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¿Es posible que en Marte surgiera la Vida antes que en la Tierra? ¿Se ha extinguido o quedarán algunos  organismos en el subsuelo marciano?

Creada17-10-2017
Modificada17-10-2017
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Reseña del Documental Vida y Muerte en el Planeta Rojo de la serie La Historia del Universo

Vida y Muerte en el Planeta Rojo

Hace 3'7 Ga el planeta Marte era un paraíso con océanos, ríos y una climatología adecuada para la Vida.

Pero una serie de sucesos adversos, gigantescos impactos de asteroide, cambios climáticos y el enfriamiento del planeta provocaron su extinción antes de que llegaran a desarrollarse organismos pluricelulares.

¿Qué fue lo que ocurrió?

La Primera Vida en Marte

Hace 4'5 Ga se acababan de formar Marte y la Tierra. La Tierra era bastante más grande y tardó casi un Ga en enfriarse, pero Marte, al ser más pequeño, se enfrió antes y se formó una corteza sólida sobre el manto incandescente. La atmósfera se enfrió y llovió, generándose los primeros ríos, mares y océanos.

Y en ellos pudieron surgir los primeros organismos vivos. Después desaparecieron.

Cuenca Boreal de MarteEn el año 2.008 un estudio gravimétrico de Marte mostró que Marte no era redondo. La corteza en el Hemisferio Norte de Marte era más fina que la del Hemisferio Sur. Si viajáramos desde el polo Norte al Polo Sur, casi todo el camino sería cuesta arriba.

Este rasgo geológico, conocido como Dicotomía de la Corteza Marciana, sugiere que hace 4'5 Ga Marte sufrió un impacto planetario, el Impacto Borealis.

Un planeta del tamaño de Plutón, de 2.000 Km de diámetro, impactó contra el hemisferio Norte formando un cráter de 10.400 Km de diámetro y 8 de profundidad. Fue un impacto tan grande que estuvo a punto de destrozar el planeta, pero por muy poco no lo hizo.

La corteza marciana volvió a fundirse por completo, y si había alguna forma de vida quedó extinguida.

Pero no para siempre.

La Segunda Vida en Marte

En el año 2.004 el explorador planetario Oportunity encontró en la superficie de Marte un tipo de material que también existe en la Tierra y que los geólogos llaman familiarmente Arándanos.

Son nódulos esféricos del tamaño de un huevo formados por óxido de hierro.

En la Tierra los arándanos se formaron en el fondo de los océanos, en una fase temprana del planeta cuando aún no había apenas oxígeno. El hierro disuelto saturaba los mares. La erosión del viento sobre la tierra firme elevaba nubes de polvo que al caer al mar se hundía y sobre ellos se aglutinaron y formaron los arándanos. Después se hundieron en el fondo marino donde la presión de Km de océano formó una capa de arenisca con nódulos de hierro incrustados en el interior.

Los movimientos tectónicos han hecho que algunas de estas capas de arenisca afloren a la superficie y la erosión durante millones de años ha ido desgastando la arenisca y convirtiéndola en arena. Y de ella han surgido los arándanos que al quedar liberados de la arenisca quedan sobre ella.

Si los arándanos de Marte han tenido un origen similar, eso significa que después del Impacto Boreal volvió a haber océanos en Marte.

Pero ¿de donde surgió este agua?

Los más modernos análisis geológicos del interior de la Tierra han revelado que a decenas de Km bajo la superficie existen grandes cantidades de agua. Esta agua no forma lagos ni océanos, no está en cuevas, sino que está empapando tierras y rocas porosas. Incluso a más profundidad está mezclada con el magma del manto terrestre. Allí el agua está a muy alta temperatura, cientos de grados, pero se mantiene en estado líquido debido a la presión de la corteza terrestre que hay sobre ella.

En ocasiones ese agua mana hasta la superficie mezclada con la lava de una erupción volcánica y al salir a la superficie pasa al estado gaseoso, surgiendo como nubes de Vapor de Agua.

Si las condiciones de Marte son parecidas a las de la Tierra, el agua subterránea pudo manar a través de volcanes marcianos o, posiblemente, el mismo Impacto Boreal, al arrancar 8 Km de la corteza marciana, extrajo gran cantidad de agua que quedó vaporizada por el calor de la colisión y cuando el terreno volvió a enfriarse y formarse la corteza sólida inició un ciclo de lluvias hasta volver a formar los océanos.

