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La historia del Desierto del Sahara, cómo y cuándo se formó y cómo de vez en cuando sigue convirtiéndose en un vergel

Creada13-07-2015
Modificada18-05-2017
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Octubre5

Reseña del Documental El Jardín del Sahara de la serie Cómo se Hizo la Tierra

El Jardín del Sahara

El Sahara es el desierto más grande y más caliente del mundo.

En el extremo Este del Sahara se encuentra el río Nilo, a cuyas orillas se formó el imperio de Egipto que construyó las Pirámides, los monumentos más grandes jamás edificados por la humanidad.

Las pirámides se construyeron con más de dos millones de bloques de caliza formada hace millones de años por la sedimentación de animales marinos. El 40% de la roca son restos de conchas fósiles de hace 40 Ma.

En la cantera donde se extraían los bloques para las pirámides no sólo se encuentran fósiles de conchas marinas, también hay más de 400 esqueletos fosilizados de animales marinos mucho más grandes, como las ballenas.

Y mangles. Lo que indica que si en una época aquellas fueron aguas profundas donde vivían las ballenas, en otra época fueron un pantano donde crecían frondosos bosques de manglares.

El Océano del Sahara

Mar de Tetis, hace 60 Millones de AñosHace 60 Ma toda la extensión del Sahara estaba sumergida bajo el mar de Tetis, que unía los océanos Índico y Atlántico.

África estaba situada sobre una placa tectónica que derivaba hacia el Norte, hacia Europa. Al hacerlo el borde de la placa se elevó dejando una parte del mar de Tetis aislada del Mediterráneo, y habitada por numerosas ballenas que quedaron aisladas del resto del mundo y que al descender el nivel de las aguas fueron víctimas del cambio geológico.

Las Tierras del Sahara

Hace 20 Ma las tierras del Sahara ya no estaban bajo el océano, la placa Africana se había plegado en la zona que presionaba sobre la placa europea, encerrando una extensa depresión que se convirtió en un pantano tropical.

Se intenta determinar cuándo se convirtió de desierto, y hay una pista para deducirlo.

El viento arrastra la arena y el polvo de la superficie haciendo que las dunas avancen unos 15 metros al año. Las partículas más finas son llevadas muy lejos por el viento, 500 Millones de Toneladas de polvo acaban todos los años en el Atlántico.

Peter Demenocal ha extraído muestras de los sedimentos del fondo oceánico y ha confirmado que el Sahara se convirtió en el desierto que es actualmente hace 3 Ma. Anteriormente apenas hay sedimentos de polvo sahariano, de lo que se deduce que hasta esa fecha el Sahara había sido tierra verde, tal vez un pantano, tal vez bosques.

Los Grandes Lagos del Sahara

En 1.981, desde un transbordador espacial se hizo una exploración del desierto del Sahara con un radar que podía penetrar cinco metros bajo la arena y descubrió que bajo en Sahara existe una antigua red fluvial que recorre casi toda la extensión del desierto.

En una profunda depresión de Túnez se han encontrado conchas fosilizadas de moluscos de agua dulce, lo que indica que durante un tiempo hubo allí lagos.

La datación por Carbono 14 revela que esas conchas se depositaron hace unos 90.000 años.

Lagos en el Sahara hace 6.000 añosLas imágenes de la NASA han permitido localizar tres grandes lagos, mucho más grandes que los Grandes Lagos entre USA y Canadá, por lo que se los conoce como Megalagos.

Peter Demenocal ha examinado con más detalle los núcleos extraídos del fondo oceánico y ha comprobado que, aunque la sedimentación del polvo sahariano empezó hace 3 Ma, han habido ciclos de aproximadamente unos 20.000 años en los que el Sahara ha pasado alternativamente por las fases de Desierto y Tierra Fértil con ríos y lagos.

Sugiere que esos ciclos pueden ser debidos a la oscilación del eje de rotación de la Tierra que al variar puede hacer que las lluvias monzónicas caigan sobre el África Ecuatorial o sobre el Sahara, durante períodos de miles de años.

Los Habitantes del Sahara

En las orillas del Megalago de Túnez se han encontrado muchas conchas de moluscos de agua dulce, fósiles de herbívoros y también herramientas humanas.

Los humanos, la especie homo sapiens, apareció en el Este de África como un grupo descendiente de especies homo anteriores al acumular una serie de características genéticas que nos hicieron más parecidos a como somos hoy en día.

Aparecimos hace alrededor de 100.000 años y desde el Este de África nos fuimos extendiendo por las zonas habitables hasta poblar parte del centro y el Sur de África y las costas de Asia.

Siempre se pensó que cruzar el Sahara era algo imposible, pero ahora sabemos que lo hicimos a través de los ríos y lagos saharianos en los períodos en los que éstos convertían el Sahara en un vergel.

En medio de los páramos desiertos, el doctor Fekri Hassan ha encontrado restos de asentamientos humanos, principalmente rocas colocadas en círculos que señalan la presencia de varias cabañas con capacidad para una comunidad de 50 personas.

Se han encontrado abalorios fabricados con cáscaras de huevos de avestruz, lo que indica que en ese tiempo el terreno reunía condiciones para sostener a una extensa fauna, con gacelas, cocodrilos, elefantes y otros muchos animales.

Los análisis de Carbono 14 han determinado que estos restos tienen 7.000 años de antigüedad.

También se han encontrado enterramientos humanos, donde los cuerpos eran enterrados en posición fetal con algunas herramientas y adornos. Diferentes restos han sido datados hace entre 6 y 10 mil años.

Peter Demenocal sigue estudiando los núcleos de sedimento oceánico para averiguar a qué velocidad se produjo la última desertificación del Sahara.

En ellos cada medio centímetro representa 200 años, y un estudio detallado indica que se produjo hace 5.500 años y tardó uno o dos siglos en que el vergel se secara y se convirtiera en un desierto.

Agua Bajo el Desierto

En 1.956 una prospección encontró petróleo en el subsuelo del desierto y se realizaron muchas más prospecciones. Se encontró petróleo, pero más a menudo se encontraban depósitos subterráneos de agua dulce a gran profundidad, saliendo el agua a unos 65 grados.

Pero es agua fósil, enterrada allí desde hace millones de años y que no se repone.

Si decidiéramos extraerla para regar el desierto y convertir el Sahara en un nuevo vergel, agotaríamos los pozos en unos cien años, después de lo cual el Sahara volvería a ser un desierto.

En mi opinión

Peter Demenocal sugiere que la causa del ciclo podría ser algún ciclo orbital, pero no dice cuál.

Recientemente he publicado la reseña de La Corriente del Golfo y la Próxima Glaciación donde también se sugiere (aún no está demostrado) que aproximadamente cada 20.000 años se detiene la Corriente del Golfo produciendo una Edad de Hielo en Europa.

¿Podría ser que ambos hechos estén relacionados, que uno cause al otro o que ambos sean provocados por una misma causa?

Ver Ficha de El Jardín del Sahara de la serie Cómo se Hizo la Tierra

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