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Dominaron la Tierra durante 300.000 años. Hace 24.000 años, se extinguieron. ¿Fueron exterminados por los Homo Sapiens? ¿O hay otras causas para su desaparición?

Creada19-09-2016
Modificada03-07-2017
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Diciembre17

Reseña del Documental Apocalipsis Neandertal

Apocalipsis Neandertal

Vivieron en la Tierra durante 300.000 años, siendo la especie humana dominante.

Después, hace 24.000 años, se extinguieron.

¿Fue debido a los conflictos con la siguiente especie humana, los Homo Sapiens?

¿O hay otras causas para su desaparición?

Las Cuevas de Gibraltar

Alrededor del Peñón de Gibraltar, en el Sur de la Península Ibérica, se encuentran numerosas cuevas bañadas por las olas del Mediterráneo y el Atlántico en las que se han encontrado restos de la presencia de Neandertales hasta hace 24.000 años.

En aquella época estábamos aún en la Edad de Hielo y el Nivel del Mar estaba unos 30 metros por debajo del actual. Entre las cuevas y el mar existía una amplia extensión de tierra que gozaba de un clima cálido y agradable.

En las cuevas más altas, que no han sido inundadas por el mar, se han encontrado numerosos fragmentos óseos, herramientas y restos de hogueras. Algunos restos, datados con radiocarbono, son de hace 47.000 años.

Los hallazgos han revelado nuevas informaciones sobre su cultura y su sociedad, mostrando que no eran tan primitivos como se había pensado anteriormente, sino que adornaban sus prendas de vestir con plumas y su rostro con pinturas.

Grabado Neandertal en PiedraEn una gruta interior se ha encontrado el primer grabado artificial en piedra, datado hace 39.000 años, similar a las líneas del juego de Tres en Raya.

Los científicos creen que podría ser una señal identificativa de la tribu, tal vez para indicar quiénes eran los propietarios de la cueva.

Origen de los Neandertales

Su historia comienza hace 600.000 años en África. En aquella época existía la especie Homo Heidelbergensis, la primera que se sabe que usó fuego y lanzas de madera.

Tienen un cerebro mayor que el de las demás especies homínidas y están mejor adaptados a la supervivencia, pero aún están muy lejos de los rasgos más característicos de Neandertales y Cromañones.

Confieso que en este documental no se usa en ningún momento el nombre de Cromañones. En ocasiones a nuestros antepasados directos se les nombra como 'Homo Sapiens', como 'Hombre Moderno' o como 'Humanos'.

Lo de Sapiens siempre me ha parecido pretencioso, y algunas veces hasta dudoso, aún en nuestra época. Lo de Hombre Moderno parece asumir que YA en aquella época los Cromañones eran iguales a nosotros, lo que tampoco es totalmente cierto, aunque muy parecidos al hombre actual había algunas diferencias. Y lo de Humanos parece indicar que los Neandertales no eran humanos, y sí lo eran. Las 19 ó 20 especies humanas que han existido, el Homo Erectus, el Homo Antecesor, el Homo Australopitecus, el Homo... todos eran Humanos. Algunos más brutos que otros, pero ¿quién no tiene algún primo bastante bruto?

Personalmente he preferido referirme a los Homo Sapiens de aquella época como Cromañones para diferenciarlos del Homo Sapiens actual.

Nosotros somos Cromañones, un poquitín más evolucionados que los que vivieron en Europa hace 40.000 años, pero tampoco demasiado.

En busca de nuevas tierras, los Heidelbergenses fueron colonizando diversos territorios, llegando, hace 400.000 años a Europa y Asia.

En aquella época el eje de la Tierra estaba menos inclinado que en la actualidad, por lo que el clima de Europa y Asia estaba sometido a fríos glaciales que cubrían con una gruesa capa de hielo y grandes glaciares la mitad norte de ambos continentes.

Hombre de NeandertalSometidos a la presión climática, los individuos que tenían la piel más clara y los cuerpos más robustos, aguantaban mejor el clima frío y a lo largo de numerosas generaciones evolucionaron, diferenciándose de sus antepasados africanos hasta que las diferencias fueron lo bastante evidentes para que podamos considerarla una nueva especie: El Hombre de Neandertal.

También desarrollaron un más complejo comportamiento social, organizándose en clanes más numerosos que las primitivas tribus de las que procedían. Su vida era corta, pero los hijos podían sobrevivir gracias a la protección del clan.

Decenas de miles de ellos habitaron Europa, Oriente Medio y hasta Siberia.

Eran Nómadas, persiguiendo en sus migraciones a las manadas de animales de los que se alimentaban, bisontes, mamuts, ciervos y muchos otros.

