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Plutón, el sorprendente y enigmático Planeta Enano de las afueras de Sistema Solar

Creada13-11-2017
Modificada14-11-2017
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Reseña del Documental Historia Secreta de Plutón de la serie La Historia del Universo

La Historia Secreta de Plutón

Desde su descubrimiento, el planeta Plutón ha representado siempre un enigma. A 6.000 Gm del Sol apenas recibe luz solar, y es mucha menos la que refleja hacia la Tierra.

Y está tan lejos y es tan pequeño que durante décadas los astrónomos sólo han podido distinguir un pequeño punto mortecino que se movía muy despacio sobre el fondo estrellado del firmamento.

Foto de Plutón tomada por el HubbleNi si quiera el Telescopio Espacial Hubble, el más moderno y potente hasta la fecha, era capaz de distinguir más que una borrosa imagen de 20 píxeles de ancho.

Todo prometió cambiar cuando enviamos la Sonda New Horizons para fotografiar el planeta.

Durante los nueve años que debía durar su viaje, los astrónomos descubrieron varios planetas similares a Plutón por la misma zona del Cinturón de Kuiper. Eso planteó la duda de si debían ser considerados también planetas, pero cuando el número llegó a varias decenas se decidió que la lista de los planetas del Sistema Solar no podía ser tan larga y los cuerpos descubiertos similares a Plutón fueron llamados Planetas Enanos Plutonianos, no considerándoseles planetas.

Por lógica, también Plutón se consideró un Planeta Enano, y dejó de ser tratado como Planeta.

Así que la Sonda New Horizons, que había viajado durante 9 años, fracasó en su misión de visitar el Planeta Plutón. Al menos, en su lugar, visitó y conoció sorprendentemente bien al Planeta Enano Plutón.

Planeta de Contrastes

Los científicos pensaban que Plutón, al ser un cuerpo pequeño y lejano estaría completamente frío e inerte, con una superficie lisa y homogénea surcada por numerosos cráteres de impacto de meteoritos.

No podían estar más equivocados.

Las primeras imágenes de Plutón enviadas por la New Horizons, resultaron sorprendentes, presentaba diversas zonas planetarias cada una con paisajes distintos a los demás. Había zonas lisas y blanquecinas, zonas surcadas por glaciares, roquedales, llanuras, cañones y montañas. Y hasta volcanes.

En Plutón hay dos montañas cercanas, de 5 Km de alto y 160 Km en la base. Y en la cumbre de ambas montañas hay un cráter volcánico.

En la Tierra hay volcanes, cuando el manto derretido surge a través de la corteza terrestre. Pero Plutón está muy frío, allí la atmósfera de Nitrógeno está tan fría que se ha congelado formando el suelo del planeta sobre una masa de Hielo.

Pero de vez en cuando el Hielo se derrite y mana a través de grietas de la corteza de Nitrógeno congelado formando una elevación del terreno. Una elevación que tras numerosas y sucesivas erupciones forma lo que en la Tierra se llama Volcán de Escudo, formado por sucesivas erupciones en el mismo punto de la corteza durante millones de años.

Un Planeta con Corazón

Plutón, desde la sonda New Horizons

Una sorpresa que nos deparó la primera fotografía de Plutón tomada por la New Horizons fue una mancha clara bastante grande que tenía la forma de un corazón. Pero la sorpresa aumentó cuando se comprobó que la superficie de los bordes de esa mancha tenía un aspecto similar a lagos donde desaguan glaciares.

Pero allí el agua está demasiado fría para fluir, así que ¿qué provoca esos ríos glaciares?

El agua a -240º forma montañas y rocas, y no fluye, pero el Nitrógeno congelado sí. El Nitrógeno que en nuestro planeta es un gas, a muy baja temperatura se convierte en líquido y a aún menor en sólido. Pero ese sólido es blando y fluido, similar a la pasta de dientes. Forma ríos y glaciares que desaguan en el lago y le dan el aspecto de un lago glacial lleno de fragmentos de glaciares.

Más al interior del lago aún queda una sorpresa. El lago de Nitrógeno congelado está dividido en células de convección. El Nitrógeno fluye ante un cambio de temperatura manando en el centro de células de convección y arrastrando la superficie, más fría, hacia los bordes, donde se hunde hacia el fondo para ser calentado y repetir el ciclo. Y en los bordes, arrastrados por la deriva de la superficie, se acumula la suciedad que pudiera estar flotando. Y esta suciedad no son más que fragmentos de Hielo de agua.

Pero esto lo hace con una gran lentitud. Mientras en un puchero al fuego una célula de convección se regenera en segundos o, en la lava líquida de los volcanes en minutos, en Plutón se requieren meses o años para que la superficie de una célula de convección sea arrastrada hasta los bordes y se regenere por completo.

Y aún así, sigue siendo un misterio de dónde sale la energía para que Plutón presente tanta actividad.