Y si hubo océanos pudo volver a aparecer la Vida.

La Segunda Extinción de Marte

El el año 2.008, una sonda de Reconocimiento de Marte de la Nasa exploró la superficie de Marte con ondas de radar capaz de observar el subsuelo y descubrió que en la zona del Ecuador, bajo las arenas de Marte, existían grandes glaciares.

Puede ser lógico que existan glaciares en los polos, donde los rayos del sol caen muy oblicuos y las temperaturas pueden ser muy bajas, pero en el Ecuador resulta sumamente extraño.

Para explicar la existencia de estos glaciares se ha propuesto la teoría de que en algún momento el eje de rotación de Marte estuviera tan inclinado que coincidiera con el plano de la órbita en torno al Sol. Entonces los inviernos en Marte serían una gélida noche de un año de duración en el hemisferio Norte seguidos de otro año de día.

El eje de rotación de Marte en la actualidad está orientado más o menos con la misma inclinación que la Tierra. El Eje de Rotación de la Tierra se mantiene estable gracias a la fuerza de marea de la Luna. Pero Marte no tiene una gran Luna como la Tierra. Tiene dos lunas pero son muy pequeñas y no tienen fuerza suficiente para mantener estable su rotación.

Lo que ocurre en Marte es lo que se conoce como Balanceo Caótico del Eje de Rotación. En un período irregular, no cíclico, el Eje de Marte puede variar de estar completamente vertical a estar, unos cien mil años más tarde, completamente horizontal.

Es la primera vez que veo en un documental que se menciona esta idea respecto a Marte. Por desgracia el documental presenta esta idea más como una teoría que como un hecho comprobado y no explica cuál es la causa de ese Balanceo Caótico.

La explicación podéis encontrarla en el artículo Movimientos de la Tierra en el Espacio, capítulo Naide es Prefeto.

Escribí ese artículo en 2.007 y, aunque no encontré ninguna mención a ese fenómeno en Internet, me pareció que eso era lo lógico, que era lo que debía pasar cuando un cuerpo en rotación no es perfectamente esférico.

A pesar de ello siempre tuve el resquemor de que ¡qué casualidad! que en este momento el eje de Marte estuviera tan vertical, cuando según mi teoría había más probabilidades de que estuviera mucho más inclinado.

En esa época pensé que tal vez existiría alguna fuerza que mantuviera derecho el eje de Marte, tal como la Luna mantiene derecho el Eje de la Tierra, pero no pude encontrar cuál podría ser esa fuerza y al final llegué a la conclusión de que, o toda mi teoría estaba equivocada, o por pura casualidad estamos en una época en que el eje de Marte es casi completamente vertical.

En fin, dentro de 100.000 años podremos confirmarlo definitivamente

En las épocas en que el Eje de Marte esté vertical, los días y las noches se sucederán de forma similar a lo largo del año marciano y la Vida podrá sobrevivir y evolucionar. Pero cuando esté casi horizontal habrá noches que durarán medio año marciano (un año terrestre) con lo que las temperaturas podrían bajar hasta los 100 grados bajo cero, seguidos de días en los que no se pondrá el Sol durante otro medio año marciano, lo que haría subir la temperatura hasta unos 100 grados sobre cero. Pasar de un extremo a otro en un rango de temperatura tan gélidos y ardientes harían casi imposible la supervivencia de los organismos que pudieran existir en Marte.

Viviendo en el Extremo

La Tierra no es homogénea. Existen desiertos y bosques, praderas y roquedales, pantanos y glaciares.

Existen lugares en la Tierra con condiciones mucho más extremas que todo eso, géiseres de agua hirviendo, cuevas en las que no penetra ni un rayo de luz, manantiales de aguas ácidas.

Cualquiera de esos lugares extremos sería letal para nosotros. Y sin embargo esos lugares extremos albergan seres vivos. Son los que llamamos Extremófilos.

Existen bacterias que viven en cuevas, en la más completa oscuridad, alimentándose de las rocas calizas. Organismos complejos crecen en los bordes de géiseres submarinos, donde mana el agua a 200 grados con una letal (para nosotros) concentración de metales pesados, con los que algunos moluscos se fabrican conchas de pirita.