También se alimentaban de frutas, tubérculos y otros vegetales, pero en una cantidad más o menos reducida. La mayor parte de su alimentación procedía de la caza.

Su herramienta principal de caza era la lanza, pero también disponían de dos recursos mucho más efectivos, su inteligencia y su capacidad de cazar en grupos coordinados.

Por contra, la disposición esquelética de sus hombros y brazos no les permitía el movimiento de 'lanzar', por lo que para clavar las lanzas en sus presas tenían que acercarse hasta estar a su alcance. El riesgo era enorme, pero la recompensa hacía que valiera la pena.

Disponían de herramientas de hueso y piedra para despiezar las presas de las que aprovechaban todo, hasta las pieles, que curtían para hacerse ropas de abrigo. También asaban la carne al fuego.

Estaban bien adaptados para la supervivencia y durante mucho tiempo no tuvieron competencia.

La llegada del Homo Sapiens

Homo SapiensTambién descendiente del Homo Heidelbergense, el Homo Sapiens evolucionó en África, y hace unos 200.000 años ya se había diferenciado de sus antecesores lo bastante para ser considerada una especie distinta.

Hace entre 60 y 80.000 años salió de África para dirigirse a Oriente Medio, Asia y Europa.

Las necesidades de supervivencia en las sabanas africanas habían seleccionado los ejemplares más altos y esbeltos y más capaces de correr. Eran magníficos corredores de fondo. Aunque no corrían tanto como las bestias a las que cazaban, eran capaces de mantener un trote ligero durante más tiempo que la mayoría de los animales, y gracias a ello podían cazarlos después de una larga persecución en la que casi todos los animales acababan rendidos de agotamiento.

Aunque no se ha indicado en el dibujo, probablemente eran negros. La piel blanca solo apareció después de muchas generaciones de vivir en climas más fríos.

Sus lanzas son más ligeras, y aptas para ser lanzadas desde lejos.

Al llegar a las tierras habitadas por Neandertales, compitieron por la caza, y su mayor habilidad y tecnología les permitió adquirir la mayor parte, mientras los Neandertales encontraban cada vez más dificultades en cazar.

Es probable que se produjeran enfrentamientos, y es previsible que los Cromañones salieran victoriosos casi siempre.

Como prueba de estos enfrentamientos se ha encontrado en Irak un esqueleto Neandertal en cuyas costillas existe un corte provocado por una lanza caída desde arriba en un ángulo de 45 grados. Tanto el corte, provocado por una lanza mucho más afilada que las Neandertales, como el hecho de que fuera arrojada a distancia, indica que fue lanzada por un Cromañón.

En una lucha cuerpo a cuerpo, el Neandertal, más bajo pero más robusto y con una musculatura muy superior, era capaz de vencer sin esfuerzo a un Cromañón. Pero a distancia, las lanzas de los Cromañones podían hacer mucho más daño.

Sin embargo, un reciente estudio realizado para determinar la efectividad de las lanzas de Neandertales y Cromañones ha concluido que aunque los Cromañones podían arrojar sus lanzas desde una distancia más prudencial, su penetración era muy inferior a las de los Neandertales.

Diez mil años después de la llegada de los Cromañones, los Neandertales habían desaparecido de la mayor parte de Europa, y durante más de un siglo se ha pensado que fueron exterminados por los Cromañones, aunque recientemente se han planteado ciertas dudas y se ha pensado en otras posibilidades.

El Mecanismo de la Evolución

La Evolución no funciona directamente sobre los músculos ni el aspecto exterior de las especies, sino sobre los genes. Los genes variados cambian la composición y la producción de Hormonas, Enzimas y Proteínas. Y éstas hacen que los órganos, músculos y huesos se desarrollen de forma diferente.

Una de las mutaciones que convirtieron al Homo Heidelbergense en Neandertal consistió en una mayor producción de Andrógenos. Los Andrógenos hicieron que los músculos y huesos fueran más robustos. Pero un efecto secundario de los Andrógenos es la Agresividad. Los Neandertales eran, con bastante seguridad, más agresivos que los Cromañones.

Tal vez eran los Cromañones los que tenían más desventajas en un enfrentamiento.

Además, en aquella época estábamos aún en medio de una Edad de Hielo, y los cuerpos bajos y robustos de los Neandertales estaban mucho mejor adaptados a soportar el frío.

Entonces ¿qué ventaja tenían los Cromañones? ¿Una mayor Inteligencia?

