que una de cada cinco especies de plantas están en peligro de extinción.

Para salvaguardar la diversidad genética de la Naturaleza se ha creado el Banco de Semillas del Milenio, un centro donde se almacenan semillas de todas las plantas que estén en peligro de extinción.

Hasta ahora han almacenado 2.000 millones de semillas de 30.000 especies distintas, con lo que se garantiza que si cualquiera de ellas se extinguiera en la naturaleza tendríamos posibilidad de recuperarla.

Su director, Paul Smith, explica que se dan preferencia a las semillas de plantas agrícolas y a las que estén en peligro de extinción, pero también se incluyen plantas de todo tipo.

Cuando se reciben semillas de cualquier parte del mundo, primero se dejan secar durante unos seis meses. Se descartan las que estén dañadas por insectos. Tras comprobar que se encuentran en buen estado se guardan en recipientes de vidrio y se conservan a 20 grados bajo cero.

Asimismo se escriben Guías de Germinación, para cuando se quiera volver a plantarlas.

Recuperar algunas especies no es tan simple como meterlas en tierra y regarlas. Algunas especies han evolucionado para germinar ante determinados estímulos, como el Mongongo, una planta africana que se reproduce con rapidez tras los incendios en sus bosques. Para germinar las semillas hay que someterlas a un ambiente con humo, y es el humo el que hace que las semillas de Mongongo inicien su proceso de germinación.

El Banco de Semillas no es un recurso, sino un seguro. Esperemos que nunca haya que recurrir a él, lo que significará que estamos conservando correctamente el medio natural. Pero si alguna de las muchas especies útiles a la humanidad se extinguiera, el Banco de Semillas nos permitiría recuperarla.

Ver Ficha de Medio Ambiente de la serie Descubriendo el Mañana con Stephen Hawking

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