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La Gran Extinción del Ordovícico, hace 450 millones de años, provocada, quizás, por un chorro de Rayos Gamma que destruyó la atmósfera de la Tierra

Creada26-07-2014
Modificada07-08-2016
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Agosto9

Reseña del Documental Rayos Letales de la serie Armagedón Animal

La Extinción del Ordovícico

Hace 450 Ma (mega·años = Millones de Años) se produjo la primera de las cinco Grandes Extinciones Masivas que han asolado nuestro planeta.

Continentes -450 MaEstamos al final del Ordovícico. La Tierra tiene varios continentes. En el Polo Sur está Gondwana, formada por las tierras que hoy conocemos como Australia, África, Europa del Sur, Antártida y Sudamérica.

En el Ecuador se encuentran varios fragmentos de Norteamérica y el Norte y Este de Europa.

El planeta es cálido y húmedo y los mares están varios cientos de metros por encima del nivel actual, cubriendo muchas tierras hoy emergidas.

El nivel de oxígeno es muy bajo y no hay seres vivos, ni plantas ni animales, en la superficie terrestre.

Pero los mares y océanos están llenos de vida.

AstraspisGrandes arrecifes de coral poblados por numerosas algas y esponjas y frecuentadas por numerosas especies animales, como los trilobites de 50 cm, parientes de las hormigas, y los astraspis de 15 cm, los primeros peces con espina dorsal y antepasados de todos los vertebrados, que se alimentaban de plantas y restos de animales muertos.

Ortoceras

También había grandes carnívoros como los Ortoceras, de seis metros con una concha cónica alargada y brazos como los del pulpo. Capturan sus presas con los tentáculos y los comen por una boca provista de pico entre ellos. Se propulsan a chorro, tomando aire y expulsándolo por un apéndice en forma de sifón. Nadan de espaldas, pero se las apañan para capturar a sus presas con los tentáculos y convertirse en los mayores depredadores de los océanos del Ordovícico.

NautilusLos Nautilus, sus parientes, son muy parecidos pero sólo miden unos 15 cm. Tienen la concha enrollada en espiral, lo que les permite ser más maniobrables. Además su concha enrollada es más resistente a las presiones marinas, por lo que puede habitar a mayores profundidades.

EuriptéridosLos Euriptéridos son escorpiones de mar gigantes, de dos metros de largo con fuertes quelíceros blindados que les permiten cazar con facilidad a sus presas. Eso no les salva de ser la presa favorita de los Ortoceras.

Rayos Letales

Nadie sabe cuál fue la causa pero tras muchos años de no encontrar una explicación plausible, varios científicos opinan que pudo ser debida a una emisión de Rayos Gamma provocada por la implosión de una Supernova y que emitió desde sus polos unos rayos energéticos de increíble intensidad, uno de los cuales alcanzó directamente a la Tierra.

Cuando una estrella mediana o grande, en todo caso mayor que el Sol, se acerca a su fin, la estrella pasa por una fase de Gigante Roja. Al agotar su combustible, las reacciones nucleares del interior de la estrella se dejan de producir y dejan de soportar el peso de la masa estelar.

Toda la masa de la estrella implosiona, cae hacia el núcleo de la estrella. Entonces se produce un fenómeno similar al que ocurre cuando una gota de agua cae sobre un vaso de agua.

Gota de AguaInmediatamente después del impacto de una gota, en la superficie se forma una depresión, un hueco.

Entonces las aguas circundantes caen al interior para rellenar ese hueco y al alcanzar el centro del agujero llevan tal cantidad de energía cinética que las aguas forman una columna de agua que se dispara hacia arriba.

Un caso mucho más extremo se produce cuando un asteroide cae en un océano de la Tierra (Ver Impacto de Asteroide, capítulo Los Megatsunamis). La columna de agua puede alcanzar 40 Km de altura y, al caer, provocar un megatsunami de tamaño aún mayor que el provocado por el impacto del asteroide.

En una estrella ocurre lo mismo, toda la masa de la estrella intenta caer hacia el centro. Al hacerlo conservan el momento angular y el núcleo de la estrella gira a una velocidad gigantesca. Al chocar todo el plasma estelar en el centro se forman dos chorros energéticos de plasma y rayos gamma surgiendo desde los dos polos del eje de rotación de la estrella.

El plasma no llegará muy lejos, se verá frenado por la fuerza de gravedad de la estrella y al ir chocando con la materia interestelar, pero los rayos gamma salen disparados a la velocidad de la luz con tal intensidad que si alcanzan un planeta, aún a gran distancia, le podrían arrancar toda su atmósfera.

El Rayo Gamma puede durar sólo unos 10 segundos, no afectará más que a la mitad de la atmósfera, pero en la mitad afectada gran cantidad del aire sería literalmente barrida hacia el espacio.

A 6.000 al de distancia los efectos no serán tan acusados, es posible que sólo arranquen la mitad del aire de la cara visible del planeta, pero seguirán siendo devastadores.