El Cerebro de los Neandertales

Analizando cráneos de Neandertales se ha comprobado que, aunque exteriormente son distintos a los nuestros, el interior del cráneo es muy similar. El Lóbulo Frontal, donde se alberga el raciocinio, tiene el mismo tamaño y estructura en ambas especies, por lo que ambos deberían tener unas capacidades intelectuales similares. Donde sí hay diferencia es en el Occipital, mayor en el Neandertal.

El Lóbulo Occipital es el responsable del análisis de la información visual, el reconocimiento de patrones y la percepción tridimensional, tareas muy importantes para la caza, lo que hacía que los Neandertales fueran mejores cazadores que los Cromañones invasores.

¿Tenían los Cromañones una tecnología superior?

Los Cuchillos Neandertales

El Arqueólogo Metin Eren ha analizado y comparado los cuchillos de piedra de Neandertales y Cromañones. Aunque los primeros parecen más toscos y primitivos, son cuchillos que se fabrican en unos minutos. Los segundos son más elaborados, requieren varias horas, tal vez un día entero para acabarlos.

Eso indica que los Neandertales probablemente no llevaban cuchillos en sus partidas de caza, sino que los fabricaban en el momento que los necesitaban, mientras que los Cromañones debían llevarlos consigo como equipaje en sus partidas de caza.

Y los cuchillos Neandertales no eran peores que los Cromañones. Incluso son capaces de competir ventajosamente con un cuchillo de acero moderno.

Los Primeros Químicos de la Historia

Y al menos en un aspecto, la tecnología Neandertal era muy superior a la del Cromañón.

Una piedra encontrada en Alemania en 1.963, tallada y datada hace unos 50.000 años, ha revelado que después de ser tallada, en ella se impregnó una sustancia en la que su fabricante dejó su huella digital.

El análisis de esa sustancia indica que no es natural. Es la sustancia sintética producida por humanos más antigua encontrada.

La sustancia es Brea, un adhesivo producido a partir de la corteza de abedul. Pero para producirlo se requiere que la corteza se caliente hasta unos 400 grados y mucho antes la corteza ardería, así que ¿cómo la fabricaban?

Tras numerosos experimentos, algunos investigadores han conseguido fabricar brea usando sólo los materiales de los que podían disponer los Neandertales, y es un procedimiento sumamente complejo y delicado.

Hay que introducir trozos de corteza de abedul en un recipiente cerrado con una pequeña abertura, por ejemplo una cáscara de huevo. Se coloca con la abertura hacia abajo encima de otro recipiente similar, con una abertura mayor pero vacío, donde chorreará la brea que se forme. Todo el conjunto se cubre con barro, con el fin de que no penetre el aire y a su alrededor se acumulan brasas de una hoguera.

Al calentarse la corteza de abedul ardería, pero como no hay aire no llega a arder, y se sigue calentando hasta los 400 grados, momento en el que la corteza empieza a convertirse en brea que chorrea al recipiente inferior.

El proceso completo dura entre 20 y 30 minutos y por cada 100 gramos de corteza se consiguen unos 30 de brea.

Este proceso lo usaron los Neandertales durante 200.000 años, y era con él con el que conseguían el pegamento para unir las puntas de piedra a los extremos de sus lanzas de madera o de otras herramientas que utilizaban.

La Cohesión Social de los Neandertales

Otro mito asumido por muchos historiadores era que los Neandertales eran menos sociales, que los individuos cuidarían de sus hijos pero no de los hijos de los demás y que los heridos y ancianos serían abandonados.

Tampoco era cierto. En Metman, Alemania, se han encontrado restos de enterramientos Neandertales, lo que indica que fueron los primeros en realizar este tipo de ritos.

Los Neandertales enterraban a sus difuntos, los colocaban en una postura cómoda y los cubrían con barro. Después colocaban una gran roca encima. Quizás no tuvieron ese comportamiento en los primeros 100.000 años de su historia, pero sí lo practicaban hace 100.000 años, mucho antes de que llegaran los Cromañones.

El hecho de que demostraran ese respeto por los difuntos implica que también experimentaban sentimientos como el amor y la compasión, y probablemente no sólo entre los miembros de la familia, sino también entre los miembros del Clan.

En ocasiones se han encontrado esqueletos con fracturas curadas, lo que indica que después de una herida tan grave, quizás de caza, o por una caída o accidente, los heridos fueron cuidados hasta su curación, y tal vez de por vida, hasta su muerte por vejez.

Entonces, si no eran más inteligentes, ni más fuertes, ni tenían mejor tecnología, ni tenían una sociedad más cohesionada ¿cómo pudieron los Cromañones acabar con los Neandertales?