Los Volcanes de Plutón

Estamos acostumbrados a ver que las erupciones volcánicas requieren una gran cantidad de energía y calor, pero eso es cuando se producen erupciones de roca fundida. En el caso del Hielo no son precisas tantas cantidades de energía, puede bastar un pequeño empujoncito para iniciar una erupción volcánica.

Plutón es tan pequeño que su núcleo, formado hace 4'5 Ga, ya se habrá enfriado por completo. Está tan lejos del Sol que apenas recibe luz ni calor, y la superficie se mantiene a -240º.

Pero tiene agua en estado sólido y en su interior es probable que haya agua líquida. Y el agua, cuando se congela, produce calor. Es lo que se conoce como Calor Latente de Fusión.

Cuando ponemos un vaso en el congelador y vamos registrando su temperatura, veremos que ésta desciende con rapidez hasta llegar al punto de congelación, y en el preciso instante en el que el agua se convierte en hielo la temperatura asciende varios grados. Después vuelve a descender de manera normal.

Si bajo la corteza de agua congelada de Plutón hay una masa de agua líquida, en el límite de ambas masas se pueden estar produciendo de forma continua procesos de congelación y descongelación, y eso podría estar aportando la leve cantidad de energía necesaria para mantener activo un planeta que cambia al ritmo de un caracol dormido.

¿Vida en Plutón?

Que sepamos, en el Sistema Solar la Vida sólo ha surgido en la Tierra. Pero los científicos mantienen muchas esperanzas sobre las lunas Europa y Encélado. Esas esperanzas se basan en el hecho de que ambas generan calor bajo un océano de agua líquida bajo una corteza de Hielo.

Aunque en menos cantidad, también en Plutón se produce calor, y tenemos agua líquida. Ya tenemos dos de los tres ingredientes necesarios para la formación de la Vida.

¿Habrá también elementos con capacidad de formar parte de la química de la Vida?

Al recibir las primeras fotografías de alta resolución de Plutón, los colores marrones, rojizos y anaranjados que se observan en la superficie sugieren que puede tratarse de tolinas, sustancias orgánicas, no vivas pero capaces de formar parte de organismos vivos.

Las Lunas de Plutón

Antes de lanzar la New Horizons sabíamos que Plutón tenía una luna, Caronte. Durante el viaje se descubrieron cuatro pequeñas lunas más y la sonda fue reprogramada para que al pasar cerca de ellas les tomara unas fotografías.

Las imágenes de Caronte resultaron sorprendentes. Su ecuador incluye una gigantesca grieta que parece dividir el planeta en dos. Los científicos creen que en la formación de Caronte se incluyó gran cantidad de agua. Al ser un cuerpo muy pequeño se enfrió con bastante rapidez y las aguas que había dentro del planeta se congelaron, haciendo agrietarse la corteza externa como una botella de agua en el congelador.

Un Largo y Cálido Verano

El eje de rotación de Plutón no es estable y lentamente se va colocando en todas las posiciones a lo largo de cientos de miles de años. Eso significa que de vez en cuando su eje está totalmente tumbado sobre el plano de la Eclíptica.

Cuando ocurre esto, en el Polo Norte el Sol es visible durante medio año completo. Medio año que en Plutón dura 124 años terrestres.

Durante ese tiempo la superficie se calentará y el nitrógeno se convertirá en líquido y luego en gaseoso. No hará bastante calor para que el Agua deje de formar montañas de hielo pero probablemente se producirán frecuentes erupciones volcánicas de agua, lluvias, alguna que otra tormenta, y ríos y lagos de Nitrógeno.

Después caerá una gélida noche de 124 años de duración para luego volver a repetirse el ciclo. Así durante cientos de miles de años hasta que el eje de rotación se enderece lo bastante como para que una noche de medio año sólo ocurra, como aquí en la Tierra, en una pequeña zona alrededor de los polos.

En mi opinión

En 2.007 hice un estudio y escribí una serie de artículos sobre Los Movimientos Orbitales de los Planetas y en el primer capítulo describí Los Movimientos de la Tierra en el Espacio. En este artículo describía cómo se produciría el balanceo aleatorio del eje de rotación de los planetas, cosa que en la Tierra no ocurre porque la órbita de la Luna mantiene sujeto el eje de la Tierra. Y la órbita de la Luna se balancearía también aleatoriamente pero permanece sujeta por la fuerza de marea del Sol.

Al estar Plutón y Caronte mucho más lejos del Sol, y ser la órbita de Caronte mucho más pequeña, 20 veces menos, que la de la Luna, la órbita de Caronte no está sujeta y puede balancearse aleatoriamente debido a las irregularidades de la Masa de Plutón, y ese balanceo hará también balancearse el eje de rotación de Plutón.

Me alegra ver que mi teoría era acertada.

Ver Ficha de Historia Secreta de Plutón de la serie La Historia del Universo

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