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El sistema volcánico de Islandia y las consecuencias de la erupción del volcán Katla.

Creada22-12-2014
Modificada23-12-2014
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Noviembre3

Reseña del Documental ¿Envenenará Islandia los Cielos? de la serie Cómo Funciona la Tierra

¿Envenenará Islandia los Cielos?

Documental de la serie Cómo Funciona la Tierra en el que se describe el sistema volcánico de Islandia y las consecuencias que tendría la erupción del volcán Katla.

Pánico en los Cielos de Europa

En el año 2.010 la erupción del volcán Eyjafjallajokull esparció por el cielo 283 millones de metros cúbicos de ceniza obligando a interrumpir el tráfico aéreo sobre el Norte del Atlántico y de Europa durante varias semanas.

Pero el volcán Eyjafjallajokull es uno de los más pequeños de los más de 30 que hay en sus cercanías. El más cercano es el volcán Katla que, según los registros históricos, se activa aproximadamente cada cincuenta años, pero ahora mismo lleva casi cien (desde 1.918) sin entrar en erupción. Eso, y el hecho de que casi siempre se ha activado unos pocos años después que su hermano pequeño, hace temer que se avecina una erupción inminente.

De las Entrañas del Volcán

Las emisiones de un volcán dependen dependen de varios factores.

En primer lugar de la composición del Magma. Según los materiales que compongan el magma, las eyecciones de lava pueden ser más fluidas, como en los volcanes hawaianos o más viscosas, como en los peleanos.

El segundo factor en importancia es la antigüedad del magma. Si el magma es joven llevará pocos gases disueltos y en la erupción el magma saldrá por la boca del volcán en forma líquida. Pero cuantos más años lleve la cámara magmática sin provocar una erupción más cantidad de gases llevará disueltos.

Sometidos a la presión de los cientos de metros de lava que tiene por encima los gases se mantienen más o menos estables, pero cuando se inicia una erupción el magma empieza a ascender por la chimenea del volcán. Conforme asciende la presión es cada vez menor hasta que llegan a tal punto que los gases empiezan a burbujear impulsando el magma a gran velocidad hacia arriba. Lo que llega a la boca del volcán es gran cantidad de gases en expansión que hacen que la lava se convierta en pequeñas gotas que se enfrían con rapidez solidificándose en granos de ceniza de un cierto tamaño, entre milímetros y centímetros. Esta ceniza saldrá disparada hacia el cielo pero, debido a su tamaño, los granos volverán a caer con rapidez.

Podría ser mucho más grave si aparece un tercer factor: el agua. Si sobre el volcán hay una capa de agua o hielo, como es el caso en la mayoría de los volcanes de Islandia, el hielo, al entrar en contacto con la lava o la ceniza, se convertirá en vapor de forma casi instantánea, aumentando 1.600 veces su volumen y convirtiendo la lava o granos de ceniza en polvo, un polvo de cortantes aristas de tamaños muy inferiores a una centésima de milímetro que se verían arrastradas por el viento cubriendo vastas extensiones de la atmósfera.

La Grieta Mesoatlántica

Islandia se encuentra justo sobre la dorsal Mesoatlántica, donde los continentes americano y euroasiático se están separando a unos 2'5 cm anuales. Esta falla atraviesa toda la isla y se puede observar la grieta por la que está creciendo la isla. Por esa grieta es por donde se producen la mayor parte de las erupciones.

La erupción más mortífera que se ha producido en Islandia fue la de Laki, en 1.783, en que a través de la falla se produjeron centenares de erupciones a lo largo de treinta km de la grieta. Las crónicas históricas revelan que la erupción duró más de 8 meses descargando a la atmósfera muchas megatoneladas de lava, ceniza y gases tóxicos. Las tierras quedaron inservibles para la agricultura, los ganados murieron y más del 20% de la población de Islandia murió en la hambruna subsiguiente.

Los gases sulfurosos se esparcieron por todo el hemisferio norte bloqueando los rayos del Sol y enfriando la Tierra. Los patrones climáticos cambiaron drásticamente. Hubo grandes sequías en el Norte de África y un sexto de la población de Egipto se vio obligada a emigrar. La hambruna que se produjo en la India debido a la falta del monzón durante varios años causó la muerte de más de 500.000 personas.

Se estima que la erupción de Laki provocó en total más de un millón de muertes en todo el mundo.

Las Erupciones del Futuro

Las erupciones volcánicas depositan capas de ceniza sobre el hielo de los glaciares y en los años siguientes se forman capas de hielo sobre las cenizas, así que en los glaciares tenemos un registro bastante fidedigno de los años en que hubo erupciones y en los que no.

Gracias a esto sabemos que hasta hace unos cien años se producía como promedio una erupción cada cinco años, pero en el último siglo la frecuencia ha aumentado hasta una erupción cada cuatro.

El motivo puede ser el calentamiento global. En el último siglo los glaciares han retrocedido bastante y han disminuido de espesor. Esto ha provocado que el peso del hielo sobre el terreno sólido sea menor y, al estar sometido a menor presión los volcanes pueden manifestarse con mayor frecuencia.

Si el derretimiento de los glaciares continúa a este ritmo podrían desaparecer en unos 200 años y los volcanes erupcionarían con aún mayor frecuencia.

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