Tal vez no lo hicieron.

Hijos de los Neandertales

En grutas de las montañas de los Cárpatos, en Rumanía, unos espeleólogos encontraron en el año 2.002 una mandíbula humana. Tras tres años de excavaciones los arqueólogos llegaron a un sorprendente descubrimiento.

Hace 40.000 años la cueva fue habitada por Neandertales y Cromañones al mismo tiempo.

No solo convivieron, sino que se emparentaron y tuvieron descendencia en cuyos esqueletos se encuentran características óseas, craneales y dentales de ambas especies.

¿Es posible que los Neandertales europeos no se extinguieran sino que se unieran y mezclaran con los Cromañones invasores?

¿Descendemos nosotros del mestizaje de Neandertales y Cromañones?

Neandertales entre Nosotros

En 2.010, los científicos pudieron reconstruir el genoma Neandertal y al compararlo con el humano moderno realizaron un sorprendente descubrimiento.

Todos los humanos actuales, a excepción de los africanos, tenemos ascendencia Neandertal. El porcentaje de genes comunes varía por países y poblaciones, pero oscila en alrededor de un 2%.

En 2.014, una nueva comparación con el genoma de 700 personas vivas reveló que aunque cada persona tiene un 2% de genoma Neandertal, no son los mismos genes en todas las personas, sino diferentes. En conjunto, aproximadamente un 30% de los genes Neandertales se encuentran en el acervo genético global de la especie humana.

Hay varias características humanas en las que los genes Neandertales nos aportan más beneficios que los Cromañones, varias relacionadas con el aspecto físico.

El color blanco y el pelo lacio parecen haber sido heredados de los Neandertales, y en los climas fríos de Europa durante la Edad de Hielo nos aportaban ciertas ventajas de supervivencia.

Internamente, la forma en que se metaboliza la grasa también la hemos heredado de los Neandertales, pero mientras en un clima frío y sometidos a una dura supervivencia ese mecanismo era superior al del Cromañón, para el humano moderno supone un lastre que ha provocado la gran epidemia del mundo moderno, la obesidad.

Hace 40.000 años los Cromañones se habían extendido por toda África, Asia, Australia y Europa y componían una población de varios cientos de miles de personas. Los Neandertales apenas llegaban a 100.000 y ocupaban las zonas frías cercanas a los hielos glaciares de Europa y Asia.

Y si no fueron exterminados por los Cromañones ¿qué pudo causar su desaparición?

El Enfriamiento Global

El Paleoclimatólogo Frank Sirocko ha extraído núcleos de sedimentos del fondo de varios lagos de origen volcánico de Centroeuropa y con ellos ha conseguido reconstruir los cambios climáticos de los últimos 100.000 años.

Hace 40.000 años, el mundo de los Neandertales experimentó un cambio climático catastrófico para su supervivencia. En apenas 10 años muchos bosques se agostaron y murieron siendo reemplazados por tundras sobre unos terrenos helados de Permafrost. Muchas especies animales murieron o emigraron en busca de climas más benignos. Los terrenos de caza de los Neandertales quedaron desiertos.

Muchos Neandertales del Norte de Europa murieron de frío e inanición. Para intentar sobrevivir, muchos emigraron.

Al cabo de pocos siglos su población se había reducido a menos de 20.000 individuos.

Y lo peor aún estaba por venir.

La Gran Erupción

En las capas acumuladas de hielo del Norte de Groenlandia se han extraído cilindros de muestras que han permitido recomponer el clima, las temperaturas, la composición atmosférica y la concentración de polvo de tiempos pasados, hasta unos 160.000 años.

En ellos se ha detectado que hace 39.000 años se produjo una erupción volcánica muy potente, quizás la mayor de los últimos 200.000 años. ¿Pudo ser esa la causa del cambio climático que inició el proceso de extinción de los Neandertales?

Supervolcán de los Campos Flégreos de ItaliaEn los Campos Flégreos del sur de Italia, uno de los supervolcanes más grandes del Mundo y el más grande de Europa, se han encontrado indicios de una supererupción aproximadamente por esas fechas y se sospecha que fue esa la que provocó el Invierno Volcánico que inició el Apocalipsis Neandertal.

Su caldera mide 13 Km de diámetro, la mayor parte bajo las aguas del Mediterraneo, y otra parte bajo la ciudad de Puzzuoli, muy cerca de Nápoles. En los últimos 30 años, el suelo de la caldera se ha elevado casi dos metros, lo que indica que está próximo a iniciar una nueva erupción. (Ver El Supervolcán de Italia)

En las colinas cercanas a Nápoles se observan algunos acantilados en los que hay estratos de cenizas de más de 60 m de alto depositados en una única erupción. Se ha datado hace 39.000 años.