La Vida es capaz de adaptarse a las condiciones más adversas, si tiene tiempo para ello.

¿Podrían las bacterias marcianas haberse adaptado a cambios de temperatura tan extremos, llegando de unos 100 grados hasta -100 entre el Verano y el Invierno?

Tal vez, pero quizás entonces tuvieron que enfrentarse a un nuevo factor de extinción.

¡Aire, aire!

El planeta Tierra goza de una atmósfera bastante densa. Se cree que Marte tuvo una atmósfera similar en su origen, pero desde entonces la atmósfera ha desaparecido en su mayor parte y hoy apenas tiene un 1% del aire que tenía originalmente.

Al desaparecer la atmósfera de Marte, la presión atmosférica descendió, y el agua hirvió.

En la Tierra, bajo el peso de la atmósfera al nivel del Mar, el agua hierve a 100 grados centígrados. Si viajamos a la cima del Everest la presión atmosférica es menor y el agua hierve a unos 70 grados. ¡Es imposible tomar un café bien caliente en la cima del Everest!

Pero en Marte, donde la presión atmosférica es de un 1%, el agua pasa directamente del estado de Hielo al de Vapor de Agua, lo que haría imposible la presencia de Vida.

El motivo de que Marte haya perdido la atmósfera es el Viento Solar.

El Sol derrama a todo su alrededor gran cantidad de moléculas de gas, empujadas por la presión de los fotones que emite. Al llegar a un planeta con atmósfera le irá arrancando, lenta pero constantemente, moléculas de aire y enviándolos al espacio interplanetario y al exterior del Sistema Solar.

Eso es lo que ha ocurrido en Marte.

La Tierra está mucho más cerca del Sol y ahí el Viento Solar es mucho más intenso, pero la Tierra está protegida por un intenso Campo Magnético que desvía el Viento Solar. Este Campo Magnético es generado por el Núcleo de Hierro de nuestro planeta que gira, más bien rueda por el interior de la Tierra, provocando unas corrientes en el magma metálico que son las que generan esas corrientes magnéticas.

El Motivo de que el Núcleo de Hierro de la Tierra ruede y gire más rápido que la propia Tierra es la atracción gravitatoria de la Luna.

El documental no explica el mecanismo por el que la Luna influye en la creación del Campo Magnético. Permitidme que yo lo explique.

En la superficie de la Tierra, vemos cómo la atracción de la Luna hace que las mareas oceánicas se eleven varios metros y luego vuelvan a descender dos veces al día. La corteza sólida de la Tierra también experimenta esas mareas, aunque a una escala mucho menor, de unos pocos centímetros, y son inapreciables por los sentidos humanos.

También el Núcleo Metálico de la Tierra es atraído por la Luna, pero debido a que es mucho más denso que el manto y la corteza exterior de la Tierra, el Gradiente Gravitatorio es menor y eso hace que el Núcleo sea atraído con una fuerza ligeramente superior que el resto de la Tierra. ¡El Núcleo se acerca a la Corteza por debajo de la posición de la Luna! Y conforme la Tierra va girando, el Núcleo rueda por el interior del manto.

Su desplazamiento con respecto al Centro de la Tierra es muy pequeño, puede que menos de un metro, puede que algo más, pero eso hace que empuje al manto y provoque las fuertes corrientes de Magma que generan el intenso Campo Magnético de la Tierra.

Marte tiene dos lunas, pero son muy pequeñas, no provocan ningún efecto gravitatorio sobre el núcleo metálico de Marte, por lo que éste ni gira ni rueda dentro del planeta. Solo se producen campos magnéticos por los movimientos de convección del magma, pero esos campos son mucho mas débiles que los generados en la Tierra.

Y no desvían apenas el Viento Solar, que aunque mucho más débil, es suficiente para haber arrancado, en miles de millones de años, el 99% de la atmósfera marciana.

Y conforme Marte iba perdiendo átomos de su atmósfera, la presión atmosférica se fue haciendo menor y el agua hervía cada vez a menos temperatura hasta que poco a poco el agua desapareció de la superficie de Marte.

Y sin Campo Magnético, ni Atmósfera ni Agua, la superficie de Marte también quedó expuesta a las intensas radiaciones solares y a los penetrantes rayos cósmicos.

Desde hace al menos 3 Ga, la superficie de Marte está seca, desprotegida e inhóspita.