Los científicos han calculado que la probabilidad de que nos alcance un estallido de Rayos Gamma son tan bajas como para que sólo ocurra una vez cada 500 Ma.

El Comienzo de la Extinción

Al llegar a la Tierra los Rayos Gamma, bombardean la mitad de la atmósfera con tal intensidad que disocia todas las moléculas de aire haciéndolo estallar. Unas gigantescas auroras boreales cubren la mitad del planeta y los átomos más ligeros se pierden en el espacio.

La capa de Ozono desaparece y los rayos UV (Ultravioleta) del Sol llegan a la superficie de la Tierra.

La intensidad solar es 50 veces más alta que antes. Sobre la tierra no hay seres vivos que lo sufran, pero las plantas y animales que viven en las capas más altas del mar se abrasan.

La mayor parte del primer eslabón de la cadena alimenticia desaparece y deja sin alimento a los animales que viven de él.

Los corales mueren en las siguientes semanas.

A los ocho meses, la mayor parte de los átomos disociados del aire se han vuelto a recombinar en numerosos compuestos gaseosos tóxicos, como Dióxido de Nitrógeno. El aire se vuelve opaco a los rayos del Sol y las temperaturas descienden 18º.

Muchas especies animales quedan diezmadas por la falta de alimento y la bajada de temperaturas.

A los diez años la temperatura de la Tierra es aún menor: 36º por debajo de las temperaturas anteriores.

El carbonato cálcico, ingrediente fundamental en las conchas de muchos animales marinos, no se puede formar a tan bajas temperaturas, y eso provoca su muerte en gran número.

El clima más frío provoca numerosas tormentas y huracanes. Los animales que estuvieran cerca de la superficie serían arrojados contra los arrecifes y para escapar se sumergirían en las profundidades. Pero las conchas alargadas de los Ortoceras no son capaces de soportar tanta presión y son aplastados. Los Nautilos, con la concha curvada, son más resistentes a la presión y pueden refugiarse en las profundidades.

500 años después, un tercio de la fauna terrestre ha dejado de existir.

150.000 años más tarde los escasos animales supervivientes aún son incapaces de prosperar. Siguen agonizando lentamente.

Las bajas temperaturas han cubierto las tierras de Gondwana, en el Polo Sur, de grandes glaciares que absorben las aguas oceánicas haciendo que las zonas marinas emerjan y obligando a los animales a migrar a zonas más profundas donde no existen corales y hay muchas menos plantas.

Muchas de las especies anteriores al cataclismo han desaparecido por completo, pero los astraspis, alimentándose de restos de plantas y animales, son de los pocos animales que son capaces de prosperar. Sus branquias han evolucionado avanzando hacia la boca y convirtiéndose en incipientes mandíbulas. Muchas nuevas variedades de peces aparecen en esa época.

También los euriptéridos comienzan a prosperar ocupando el nicho dejado por los ortoceras.

El Fin de la Extinción

Medio millón de años después del cataclismo, la Tierra empieza a recuperarse. Las temperaturas comienzan a aumentar, los glaciares a retirarse y las aguas a ascender.

Los Ortoceras son ahora mucho más pequeños y débiles que sus ancestros, sólo llegan a dos metros, y ahora son la presa de los euriptéridos, que son más grandes y han desarrollado pulmones laminares, con los que son capaces de aventurarse en las orillas de las playas.

AcantodiosLos Acantodios, descendientes evolucionados de los astraspis, han desarrollado unas mandíbulas móviles con las que son capaces de roer y alimentarse de la carroña de animales muertos.

A los 700.000 años, la Tierra se está recuperando, pero en el camino han desaparecido el 70% de las especies.

Ha terminado el Ordovícico.

Ha comenzado el Silúrico.

En esta nueva era los acantodios conviven aún con formas de vida más primitivas como sus antepasados astraspis. Dan lugar a numerosas especies de peces que colonizan incluso los ríos y lagos continentales y de los que evolucionarán todas las especies de peces, como los Siluros, los peces espada y los tiburones.

Los ortoceras casi han desaparecido pero su lugar de superdepredador lo ocupan unos descendientes de los Euriptéridos, escorpiones gigantes de seis metros de largo.

La Tierra sufrió un golpe letal, pero tres millones de años más tarde la Vida había vuelto a dominar los mares de la Tierra.

En mi opinión

Aunque las reconstrucciones virtuales de los animales prehistóricos no son de una calidad extraordinaria, sí son buenas y están completadas con información bastante útil e interesante.

Recordar sólo una cosa: NO ES SEGURO que la extinción del Ordovícico ocurriera por un chorro de rayos gamma. Otra teoría sugiere que pudo deberse al inicio de un cataclismo Bola de Nieve, similar al ocurrido 200 Ma antes. (Ver La Gran Bola de Nieve)

Ver Ficha de Rayos Letales de la serie Armagedón Animal

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