En Rumanía, a 1.125 Km de los Campos Flégreos, se han identificado las mismas cenizas de hace 39.000 años. Aquí, el espesor de las cenizas es de algo más de un metro.

La misma capa de cenizas, con más o menos espesor, se ha localizado en más localizaciones de Europa y tras análisis químicos se ha determinado que proceden de la misma erupción de los Campos Flégreos.

Gracias a toda la información recopilada se ha podido reconstruir la historia de la Erupción.

Hace 39.000 años, sobre los actuales Campos Flégreos existía un volcán mucho más extenso y alto que el Vesubio. Tras varios días de pequeños temblores y emisión de gases se produjo la erupción, la más grande producida en la Tierra en los últimos 200.000 años. A 800 Km/h y a más de 500 grados de temperatura, los flujos piroclásticos arrasaron 65 Km a la redonda, aniquilando a toda forma de vida que recibiera el impacto directo de las cenizas ardientes y enterrando a los que estuvieran refugiados en cuevas.

La nube de gas y cenizas ascendió hasta la estratosfera y se extendió, arrastrada por los vientos, hacia Oriente, Asia, el Norte de África y el Sur de Siberia. Menor, pero también importante, es la parte que se extendió sobre Europa.

Las cenizas permanecieron en la atmósfera durante semanas, sumiendo toda la zona afectada en tinieblas, aún al medio día. Al depositarse sobre las plantas las asfixió dando inicio a una hambruna letal para todos los animales, incluidos los humanos.

Los animales y humanos, Neandertales y Cromañones, que se alimentaran de esas plantas empapadas en cenizas, con alto contenido de flúor, murieron intoxicados. Prácticamente no quedaron animales vivos en el Norte de Europa.

Los únicos humanos supervivientes fueron los que se encontraban más alejados y en dirección contraria a los vientos dominantes, en la Península Ibérica.

Durante quince mil años siguieron viviendo en los alrededores del Peñón de Gibraltar, sin saber que eran los últimos de su especie.

Su número siguió reduciéndose hasta que el último desapareció, hace 24.000 años.

Mientras tanto, aunque extinguidos en las zonas afectadas por la catástrofe, los Homo Sapiens sobrevivieron en otros lugares más alejados. Su ventaja sobre los Neandertales es que en esa época ya estaban extendidos por la mayor parte del planeta y gracias a ello hubo gran cantidad de supervivientes que en los milenios siguientes volvieron a ocupar los espacios que nuestros antiguos primos habían dejado.

El Próximo Apocalipsis

El Supervolcán de los Campos Flégreos sigue activo y desde hace años se está observando que su actividad va en aumento.

Es uno más, y no es ni el más grande ni el más peligroso, entre los 23 supervolcanes existentes en la Tierra. El más grande y potencialmente peligroso es el supervolcán de Yellowstone, en USA.

Sea Yellowstone, los Campos Flégreos o cualquier otro, tarde o temprano se producirá una nueva supererupción que arrasará una extensa zona, matará inmediatamente a millones de personas, destruirá la agricultura en todo el planeta e iniciará una hambruna que puede acabar con la vida de cientos de millones de personas.

¿Seremos nosotros los protagonistas del próximo Apocalipsis?

En mi opinión

Un documental MUY bueno e interesante, aunque hay dos puntos de los que me hubiera gustado mayor información.

Primero, si la supererupción de los Campos Flégreos dejó vivos a gran cantidad de Neandertales en la Península Ibérica, ¿por qué, cuando pasaron los efectos del Apocalipsis, no volvieron a aumentar su población y regresado a ocupar sus antiguos lugares de caza? ¿Qué hizo que su número, tal vez de sólo 10.000 individuos, siguiera disminuyendo durante los siguientes 15.000 años hasta desaparecer?

Y segundo, si en los genes de todos los europeos hay un 2% de genes Neandertales significa que los Cromañones que vivían en Europa no se extinguieron en la erupción, tal como afirma el documental. Si hubieran muerto todos, la siguiente oleada de Cromañones procedentes de África que colonizaran Europa no habría tenido esos genes, ni nosotros los tendríamos tampoco.

O, tal vez, las siguientes oleadas de Cromañones que entraron en Europa no procedían de África sino de otros Cromañones hibridados con Neandertales procedentes de Asia.

Quizás futuras investigaciones arqueológicas o genéticas puedan resolver esta duda.

Ver Ficha de Apocalipsis Neandertal

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