Pero ¿y bajo la superficie?

Bajo las Arenas de Marte

Si viajamos por los ardientes desiertos del Sahara veremos grandes extensiones de piedra y arena cubriendo todo el paisaje.

Pero bajo las arenas existen lugares en los que hay agua, surgida de manantiales o lagos subterráneos.

El agua se infiltra entre los granos de arena y al llegar a la cálida superficie se evapora, pero si cavamos en la arena, a apenas unas decenas de centímetros, podemos encontrar tierra húmeda, y más abajo mojada.

Y examinándola al microscopio encontraremos gran cantidad de virus, bacterias e incluso algunos organismos pluricelulares.

En Marte no existe el agua líquida en la superficie, pero es posible que ocurra lo mismo que en la Tierra y que haya manantiales subterráneos que en algunos sitios empapen y humedezcan las arenas a varios metros de profundidad.

Y si hace miles de millones de años hubo vida microscópica en Marte es posible que algunas especias bacterianas hayan evolucionado para sobrevivir en un entorno que para ellas sería mucho más habitable que la inhóspita y letal superficie de Marte.

La Próxima Extinción Marciana

Dentro de pocos años o décadas, astronautas humanos viajarán a Marte, y de forma inevitable con ellos viajarán millones de virus y bacterias. Y también de forma inevitable, a pesar de lo mucho que intentemos impedirlo, en algún momento esos virus y bacterias escaparán de los recintos herméticos en los que viviremos y se expondrán al exterior del ambiente marciano.

¿Podrán adaptarse a vivir en ese ambiente? ¿Se convertirán en bacterias invasoras que provocarán la extinción de las bacterias marcianas?

Algunos científicos piensan que la exploración de Marte debería realizarse sólo con robots, al menos hasta que podamos averiguar si está realmente deshabitado o si bajo las arenas de Marte existen manantiales en los que proliferan colonias de bacterias marcianas. Entonces podremos determinar cuán diferentes o similares son a las terrestres y tal vez podamos averiguar si la Vida empezó hace 4'5 Ga en Marte, fue salpicada al espacio en el Impacto Boreal y algún meteorito con bacterias marcianas llegó a la Tierra dando allí origen a la Vida Terrestre.

O, si son muy diferentes, podremos determinar que la Vida es mucho más común de lo que nosotros sabemos, tanto que se ha originado de forma separada en dos planetas muy distintos del Sistema Solar.

En mi opinión

Sorprendentemente, este documental apenas menciona los meteoritos marcianos en los que se han encontrado rastros de posibles bacterias.

Posibles Organismos en Meteorito MarcianoEsos meteoritos fueron salpicados de la superficie de Marte por un impacto colosal, tal vez el mismo Impacto Boreal aquí mencionado. Vagaron por el espacio durante miles de millones de años y al final cayeron en la Antártida, donde fueron encontrados hace pocos años. Y en su interior se han encontrado lo que parecen restos de un organismo similar a una lombriz microscópica.

Por lo demás, no quedan muy claras las fechas en las que sucedieron los hechos. A lo largo del documental dan fechas incompatibles para unos y otros sucesos.

Se dice que hace 3'7 Ga existía vida en Marte, pero el Impacto Boreal fue anterior, sobre hace 4'5 Ga. Pero hace 4'5 Ga se formó Marte. ¿En qué quedamos?

Y el documental sugiere, como muy de pasada, que quizás fueron las salpicaduras del Impacto Boreal las que provocaron el Bombardeo Tardío que por esas mismas fecha bombardeó la Tierra y la Luna. Pero el Bombardeo Tardío fue mucho más tarde, hace entre 4'1 y 3'8 Ga.

Sencillamente, la cronología de los hechos narrados, más bien sugeridos o insinuados, es contradictoria e imposible.

Aparte, tampoco se menciona el impacto, menor pero igualmente catastrófico, que provocó el Gran Cañón de Marte.

Y, desde luego, todo lo mencionado en el documental es muy interesante, pero lo que se refiere a la existencia de Vida en Marte son posibilidades, no hechos confirmados.

Espero que las próximas misiones robóticas a Marte puedan encontrar pruebas fiables de si hubo o no hubo, o si aún queda algún rastro, de Vida en Marte.

Ver Ficha de Vida y Muerte en el Planeta Rojo de la serie La Historia del Universo

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